Shota Arveladze: 'Ik lijd nog steeds pijn'

Shota Arveladze is terug. De 27-jarige aanvaller vervangt Nikos Machlas in de spits, maar doet dat met pijn. Veel pijn. Want de Georgiër is nog steeds niet volledig hersteld van zijn knieoperatie.

Het is alweer drie weken geleden, de dag voor Ajax-NEC, dat interim-trainer Hans Westerhof hem vroeg op de bank plaats te nemen. Shota Arveladze twijfelde. De pijn in zijn knie was nog steeds niet helemaal over. Nadat de medische staf het licht op groen had gezet, voldeed Arveladze enigszins weifelend toch aan het verzoek van de huidige Ajax-trainer: ,,Als ik niet wilde, hoefde ik niet in te vallen. Dat was een geruststelling, want ik wilde niet als Mickey Mouse in het veld staan. Maar eenmaal in de ArenA ging mijn bloed sneller stromen. De geur van het gras, de volle tribunes, ik kon gewoon niet wachten. 'Trainer, schiet nou op' spookte het voortdurend door mijn hoofd. Wat was ik blij dat hij me in de tweede helft in de ploeg bracht.''

Arveladze speelde de laatste 25 minuten van het duel tegen NEC en maakte vervolgens tegen zowel Roda JC als Sparta deel uit van de basisopstelling. Zijn verschijning in de eerste elf vertoont weer enige regelmaat en daar zag het aan het begin van het seizoen niet naar uit. Door de komst van Nikos Machlas moest de topscorer van 1998 met Jesper Grønkjaer wedijveren om een vacature aan de linkerkant van het veld. En dat is niet de ideale positie voor centrumspits Arveladze: ,,Nikos werd vorig seizoen gekocht op het moment dat ik geblesseerd was. Jan Wouters had de taken van Morten Olsen overgenomen en kon alleen maar concluderen dat ik niet speelde. Daarom kocht hij Nikos, dat kon ik begrijpen. Het verontruste me niet, want toen ik drie jaar geleden bij Ajax tekende, deed niemand me toezeggingen over mijn positie in het elftal. Ik moest zelf een plaats in het eerste team veroveren. Dat heb ik gedaan en omdat je altijd van je eigen kracht moet uitgaan, was ik er van overtuigd dat het me dit jaar weer zou lukken.''

Operatie Desondanks kwam Arveladze aanvankelijk tot slechts drie starts en vijf invalbeurten. Totdat de pijn in zijn rechterknie een operatie noodzakelijk maakte: ,,Ik voelde de pijn per duel toenemen. Omdat ik geen basisplaats had, besloot ik me op 16 november 1999 te laten opereren. Volgens de behandelend arts zou ik hooguit zes weken uit de roulatie zijn. Maar zes weken werden er acht, tien en veertien. Uiteindelijk heb ik bijna vijf maanden op non-actief gestaan. Een vreselijke tijd.''

Vijf maanden blessureleed, het werd een hel voor de onzekere Arveladze. Hij ging twijfelen. Aan zichzelf, aan zijn knie, zelfs aan zijn bestemming. Eigenlijk aan alles: ,,Ik ben een piekeraar, mijn gedachten gingen hun eigen leven leiden. Ik voelde me eenzaam en koud, zo geblesseerd in een vreemd land ver van huis. Tijd is de beste geneesheer, maar in mijn situatie werkte de tijd juist tegen me. Als je pijn hebt, moet je vechten, maar als je de kracht niet hebt om te vechten, wordt het leven bitter. Ik kon het voetballen maar niet uit mijn hoofd zetten. Ik bleef denken, mijn hersens maakten overuren. Soms is het beter om te vergeten. Sommigen kunnen dat, maar Shota niet. Shota is alleen maar aan het denken, altijd aan het denken. Thuis haten ze me, ik praat alleen maar over mijn knie. 'Shota, ophouden', schreeu-wen ze af en toe naar me. Kan ik er weer eventjes tegen.''

"Al had ik geen benen, Bobby zou me aan het lopen krijgen"
Bob Haarms
De telefoonrekening van Arveladze liep de afgelopen maanden op tot ongekende hoogte. Bellen naar huis, naar familie, gaf hem houvast. Arveladze is een family-man: ,,Mijn vrouw en zoontje Giorgi zijn heel belangrijk voor me. Net als mijn broer Archil. We hebben dagelijks contact, hij is altijd bij me. Overal. Ik kom uit een grote familie en daar prijs ik me gelukkig mee. Kerstmis '99 hebben we met iedereen gevierd, in Georgië. Maar ik heb er niet zo van kunnen genieten als normaal. Het lukte me gewoonweg niet. Die knie hè.''
Uiteindelijk ging ook voor Arveladze het licht aan het einde van de tunnel weer schijnen. In Ajax-jargon heet dat de 'Bobby-training'. Het gelaat van Arveladze vertoont zowaar een glimlach als hij hierover begint te vertellen. Zorgvuldig naar de juiste woorden zoekend zegt hij: ,,Iedere speler bij Ajax die met Bob Haarms gaat trainen, weet dat het goed komt. Bob is een uniek mens, hoe moet ik dat nou uitleggen?''

Na een korte stilte vervolgt hij: ,,Bobby Haarms is mijn multivitamine. Hij helpt me ook op het mentale vlak. Als ik me miserabel voel, zegt hij 'hé Shota, dit is Ajax hoor, kom op'. Als ik moe ben, zegt hij 'Hé Shota, dat kan niet hoor, je speelt bij Ajax'. Al had ik geen benen, Bobby zou me aan het lopen krijgen. En hij heeft een geweldig gevoel voor humor. Toen ik eens met een ijsband om mijn knie de kleedkamer binnenliep, schaterde hij 'hé Shota is de nieuwe aanvoerder van Ajax'. Met zijn warme stemgeluid creëert hij het Ajax-gevoel. Hij denkt Ajax, praat Ajax, doet Ajax. Sterker nog, Bob Haarms is Ajax.''

Momenteel gaat het de goede kant op met Arveladze. Ook al is hij zelf nog verre van tevreden: ,,Het kan en moet beter. Ik lijd nog steeds pijn, maar ik moet spelen vanwege de blessure van Nikos. Het elftal heeft me nodig. En volgens de dokter kan het. Maar voetballen met pijn is moeilijk. Ik kan me niet voor de volle honderd procent geven omdat ik in mijn hoofd met die blessure bezig ben. Het tast mijn mentale weerbaarheid aan. En voor het leveren van een topprestatie moet je ook geestelijk helemaal fit zijn. Ik vecht om sterker te worden, ook in mijn hoofd. Dan pep ik mezelf op, 'Shota vergeet het nou' maar dat gaat zo moeilijk. Doelpunten zullen me helpen. Net als de steun van de supporters. Toen ik me na maanden afwezigheid weer in de ArenA vertoonde, scandeerden de fans direct mijn naam. Ze waren me nog niet vergeten en uitten hun vertrouwen in me. Dat deed me onnoemlijk goed.''

"Na maanden van afwezigheid scandeerden de fans direct mijn naam"
Vertrouwen
Ook van interim-trainer Hans Westerhof krijgt Arveladze het volste vertrouwen: ,,Hij probeert zowel mij als het team mentaal te stimuleren. Westerhof vindt een goede relatie met de spelers en tussen de spelers onderling heel belangrijk, dus werkt hij daar aan. Kijk, als een elftal goed draait, is de sfeer automatisch in orde. Maar bij ons verdient de entourage extra aandacht, vanwege de tegenvallende resultaten. Ik ben er echter van overtuigd dat de huidige negatieve spiraal tijde-lijk is. Wat er nu bij ons gebeurt, is inherent aan het voet-bal. Kijk naar AC Milan, en waar staat Borussia Dortmund momenteel? Je kunt niet iedere dag eten wat je lekker vindt. Bij Ajax kan en zal het snel veranderen, de historie van de club wijst dat ook uit.''
Ziet Arveladze de toekomst van Ajax zonnig tegemoet, over zijn eigen toekomst kan hij niet veel vertellen: ,,Plannen maken heb ik de laatste maanden niet gedaan. Ook nu nog leef ik van dag tot dag, vooruitkijken heeft geen zin. Mijn contract loopt nog twee jaar door, daarna zie ik het wel. Misschien komt er straks een trainer die het niet in me ziet zitten, ik weet het niet. Elke trainer beslist voor zichzelf, heeft zijn eigen ideeën. Ik ken Co Adriaanse alleen van zijn prestaties in de Nederlandse competitie, niet persoonlijk. Ja, ik heb een aantal doelpunten tegen hem gemaakt, ik hoop niet dat hij daar nog boos over is.'' Om lachend toe te voegen: ,,Hopelijk is hij het vergeten.''

Tenslotte geeft Arveladze het gesprek een even serieuze als warme wending: ,,Wat er ook gebeurt, mijn jaren bij Ajax zullen het hoogtepunt uit mijn carrière zijn. Hier mogen spelen is het uitkomen van een jongensdroom. Dit is wat ik gewild heb en daar ben ik me heel goed van bewust. Ik hoop nog zo lang mogelijk te voetballen. Kan het niet hier, dan maar elders. Danny Blind vertelde me onlangs dat hij toch te vroeg besloten heeft te stoppen met voetballen. En hij was al 37! Ik heb dus nog veel mooie jaren voor de boeg. En als ik echt niet meer verder kan, keer ik terug naar Georgië. Terug naar mijn familie, naar mijn geboortegrond. Dan is Shota weer thuis.''


ARNOUT VERZIJL
Uw Kick Off is geld waard
Dit interview is afkomstig uit de Kick Off Ajax - AZ. Voortaan zijn met het Ajax- programmablad prijzen te winnen. Op de voorpagina staat een nummer waarmee kans wordt gemaakt op een ABN AMRO Ajax-rekening (met een startkapitaal van 250 gulden) of een Ajax-horloge beschikbaar gesteld door Engelhard en Clal/Drijf-hout. Tijdens de rust maakt de stadion-speaker de winnende nummers bekend. De week na de wedstrijd moet dan contact worden opgenomen met Z-press sport & media Sport Media 078-6397070.
De Kick Off is iedere wedstrijd te koop bij alle ingangen en na afloop ook nog in de Ajax-fanshop. Prijs 3,50 gulden.