Sparta Praag grootmacht in Tsjechië

Sparta Praag grootmacht in Tsjechië

Ajax begint het Europese avontuur onder leiding van Danny Blind in Praag. ,,In Praag heeft de bezoekende club het traditioneel moeilijk," schatte Blind na de loting in. ,,Het is een lastige ploeg. Dat we de Champions League beginnen met een uitwedstrijd tegen hen is moeilijk. Aan de andere kant weet je dan wel meteen waar je staat."

Met 28 landstitels is Sparta Praag een grootmacht in het Tsjechische voetbal. De club bracht tevens grote voetballers voort. Want behalve Ajax' eigen Zdenek Grygera komen ook Jozef Chovanec, Tomas Rosicky en Pavel Nedved uit de Praagse gelederen. Momenteel is meer dan 100-voudig international Karel Poborsky de sterspeler van de eerste opponent van Ajax.

Sparta Praag levert meer internationals. Zo heeft doelman Jaromir Blazek ook negen interlands op zijn naam staan en verdediger Zdenek Pospech debuteerde dit seizoen in het elftal van Karel Brückner tegen Zweden. Ook de 22-jarige Tomas Sivok en Lukas Zelenka zijn tot het keurkorps van Brückner doorgedrongen. Aanvaller Miroslav Matusovic klopt nadrukkelijk aan de deur.

Vorig jaar had Sparta Praag het in de Champions League niet eenvoudig. Met tegenstanders als Fenerbahçe, Olympique Lyonnais en Manchester United slaagde de Tsjechische formatie er niet in meer dan één punt te halen. Alleen tegen de Engelse opponent werd gelijkgespeeld (0-0) in eigen huis. Fenerbahçe won in Praag met 1-2 en Lyon had aan een goal genoeg om drie punten mee te nemen naar Frankrijk.

De laatste Nederlandse ploeg die tegen Sparta Praag op het Europese podium in actie kwam, was Feyenoord, vier jaar geleden. In Praag verloren de Rotterdammers met 4-0, in de eigen Kuip ging het niet veel beter, 0-2.

Ondanks het behalen van landstitels ging het bij de club niet zoals men verwachtte. Dat blijkt uit het grote aantal coaches dat Sparta in de laatste vier jaar versleet. Jaroslav Hrebík kreeg van 2001 tot 4 april 2002 de kans. Vítezslav Lavicka maakte het seizoen af en werd opgevolgd door Jozef Jarabinsky. Op 4 december 2002 bleek ook hij niet de juiste man en nam Jirí Kotrba het roer over. Op 29 maart 2004 werd hij weer opgevolgd door Frantisek Straka. Negen maanden was hij de man, maar sinds 26 december 2004 voert Jaroslav Hrebík het bewind opnieuw.

Het nieuwe millennium is derhalve stormachtig verlopen voor de eerste opponent van Ajax.