Spektakelstuk met vrolijk slot

Spektakelstuk met vrolijk slot

Als Ajax en Groningen elkaar treffen is spektakel nooit ver weg. Net als eerder dit seizoen boekten de Ajacieden een spectaculaire zege (3-2) op de ploeg van trainer Ron Jans. Leonardo bekroonde de Amsterdamse veerkracht met de winnende treffer.

Toch leek een overwinning in de Euroborg lange tijd te veel gevraagd voor de Ajacieden. Afgelopen seizoen ging Ajax nog twee keer onderuit op Groningse voetbalgrond en ook dit keer startten de Amsterdammers slecht in de vorig jaar opgeleverde Euroborg. De ploeg van trainer Henk ten Cate liep de eerste helft al forse averij op. Levchenko benutte een penalty, waarna Luis Suarez de Groningse voorsprong nog voor rust verdubbelde: 2-0.

Dat Ajax het juiste spoor tijdig hervond, dankte de ploeg aan Jaap Stam en John Heitinga. Uitgerekend de twee controlerend ingestelde ijzervreters brachten de gasten naast de thuisploeg. Aanvoerder Stam deed dat op een tactisch zeer gunstig moment: kort na de rust. Tien minuten voor tijd pijnigde Heitinga alles met een groenwit hart met zijn gelijkmaker: 2-2. Tussen de treffers van Stam en Heitinga liet de thuisploeg kans op kans liggen om de zege veilig te stellen. Ook de Amsterdammers lieten kansen onbenut om eerder dichterbij te komen. ,,Bij 2-1 kreeg Groningen al kansen op de 3-1’’, keek de Ajax-trainer terug. ,,Ook bij 2-0 hadden ze al 3-0 kunnen maken. Uiteindelijk mogen we dus niet klagen. Ik ben daarom ontzettend blij met deze overwinning.’’

De fase waarin Stam zijn aansluitingstreffer voorbij Roorda schoot, bleek achteraf ook in een ander opzicht cruciaal. Kort na de 2-1 bracht Ten Cate Leonardo in als vervanger van Gabri. De Braziliaan bleek zijn gewicht in goud waard. In de slotminuten reageerde ‘Leo’ alert op een inzet van collega-invaller Perez. De Deen mikte zijn inzet op de paal. De Braziliaan stond precies goed opgesteld om de rebound alsnog in het doel te werken: 2-3. De bezoekers speelden toen al met tien man. Zdenek Grygera had de strijd gestaakt met een hamstringblessure.

De kansen voor beide doelen maakten van FC Groningen - Ajax een meeslepend duel. Aan enerverende momenten geen gebrek. ,,Het was een spektakelstuk van de eerste orde’’, concludeerde Groningen-trainer Ron Jans een tikkeltje zuur. ,,In de ArenA was het nog de gelukkigste ploeg die won. Hier hadden we het zelf af moeten dwingen. Bijvoorbeeld door de 3-0 te maken.’’

Ajax toonde twee gezichten in de Euroborg. Voor rust was het een tamelijk timide, pover en sip gezicht. Na negentig sfeervolle en spannende minuten stond het gezicht op lachen. Ajax verliet de Euroborg vol zelfvertrouwen. ,,We lieten ons de eerste helft afbluffen door de thuisploeg’’, zei Ten Cate. ,,Groningen was vooral agressiever.’’ Met George Ogararu in de ploeg - hij verving na rust Hedwiges Maduro - moest de Groningse machine tot stoppen worden gedwongen. Ten Cate: ,,We wilden vooral Levchenko meer meters laten maken. De tweede helft speelden we een stuk agressiever. Ook wij lieten uiteindelijk kansen onbenut. Toen het lang 2-1 bleef, werden ook de Groningers onzeker. Een derde goal hing in de lucht. Bij 2-2 was het een loterij. Leonardo was gretig. Hij had al eerder kunnen scoren, maar helaas gleed hij toen uit. Over de hele wedstrijd genomen, zijn wij het gelukkigst geweest.’’ Met de wetenschap dat PSV dezelfde middag verloor van Roda JC, werd de terugreis vrolijk aanvaard.