Stekelenburg heilig overtuigd van titel

Stekelenburg heilig overtuigd van titel

Maarten Stekelenburg staat aan de vooravond van een nieuw nationaal seizoen. Voor de bijna 25-jarige doelman alweer zijn derde als eerste keeper. ,,Ik ben er heilig van overtuigd dat we dit seizoen kampioen worden.”

De laatste keer dat Ajax de landstitel veroverde, was in het seizoen 2003-2004. Toen eindigden de Amsterdammers met zes punten voorsprong op PSV als eerste. In dat seizoen keepte Maarten Stekelenburg tien competitieduels, tussen januari en maart negen keer en de laatste tegen Willem II half mei, toen het kampioensschap al een feit was. Destijds was niet hij, maar Bogdan Lobont eerste doelman.

Dat is de laatste seizoenen wel anders. De talentvolle doelman ontwikkelde zich uitstekend en eiste de plaats onder de lat voor zich op. Een kampioenschap zat er echter de laatste jaren niet in. Hoe dichtbij Ajax ook was. ,,Het was wel zuur dat we vorig jaar op een doelpunt na geen kampioen zijn geworden”, blikt Stekelenburg terug. ,,Daar moet dit jaar maar eens verandering in komen. Vorig jaar zijn we na het slot van de competitie goed geëindigd. We wonnen alles wat we na het mislopen van de titel nog konden winnen. Daarom kijk ik met een goed gevoel naar dit seizoen. Het gaat nu wel lukken. Waarom? Omdat iedereen hetzelfde gaat doen als vorig jaar, we meer geluk hebben en omdat we minder punten laten liggen tegen de kleinere clubs. Dat laatste is het belangrijkste. We hebben het vorig jaar uiteindelijk zelf weggegooid.”

Maar Ajax mist nu onder andere Wesley Sneijder en Ryan Babel. Is dat niet een te groot verlies? ,,Er komen ook nieuwe spelers voor terug", zegt Stekelenburg. ,,Dat is geen nieuwe Sneijder en ook geen nieuwe Babel; het zijn andere voetballers. Maar Suárez bijvoorbeeld, heeft weer andere kwaliteiten. Kwaliteiten die Babel niet had. Ik ben er heilig van overtuigd dat het dit jaar gaat lukken. Absoluut.”

Stekelenburg redt uitstekend in de play-offs tegen Heerenveen. Stekelenburg redt uitstekend in de play-offs tegen Heerenveen.

Stekelenburg is strijdvaardig, twee dagen na de midweekse deceptie, toen in eigen huis met 1-0 werd verloren van Slavia Praag. Of dat verlies zal doorwerken in de hoofden van de Ajacieden, is nu moeilijk te zeggen, vindt de Noord-Hollander. ,,We hebben nog niet veel gedaan naar zondag toe. De dag na de wedstrijd waren we vrij. Persoonlijk vind ik dat wel lekker. Even verstand op nul, even iets doen zonder voetbal. Vrijdag kwamen we voor het eerst weer bij elkaar. We hebben nog even over de wedstrijd gesproken. Dat we verloren hebben, is een teleurstelling die blijft hangen. Dit was een belangrijke wedstrijd, dus dan is de klap nog even wat anders dan bij een andere nederlaag. Zelf moest ik tegen Slavia Praag op twee momenten in actie komen en dan is het frusterend dat er een bal ingaat, ook al was het dan een penalty. We hebben het verlies over onszelf afgeroepen. We hadden de kansen moeten benutten, dan was dit niet gebeurd. Maar op zich is er nog niet veel aan de hand. We moeten daar met minimaal 1-0 winnen. Alleen met 1-0 wordt er verlengd, met elke andere overwinning ben je door. In dat opzicht is het nog niet eens zo negatief als er wordt gezegd.”

Zondag moet Ajax de titelrace in de nationale competitie beginnen in Doetinchem bij de kampioen van de Jupiler League, De Graafschap. ,,Mij maakt het persoonlijk niet uit of we met een thuis- of een uitduel starten. Je komt ze sowieso tegen. Ik heb bij De Graafschap ook wel eens in december gespeeld op een zaterdagavond met regen en sneeuw. Nee, dan liever op deze manier. Zo’n eerste wedstrijd van de competitie is altijd weer spannend. We moeten gewoon drie punten pakken en daarmee verder gaan bouwen. De Graafschap kletst erop natuurlijk. Zij spelen thuis, hebben niets te verliezen. Het bekende verhaal eigenlijk als clubs tegen Ajax spelen. We zijn aan onze stand verplicht te winnen.”