Tegen FC Kopenhagen wacht Ajax’ eerste ‘echte’ klus

Tegen FC Kopenhagen wacht Ajax’ eerste ‘echte’ klus

Met de uitwedstrijd tegen FC Kopenhagen staat Ajax voor de klus het gloednieuwe voetbalseizoen 2006-2007 succesvol en glansrijk te openen. De heenwedstrijd in de derde voorronde voor deelname aan de Champions League is de eerste krachtmeting van importantie voor Ajax-trainer Henk ten Cate. Na een reeks oefenduels staat één ding voorop: presteren. Voorafgaand aan de return, over twee weken in Amsterdam, spelen de Ajacieden een competitiewedstrijd en wordt strijd geleverd om de Johan Cruijff Schaal (zondag).

De selectie van de club uit Kopenhagen herbergt twee bekende Ajax-gezichten. De oud-Ajacieden Jesper Gronkjaer en Andre Bergdolmo verdedigen de (club)eer van FC Kopenhagen. Gronkjaer doet dat overigens nog maar kort. De aanvallende buitenspeler werd pas eind juni toegevoegd aan de selectie van trainer Stale Solbakken. Na zijn Amsterdamse jaren vervolgde Gronkjaer zijn loopbaan bij Chelsea, Atletico Madrid en vfb Stuttgart.
Ajax en FC Kopenhagen troffen elkaar voor het laatst in het seizoen 2001-2002. De Amsterdammers koesteren niet veel goede herinneringen aan die laatst ontmoeting met de Denen. De ploeg van toenmalig trainer Co Adriaanse ging namelijk onderuit in de dubbele ontmoeting. Na een doelpuntloos gelijkspel op de lastig te bespelen grasmat van het Parken Stadion in de Deense hoofdstad, verloor Ajax in Amsterdam met 0-1. De Ajacieden vonden daarmee al hun Waterloo in de tweede ronde van het toernooi om de UEFA Cup. FC Kopenhagen is overigens de vrucht van een in 1992 beklonken fusie tussen Kjobenhavens Boldklub (opgericht in 1876) en Boldklubben (1903).

Afgelopen seizoen slaagden de Amsterdammers er wel in een Deense opponent te verslaan. Ten koste van Brondby IF plaatste de formatie van Danny Blind zich voor de Champions League. Op 10 augustus 2005 besloten Brondby en Ajax hun eerste confrontatie met een gelijkspel: 2-2. Een curieus eigen doelpunt van Julien Escude, vlak voor tijd, bezorgde de thuisploeg op de valreep een verbeterd perspectief voor de returnwedstrijd in de Amsterdam ArenA. Dat het bij een hoopvol perspectief bleef, werd twee weken later duidelijk in Amsterdam. De Ajacieden knokten zich na een 0-1 achterstand knap terug. Treffers van Ryan Babel en Wesley Sneijer (2) leverden Ajax de overwinning én –belangrijker nog- plaatsing voor de lucratieve Champions League op.

Voorafgaand aan het eerste officiële duel van het nieuwe seizoen is het duidelijk dat Ajax gaat voor het Brondby-scenario. De eerdere ervaring met Kopenhagen kan maar het best uit alle gedachtes worden gewist. Het toegangsbewijs voor de lucratieve en sportief aantrekkelijke Champions League mag simpelweg niet worden gemist.
Met een imposante reeks oefenduels in de benen moeten de Ajacieden klaar zijn voor het echte werk. Waar Ajax ‘slechts’ oefende, daar is FC Kopenhagen al begonnen aan de Deense competitie. Sterker: de Kopenhagers zijn inmiddels al drie competitieduels gevorderd. Afgelopen weekeinde boekte FC Kopenhagen ten koste van Viborg de derde overwinning (3-1) van het kersverse Deense seizoen.
Europees bezien kruiste de ploeg de degens dit seizoen al met het Finse MyPa’47. De basis voor een plek in de derde kwalificatieronde –de confrontatie met Ajax- legden de Denen in het eigen, ruim 42000 plaatsen tellende Parken Stadion. De return in Finland werd afgesloten met een gelijkspel: 2-2. Namens Ajax zagen Frank de Boer en Alfons Groenendijk de Denen en Finnen aan het werk. De Amsterdammers kenschetsten FC Kopenhagen naderhand als een fysiek sterke en stugge ploeg. Een lastig te verslaan en bovendien kopsterk collectief. Brondby IF werd een jaar geleden in vergelijkbare bewoordingen aangekondigd. Een jong en jeugdig Ajax (vergeleken met de huidige, versterkte selectie) bleef toen overeind tegen de ploeg van Michael Laudrup. Waartoe de mannen van Blind in staat bleken, moeten ook de manschappen van Ten Cate kunnen realiseren. Kwalificatie afdwingen voor de Champions League. Niets meer en niets minder.