Tegenstander uitgelicht: AZ

Tegenstander uitgelicht: AZ

Er steken na de winterstop twee clubs bovenuit in de Eredivisie: AZ en PSV. Beide wisten alle zeven competitiewedstrijden in het nieuwe kalenderjaar te winnen. AZ heeft van de twee het beste doelsaldo en is dus koploper van de tweede seizoenshelft. Kortom, Ajax treft een ploeg in vorm.

AZ telt onder John van den Brom weer volledig mee in het Nederlandse voetballandschap. In de top van de Eredivisie is het leven goed. AZ legde vorig seizoen door een sterke eindsprint en de ineenstorting van Feyenoord beslag op de derde plaats. De afgelopen tijd herhaalde de geschiedenis zich. Feyenoord is bezig aan een dramatische serie, terwijl AZ de smaak van het winnen te pakken heeft. Daardoor zijn de Alkmaarders andermaal opgerukt naar de derde plaats, wel op grote achterstand overigens van PSV en Ajax.

Succes heeft vele vaders, maar bepalende grondleggers in Alkmaar zijn toch wel Van den Brom en Ron Vlaar. Van den Brom trad in september 2014 in dienst van AZ. Daar ging een hele soap aan vooraf. Marco van Basten deed om gezondheidsredenen een stapje terug, waarna de clubleiding Alex Pastoor wilde doorschuiven. Die weigerde echter het contractvoorstel en bovendien twijfelde AZ aan zijn integriteit. Uiteindelijk werd Van den Brom de nieuwe hoofdtrainer, met Van Basten als assistent. De voormalig topspits besloot afgelopen zomer in dienst te treden van de KNVB om daar de rechterhand van bondscoach Danny Blind te worden.  

Focus en rust
Onder Van den Brom is de rust wedergekeerd en de focus weer op voetbal komen te liggen. De coach, die tussen 1993 en 1995 44 duels voor Ajax speelde, bewijst andermaal de fijne kneepjes van het trainersvak te beheersen. Bij al zijn clubs, onder meer Vitesse, ADO Den Haag en Anderlecht, koppelden de teams van Van den Brom aanvallend voetbal aan sterke prestaties.

Toch zag het er lange tijd niet naar uit dat AZ zich in de top van de Eredivisie zou nestelen. Sterker nog, de prestaties in de eerste seizoenshelft waren aan de matige en wisselvallige kant. Maar de entree van Vlaar in de basis deed wonderen. Bij Feyenoord zullen ze zich ongetwijfeld nog wel eens achter de oren krabben. Vlaar vroeg of hij in Rotterdam-Zuid kon revalideren van zijn zware knieblessure, maar kreeg nul op het rekest. Bij een andere oud-werkgever was hij wel van harte welkom. AZ dus. Een beslissing die de club geen windeieren legde.

Vlaar begon op 19 december in de basis tegen FC Utrecht en sindsdien behaalden de Alkmaarders 22 punten uit acht wedstrijden. Ter vergelijking: de eerste zestien duels werden slechts achttien punten gepakt. Ook het tussentijdse vertrek van oud-Ajacied Mounir El Hamdoui lijkt positief te hebben uitgepakt, want vervolgens is Vincent Janssen tot wasdom gekomen. Met negen goals na de winterstop is de spits uitstekend op dreef en steeg hij naar de tweede plaats op de topscorerslijst.

Europees voetbal
Het worden spannende dagen voor AZ, want vier dagen na het bezoek aan Ajax wacht ook een uitwedstrijd tegen Feyenoord. Dan voor de KNVB-Beker. Het is voor de Alkmaarders de kortste weg naar Europa. Bij AZ hopen ze op een nieuw startbewijs om de nasmaak van de teleurstellend verlopen Europese campagne van dit seizoen weg te spoelen. De Noord-Hollanders kwamen in de groepsfase van de Europa League niet onaardig voor de dag, maar stonden na afloop vaak met de complimenten en zonder punten. Mede daarom eindigde AZ in een poule met Athletic Bilbao, Partizan Belgrado en FC Augsburg ruimschoots als laatste.

Maar op nationaal gebied heeft AZ de wind inmiddels stevig in de zeilen. De ploeg kan voor het eerst sinds 2008-2009 (minimaal) acht competitieduels op rij winnen. Dat seizoen werd AZ kampioen van Nederland. Louis van Gaal was toen trainer.

Tekst; Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto: Pro Shots/Kay Int Veen