Tegenstander uitgelicht: AZ

Tegenstander uitgelicht: AZ

Tweeënhalve maand na de achtste finale in de KNVB Beker reist AZ zondag andermaal af naar de Amsterdam ArenA. De Alkmaarders hebben wat recht te zetten na de bekeruitschakeling van eind december 2010 (1-0).

Als de cupclash tussen beide clubs uit Noord-Holland Ajax één ding duidelijk maakte, is het wel dat AZ zeker niet onderschat mag worden. De ploeg van trainer Gertjan Verbeek was in Amsterdam absoluut niet de mindere en werd slechts verslagen door een moment van klasse bij Miralem Sulejmani. Bij die gelegenheid was al zichtbaar dat het werk van Verbeek in het AFAS Stadion zijn vruchten afwerpt.

Klonk de doelstelling van AZ voor het seizoen nog als grootspraak, acht wedstrijden voor het einde van de competitie blijkt hoe reëel Verbeek de mogelijkheden van zijn elftal heeft ingeschat. De vierde plaats en dus rechtstreekse plaatsing voor de Europa League liggen nog altijd binnen handbereik. Een knappe prestatie, want van AZ’s kampioenselftal van 2009 zijn nog slechts keeper Sergio Romero, het verdedigingscentrum Héctor Moreno en Niklas Moisander, middenvelder Stijn Schaars en aanvaller Maarten Martens over. En dat waren niet direct de blikvangers van Louis van Gaals succesteam.

Nick Viergever aan de bal tijdens een thuiswedstrijd van AZ. Nick Viergever aan de bal tijdens een thuiswedstrijd van AZ.

In Verbeeks elftal is het vijftal tegenwoordig wel toonaangevend. De oefenmeester heeft hen het vertrouwen en de verantwoordelijkheid gegeven om een verjongd team te dragen. Die taak wordt met zo’n verve vervuld, dat zij de rotsen in branding vormen waar het door Verbeek ingepaste talent zich aan vastklampt. Waren de Est Ragnar Klavan, de Australiër Brett Holman en de Zweden Rasmus Elm en Pontus Wernbloom vorig seizoen nog ideale twaalfde mannen, dit seizoen zijn ze uitgegroeid tot onbetwiste basisspelers. Hetzelfde geldt voor aankoop Dirk Marcellis en de uit de Beloften opgeduikelde IJslander Kolbeinn Sigthórsson.

Het gemêleerde gezelschap is pas sinds de winterstop echt een hecht team. Niet in de laatste plaats door het trainingskamp van AZ in Turkije. Daar had Verbeek eigenlijk voor het eerst dit seizoen echt de tijd om structuur en patronen in zijn elftal te slijpen. Iets waar het de eerste seizoenshelft niet van gekomen was: WK-gangers stroomden tijdens de voorbereiding laat in, de eerste Europa Leaguewedstrijd stond al gepland voor eind juli en de transferperiode bracht veel onzekerheid over alsnog vertrekkende spelers met zich mee. Toen die stofwolken optrokken, was AZ al vijf duels onderweg in de competitie. Niet toevallig de periode waarin de meeste punten werden verspeeld.

Door de verstoorde voorbereiding bleef Verbeek eigenlijk tot de winterstop sleutelen aan zijn basiself. Het meeste knutselwerk werd in de punt van de aanval verricht. Daar mocht eerst de van Sparta aangetrokken middenvelder Erik Falkenburg het proberen, gevolgd door het Braziliaanse talent Jonathas. Die voegde zich begin november vorig jaar echter bij zijn zieke moeder in Brazilië en speelt inmiddels voor Brescia. De al afgedankte Graziano Pellè kwam vervolgens in beeld en voldeed een tijdje als aanspeelpunt. Maar omdat de Italiaan het trainingskamp miste door ziekte en na het seizoen naar Parma verkast, werd de aandacht verlegd naar Sigthórsson.

De keus voor de IJslander blijkt een gouden greep. Hij is de scorende spits naar wie Verbeek lang zocht. Iets wat hij onderstreepte met vijf (!) treffers in de 6-1-overwinning op VVV-Venlo. Zo goed als het kampioenselftal van Van Gaal is AZ nog niet, maar dat de Alkmaarders weer over een ingespeeld elftal beschikken, dat is wel duidelijk.

Tekst: Martijn Mooiweer
Foto's: ProShots/Ed van de Pol