Tegenstander uitgelicht: AZ

Tegenstander uitgelicht: AZ

Ajax ontmoet zondagmiddag in een onvervalste Noord-Hollandse derby AZ. Tussen de koploper van de Eredivisie en de nummer zeven van de ranglijst ligt een gapend gat van zeventien punten, maar Frank de Boer en zijn mannen kunnen hun borst natmaken. De Alkmaarse formatie heeft in de ArenA namelijk de ‘kwalijke’ gewoonte om nog weleens te willen stunten. En na de uitzege in de Europa League van AZ afgelopen donderdag en de deceptie van Ajax in datzelfde toernooi ligt er ook een mentale uitdaging voor beide teams.

Dat AZ kan stunten is aan de hand van recente uitslagen te zien. Neem alleen maar de laatste twee confrontaties die het afgelopen seizoen in Amsterdam werden gespeeld. In competitieverband bleven de clubs keurig in balans (2-2), maar de bekernederlaag die AZ de latere landskampioen toediende, kwam aan als een mokerslag (0-3).

De laatste ontmoeting tussen de twee streekgenoten ligt misschien verser in het geheugen. In Alkmaar boog AZ na rust een 2-1-achterstand om in een 3-2-zege. De afgelopen zondag op traditionele wijze uitgeluide Christian Eriksen joeg nog wel zijn laatste vrije trap in Amsterdamse dienst in de touwen. Het mocht niet baten. De 3-2-zege op AZ in de Johan Cruijff Schaal, waarbij aanvoerder Siem de Jong in de verlenging het winnende doelpunt maakte, moeten we overigens niet vergeten te melden. Dat AZ na rust brutaal een 0-2-voorsprong had genomen, evenmin.

AZ is dit seizoen een ploeg van uitersten. De ploeg wisselt briljante wedstrijden af met even treurige nederlagen. Zo versloeg de bekerhouder in eigen huis Ajax (3-2) en PSV (2-1), maar werd thuis ook beschamend verloren van sc Heerenveen (1-5). In de herfst vond overigens een opvallende trainerswissel plaats. Een dag na de even knappe als sensationele overwinning op PSV werd hoofdtrainer Gertjan Verbeek ontslagen. Hij werd opgevolgd door Dick Advocaat, de voormalige bondscoach die eerder werkzaam was in Alkmaar.

Maar ook Advocaat heeft van AZ nog geen stabiele subtopper weten te maken. De resultaten na de winterstop spreken wat dat betreft boekdelen. Aanvankelijk leek het trainingskamp in het Spaanse Estepona zalvend te hebben gewerkt, nadat AZ in eigen huis veel te sterk was gebleken voor NAC Breda (3-0). Bijna iedere zege werd echter gevolgd door puntenverlies. Na de zege op NAC volgde een nederlaag tegen PSV (1-0). En driepunters tegen FC Groningen (2-0) en Vitesse (0-2) werden moeiteloos afgewisseld door een zeperd in Deventer tegen Go Ahead Eagles (2-1) en duur puntenverlies in eigen huis tegen FC Utrecht (1-1).

Maar hoe onbestendig de ploeg in competitieverband ook mag zijn, samen met Ajax is AZ de enige Nederlandse club die nog op drie fronten actief is. Waar Ajax afgelopen donderdag de degens kruiste met Red Bull Salzburg, daar gingen Advocaat en de zijnen op bezoek bij het Tsjechische Slovan Liberec. Saillant detail: op donderdag 27 maart staan de twee Noord-Hollandse kemphanen net als vorig jaar tegenover elkaar in de halve finale van de KNVB Beker.

Dick Advocaat zal het vanavond moeten stellen zonder de geschorste Nemanja Gudelj. De Serviër liep in de slotfase van de thuiswedstrijd tegen FC Utrecht tegen zijn vijfde gele kaart van het seizoen op en heeft vandaag dientengevolge een verplichte snipperdag. De afwezigheid van Gudelj is een zware aderlating voor AZ. Viktor Elm, die tegen Utrecht wegens griep ontbrak, zal ongetwijfeld zijn vervanger zijn. Vormgever Celso Ortiz en Donny Gorter zullen het middenveld completeren. In de achterhoede zal Advocaat geen konijn uit zijn hoge hoed toveren, of hij moet de verloren zoon Simon Poulsen zijn eerste basisplaats gunnen sinds zijn geflopte avontuur bij Sampdoria.

De Alkmaarders beschikken over een van de gevaarlijkste frontlinies van de Eredivisie. Vleugelaanvallers Steven Berghuis en Roy Beerens beschikken over een actie én scorend vermogen, terwijl de ster van Aron Jóhansson, dit seizoen al goed voor 22 goals, rijzende is. Want waar Jóhansson speelde, in IJsland bij Fjölnir of in Denemarken bij Aarhus, daar scoorde hij zonder met zijn ogen te knipperen.

Aron Jóhansson, geboren in Alabama, getogen in Reykjavik, is het lievelingetje van Jürgen Klinsmann. De Amerikaanse bondscoach haalde het kind van IJslandse ouders een half jaar geleden met een spervuur aan telefoontjes over om voor zijn geboorteland te kiezen, aangezien de voetballer over zowel een IJslands als een Amerikaans paspoort beschikt.
Volgens Jóhansson was het een bijna onmenselijke beslissing. ‘Het was een keuze tussen twee uitersten. Als ik voor mijn geboorteland Amerika koos, dan was ik verzekerd van deelname aan het WK. Met in de wetenschap dat ik komende zomer voor een sportgek land van 300 miljoen inwoners een WK ga spelen in het allermooiste voetballand ter wereld. Kijk: in IJsland wonen amper 350.000 mensen en de kans dat het land zich ooit voor een WK zal plaatsen is relatief klein. Maar het is wel het land waar mijn roots liggen, het land van mijn ouders en mijn vrienden. De beslissing zal mij waarschijnlijk de rest van mijn leven blijven achtervolgen.’

Tekst: Ajax.nl/Steven Kooijman