Tegenstander uitgelicht: AZ

Tegenstander uitgelicht: AZ

De strijd tussen AZ en Ajax is ook een duel tussen twee voormalig bondscoaches. Louis van Gaal en Marco van Basten gingen na hun dienstverband bij de KNVB beiden weer bij een club aan de slag.

Dagelijks een groep kneden en beter maken, in plaats van de selectie eens in de zoveel maanden begroeten; zowel Van Gaal als Van Basten lijkt die rol goed te liggen. Afgaande op de stand op de ranglijst presteren hun teams prima. AZ doet het zelfs boven verwachting. Na de elfde plek van vorig seizoen gingen de Alkmaarders dit seizoen voor eerherstel. Als doelstelling werd door voorzitter Dirk Scheringa een plaats bij de eerste vijf genoemd. Die wens lijkt realiteit te kunnen worden. Nadat de eerste twee competitieduels verloren gingen, herpakte AZ zich in de cruciale confrontatie met PSV. Met een 1-0-overwinning werd de weg naar boven ingezet. Het mag met recht een keerpunt worden genoemd, want daarna verloor de equipe van Van Gaal geen wedstrijd meer.

Natuurlijk wil AZ die reeks tegen Ajax in ere houden. De confrontatie met de 'oudere broer' is altijd een beetje beladen. Vooral in 2007 kwamen AZ en Ajax vaak bij elkaar over de vloer. Nadat AZ op de laatste reguliere speeldag het kampioenschap verspeelde bij Excelsior, elimineerde Ajax AZ tot overmaat van ramp in de play-offs ook nog voor deelname aan de voorronde van de Champions League. Enkele weken daarvoor versloegen de Amsterdammers in De Kuip AZ al in de bekerfinale. Een ware thriller, die na verlenging nog steeds geen winnaar kende. In de strafschoppenserie miste Ryan Donk, waarna Edgar Davids wel raak schoot. Daardoor staat de beker tegenwoordig achter een vitrine in Amsterdam en niet in Alkmaar.

Nick van der Velden. FOTO: PRO SHOTS/Ton Niessing Nick van der Velden. FOTO: PRO SHOTS/Ton Niessing

Amsterdammer Nick van der Velden (26) doorliep een deel van de jeugdopleiding van Ajax en verruilde afgelopen zomer FC Dordrecht voor AZ. Op de ranglijst is het verschil tussen AZ en Ajax twee punten, in het voordeel van de ploeg van Van Basten.

Zijn beide teams ook op het veld aan elkaar gewaagd?

,,Dat denk ik wel. Het is al een hele tijd geleden dat AZ verloren heeft. We zitten in een flow. AZ beschikt over een hecht team. Dat is onze grootste kracht. Er wordt voor elkaar gevochten en iedereen voert zijn taken goed uit. Ajax kan zich beroepen op meer individuele klasse. De speler die er het meeste bovenuit steekt, is Luis Suarez. Hij is de smaakmaker van de competitie en altijd gevaarlijk.’’

Is het een duel tussen twee titelkandidaten?

,,Nee, het is nog te vroeg om dat te zeggen. We zijn pas elf wedstrijden onderweg. Maar als we blijven knokken, kunnen we het wel volhouden om bovenin mee te blijven doen. Met de mentale weerbaarheid zit het wel goed. Dat hebben we aan het begin van het seizoen bewezen. Het was enorm vervelend dat we de eerste twee competitieduels verloren, maar ondanks het verlies tegen ADO was ons spel niet slecht. Dat gaf ons een positief gevoel in de aanloop naar de topper tegen PSV. Door te strijden en vertrouwen te houden, wonnen we die ook.’’

Wie is er zondag favoriet?

,,We doen weinig voor elkaar onder. Ondanks de afwezigheid van Klaas Jan Huntelaar vind ik de aanval nog altijd de sterkste linie bij Ajax. Naast Suarez loopt ook Miralem Sulejmani weer in de voorhoede. Al verwacht ik niet dat hij tegen ons al negentig minuten speelt. Op het middenveld lopen ook goede voetballers rond. De verdediging is iets minder. Ajax kreeg al meer tegengoals te verwerken dan AZ. Maar dat is natuurlijk niet alleen de jongens achterin te verwijten, zoiets hangt samen met de andere linies. Natuurlijk hoop ik dat we winnen in eigen huis, maar ik bestempel AZ niet als favoriet. Laat ons maar de underdog zijn.’’

Tekst: Yvonne Dombrakis