Tegenstander uitgelicht: Celtic

Tegenstander uitgelicht: Celtic

Ajax heeft het qua uitwedstrijden in de Europa League niet slecht getroffen. Na de heksenketel bij Fenerbahçe belooft de authentieke voetbalsfeer op Celtic Park ook weer een ware belevenis te worden. Net zoals voor Ajax geldt, staan Celtics kansen op Europese overwintering flink op de tocht. Beide clubs moeten winnen.

Een neutrale voetballiefhebber zal een bezoek aan Celtic ongetwijfeld hoog op zijn verlanglijstje hebben staan. De sfeer in het stadion wordt wereldwijd geprezen. Een memorabele novemberavond in 2012 staat veel fans nog helder op het netvlies. In een kolkend Celtic Park waren de Schotten met 2-1 te sterk voor Barcelona.

Ajax proefde een jaar later eveneens het genoegen om thuis van de Spaanse grootmacht te winnen. Beide clubs bevinden zich feitelijk in hetzelfde schuitje: dominerend binnen de eigen landsgrenzen, en minder overtuigend daarbuiten in Europees verband.

Eenzame hoogte
De laatste jaren staat Celtic op eenzame hoogte in Schotland. Dat heeft alles te maken met het faillissement van de eeuwige rivaal Glasgow Rangers. Die club werd in 2012 failliet verklaard en moest na een doorstart drie niveaus lager beginnen. De Rangers staan dit seizoen na veertien wedstrijden bovenaan in de Championship, het tweede niveau, waardoor de vermaarde stadsderby wellicht volgend seizoen in ere wordt hersteld. 

Mede door het ontbreken van een echte uitdager was het weinig verrassend dat Celtic de laatste vier landstitels opeiste. Vorig seizoen bedroeg de voorsprong op Aberdeen uiteindelijk zeventien punten. Datzelfde Aberdeen leek een serieuze poging te ondernemen om Celtic dit seizoen de loef af te steken, maar is na een voortvarende start van het seizoen teruggevallen. Heart of Midlothian FC is inmiddels de huidige nummer twee van de Schotse competitie, zes punten achter Celtic. Beide ploegen kwamen afgelopen weekend niet verder dan een remise. Voor Celtic was het doelpuntloze gelijkspel voor eigen publiek tegen nummer negen Kilmarnock een teleurstelling.

Fatale cijfers
Europees gezien vergaat het Celtic beduidend minder. De club slaagde er voor het tweede jaar op rij niet in om de groepsfase van de Champions League te bereiken. Malmö FF was in de laatste voorronde over twee duels te sterk. Na een nipte 3-2-thuiszege werd in Zweden met fatale cijfers verloren: 2-0. Eerder was wel succesvol afgerekend met FK Qarabağ uit Azerbeidzjan en Stjarnan uit IJsland.

De Schotse topclub is zodoende voor de vierde maal aangewezen op het hoofdtoernooi van de Europa League, waarin de club al negen wedstrijden op een overwinning wacht. Vorig seizoen werd voor het eerst overwinterd, maar was Internazionale in de eerste knock-outronde te sterk. De kans is klein dat Celtic na de winterstop opnieuw Europese verplichtingen heeft. Met twee punten uit vier duels staan de Schotten er niet best voor.

Verval
Het begin was nog bemoedigend, met remises uit bij Ajax en thuis tegen Fenerbahçe. In beide gevallen werd het 2-2. Vervolgens ging Celtic twee keer onderuit tegen Molde, dat zich daardoor al verzekerde van de volgende ronde. Celtic, Ajax en Fenerbahçe strijden om het tweede ticket in groep A. De Turken hebben vooralsnog de beste papieren. Voor zowel Celtic als Ajax geldt: de laatste twee groepsduels winnen en hopen op misstappen van de Turken.

Celtic boekte in de jaren zestig het grootste succes uit de clubhistorie. In 1967 werd ten koste van Inter de Europa Cup 1 gewonnen, de enige Europese prijs uit de geschiedenis. Drie jaar later was Celtic runner-up in het belangrijkste clubtoernooi in Europa. Feyenoord was toen te sterk. Het bleek het begin van Nederlandse gloriedagen, want vervolgens won Ajax driemaal de Europa Cup 1.

Boerrigter
Derk Boerrigter en Evander Sno speelden zowel voor Ajax als Celtic. Boerrigter maakt nog altijd deel uit van de selectie van Celtic. Hij is naast Nadir Ciftci de tweede Nederlander bij Celtic. Ciftci was bij NAC ploeggenoot van Ajax-middenvelder Nemanja Gudelj. International en voormalig speler van FC Groningen, Virgil van Dijk, werd afgelopen zomer verkocht aan het Southampton van Ronald Koeman. 

Ajax en Celtic troffen elkaar negen keer eerder in officieel verband. De Schotten wonnen het vaakst: namelijk viermaal. Ajax zegevierde drie keer en tweemaal werd het een gelijkspel. 

Beide ploegen ontmoetten elkaar twee jaar geleden ook in de Champions League. De thuisploeg stapte toen steeds juichend van het veld. Celtic won op 22 oktober 2013 met 2-1, waarna Ajax twee weken later revanche nam: 1-0.

Tekst: Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto: Gerard van Hees