Tegenstander uitgelicht: Dnipro

Tegenstander uitgelicht: Dnipro

Ajax kan in de return tegen Dnipro Dnipropetrovsk voor het eerst sinds 2003 weer de kwartfinales van een Europees bekertoernooi bereiken. In Amsterdam moet het team van trainer Frank de Boer als enige overgebleven landskampioen in de UEFA Europa League een 1-0-achterstand zien weg te werken.

Dnipro Dnipropetrovsk, een club die bij het grote publiek louter vraagtekens oproept. Nederlandse invloeden waren er nog nooit bij de club met de nauwelijks uit te spreken naam. Wel speelden de Oekraïners in Europa al zeven keer eerder tegen een Nederlandse opponent. Enkel AZ wist een overwinning te behalen. PSV (2-2 en 1-0 in 1985, 2-0 en 1-2 in 2012) kreeg Dnipro Dnipropetrovsk tot vier keer tot niet op de knieën en ook FC Utrecht (2-1) won niet. Het AZ van coach Louis van Gaal boekte in 2005 de enige zege van Nederlandse makelij (2-1).

Hoewel Dnipro Dnipropetrovsk al in lengte van jaren goed presteert in de nationale voetbalafdeling van Oekraïne en sinds de oprichting daarvan op het hoogste niveau speelt, mocht het zijn nationale prijzenkast nog nooit openen. In de strijd om het kampioenschap blijken Dinamo Kiev en Sjachtar Donetsk toch over net iets meer financiën en dus kwaliteit te beschikken en ook in de finale van het Oekraïense bekertoernooi werd nimmer getriomfeerd. Als lid van de Sovjet-Unie won Dnipro overigens wél twee titels en een beker.

Na vier opeenvolgende keren op de vierde plaats te zijn geëindigd, kwalificeerde Dnipro Dnipropetrovsk zich vorig seizoen als Oekraïense nummer twee voor de derde voorronde van de UEFA Champions League. Tot plaatsing voor de play-offronde kwam het echter niet. Een doelpuntloos gelijkspel in de heenronde tegen FC Kopenhagen werd gevolgd door een 2-0-nederlaag in Denemarken, wat inhield dat de club zich moest scharen onder de play-offdeelnemers van de UEFA Europa League. Hajduk Split bleek daarin een te nemen horde (2-1 thuis en 0-0 uit).

Dnipro Dnipropetrovsk beleefde een moeizame start in groep F. Na een gelijkspel tegen Saint-Étienne (0-0) en thuisnederlagen tegen FK Qarabag (0-1) en Internazionale (0-1) leek het Europese avontuur van de Oekraïners al in 2014 te eindigen, maar een sterke comeback volgde. Ondanks een nieuwe zeperd tegen Internazionale (2-1) plaatste Dnipro zich middels zeges op Qarabag (1-2) en Saint-Étienne (1-0) toch nog voor de volgende ronde. En dat met zeven punten, het laagste aantal van alle clubs die zich plaatsten voor de knock-outfase.

Het brein achter het huidige succes van Dnipro Dnipropetrovsk is trainer Myron Markevych. Het brein achter het huidige succes van Dnipro Dnipropetrovsk is trainer Myron Markevych.

Nadat Dnipro Dnipropetrovsk in Ricky van Wolfswinkel (Saint-Étienne) reeds een Nederlandse tegenstander had getroffen, werd het in de zestiende finales gekoppeld aan het Olympiakos Piraeus van Ibrahim Afellay. De verrassende 2-0-zege in de heenwedstrijd tegen de Griekse landskampioen werd in de return met succes verdedigd (2-2). Een topprestatie, vooral omdat Dnipro toen nog niet uit zijn winterslaap was ontwaakt. Pas in het weekend na de return van 26 februari had de in 1918 opgerichte club voor het eerst sinds begin december weer competitievoetbal in de benen.

Dnipro’s Europese succes is grotendeels toe te schrijven aan Myron Markevych. De 64-jarige ex-bondscoach van Oekraïne is een oude rot in het vak. Een trainer die vaker de scepter zwaaide in de hoogste divisie van Oekraïne is niet te noemen. Markevych is al sinds 1984 actief in zijn geboorteland. Pas sinds 2014 vertegenwoordigt hij Dnipro Dnipropetrovsk, maar Markevych heeft weinig tijd nodig gehad om van zijn spelersgroep een hecht collectief te smeden, dat uitblinkt in messcherp countervoetbal.

Maar in de heenwedstrijd werd duidelijk dat Dnipro Dnipropetrovsk ook een ploeg is die middels dode spelmomenten en vanuit sporadisch opgezette aanvallen tegenstanders angst kan inboezemen. Ajax was in Kiev niet kansloos. Maar de beste kansen waren wel voor Dnipro, dat voor het eerst deelneemt aan de achtste finales van de UEFA Europa League.

Uniek is het echter niet wanneer het Dnipro lukt om de kwartfinales te bereiken. Twee keer eerder schaarde de Oekraïense hoogvlieger zich onder de laatste acht deelnemers van een Europees bekertoernooi, in 1985 en 1990. Girondins Bordeaux en Benfica versperden toen de weg naar de halve eindstrijd. Nu hoopt Ajax de club te pijnigen. Het zal in een uitverkochte ArenA moeten winnen om Nederland in Europees verband op de kaart te houden en om voor het eerst sinds zeventien jaar weer eens de kwartfinales van de UEFA Cup/UEFA Europa League te bereiken.

Slok op een borrel voor Ajax is dat Dnipro drie basisspelers mist vanwege schorsingen. Artem Fedetskyy, aanvoerder Ruslan Rotan en doelpuntenmaker Roman Zozulya ontvingen vorige week alle drie een fatale gele kaart. Wel present is sterspeler Jevhen Konoplyanka, die in Kiev verantwoordelijk was voor de assist.

Tekst: Ajax.nl/Mitchell Pronk
Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst (kopfoto) Pro Shots