Tegenstander uitgelicht: Excelsior

Tegenstander uitgelicht: Excelsior

Ajax treft zondag een team dat ondanks beperkte financiële middelen in rap tempo de harten van het Eredivisie-publiek heeft veroverd. Excelsior stelde lijfsbehoud al bijna zeker én is nog in de race voor een heuse prijs, de KNVB Beker. Een stunt in Amsterdam? Ook daar heeft men in Kralingen het volste vertrouwen in.

Velen zagen Excelsior als een lelijk eendje, dat in het kielzog van Feyenoord en het in allerlei opzichten ook veel grotere Sparta meedobberde in de vijver van het betaalde voetbal. Maar afgelopen zomer keerde toch echt maar één Rotterdamse club terug in de Eredivisie, en dat was niet Sparta. Marinus Dijkhuizen leidde Excelsior via de nacompetitie naar promotie. Een sublieme prestatie voor een club die in het seizoen 2012-2013 nog in de kelder van de Jupiler League bungelde.

Aanvankelijk dacht trainer Leon Vlemmings dat hij revanche mocht nemen voor dat desastreus verlopen seizoen, maar in aanloop naar de nieuwe voetbaljaargang gooide de clubleiding destijds assistent-trainer Jon Dahl Tomasson voor de leeuwen. Een goede zet. Plots waren de resultaten weer om over naar huis te schrijven, iets wat bij Roda JC niet onopgemerkt bleef. Tomasson kon de lokroep vanuit de Eredivisie niet weerstaan en vertrok in de winterstop naar Zuid-Limburg.

Waar Tomasson een dramatisch halfjaar beleefde in Kerkrade, dat eindigde in degradatie van Roda, voorzag zijn opvolger Dijkhuizen Excelsiors seizoen juist van een prachtige apotheose. Mede door de dertig doelpunten van de uiteindelijke competitietopscorer Lars Veldwijk dwong Excelsior een comeback af op het hoogste niveau. Het vertrek van Veldwijk naar Nottingham Forest leek de doelstelling van de club om lijfsbehoud in de Eredivisie te realiseren op voorhand aanzienlijk te verkleinen. Excelsior logenstraft echter al haar critici en toont zich al vanaf dag één een aanwinst voor de competitie.

Dijkhuizens Excelsior voetbalt gedisciplineerd en vanuit een strakke organisatie. De ploeg wacht veelal op fouten van de tegenstander en probeert vervolgens uit te breken via de snelle Jordan Botaka en Daryl van Mieghem. Clubtopscorer met negen doelpunten is Tom van Weert. Met links, met rechts of met het hoofd: het maakt de spits pur sang niet uit. Met drie treffers in de laatste twee speelrondes, tegen Feyenoord (3-2 nederlaag) en sc Heerenveen (3-0 overwinning), toont Van Weert zich bovendien de man in vorm.

21 december: Mike van der Hoorn schiet Ajax op voorsprong in de uitwedstrijd tegen Excelsior, ook Ajax-huurling Bas Kuipers kan dat niet voorkomen. 21 december: Mike van der Hoorn schiet Ajax op voorsprong in de uitwedstrijd tegen Excelsior, ook Ajax-huurling Bas Kuipers kan dat niet voorkomen.

De Kralingers speelden de laatste weken steevast met een middenveld bestaande uit Rick Kruys, Jeff Stans en Luigi Bruins. Van dit drietal is Stans de meest aanvallend ingestelde speler. De ervaren Bruins meldde zich twee weken na het sluiten van de transfermarkt voor de derde keer in zijn loopbaan bij Excelsior en ontwikkelde zich al snel tot een onmisbare spelverdeler.

Al dan niet middels invalbeurten dragen Adil Auassar en Khalid Karami eveneens hun steentje bij aan de opbouw van Excelsior. Auassar is zelfs terug te vinden in de top 5 van Excelsior-spelers met de meeste speelminuten, een rijtje waarin naast Botaka, Kruys en Stans aanvoerder Sander Fischer als enige de eer van de defensieve linie vertegenwoordigt. Fischer is de onbetwiste leider.
Voormalig Jong Ajax-captain Bas Kuipers, die door Ajax wordt verhuurd aan Excelsior, bekleedt de linksbackpositie en doet dat met verve. Op rechts staat kind van de club Daan Bovenberg geposteerd.

Onder de lat van Excelsior was het dit seizoen stuivertje wisselen. Jordy Deckers kreeg als eerst een kans, maar na een aantal forse fouten van de ex-Ajacied mocht Alessandro Damen het laten zien. Toen Excelsior in september in Gino Coutinho een nieuwe eerste doelman vond, was de pikorde duidelijk. Toch kwam er opnieuw een wijziging. In aanloop naar de fraai verkregen uitzege op FC Twente (1-3) van februari meldde Coutinho zich in de ziekenboeg en greep Damen weer zijn kans.

Kers op de taart zou een eventuele bekerwinst kunnen worden. Voor het eerst sinds 1978 is de 112-jarige club één van de vier overgebleven halve finalisten in de strijd om de KNVB Beker. Excelsior zal zich volgende maand in Groningen moeten ontdoen van de plaatselijke FC om de finale in De Kuip te bereiken, een eindstrijd waarin het FC Twente of PEC Zwolle kan treffen. De club wist het hoger genoteerde FC Groningen dit seizoen twee keer op 1-1 te houden. Ondenkbaar is een finaleplaats zodoende niet.

Excelsior bloeit. Pas met een man minder kon het haar 0-2 voorsprong tegen Feyenoord niet meer vasthouden en Heerenveen werd vorige week ronduit gedeclasseerd. Ajax is gewaarschuwd. Niemand in Kralingen had op voorhand durven dromen van de prestaties van Excelsior, dat binnenkort zijn samenwerkingsverband met Feyenoord ziet aflopen. Prima. Excelsior kan op eigen benen staan.

Tekst: Ajax.nl/Mitchel Pronk
Foto's: Pro Shots