Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

De thuiswedstrijd tegen FC Groningen is niet altijd een makkie geweest voor Ajax. Donderdagavond gaan de Groningers op zoek naar hun eerste overwinning van 2014. Dat is geen eenvoudige opgave, want de FC kende in januari een matige seizoenshervatting.

FC Groningen eindige het afgelopen seizoen weliswaar op de zevende plek, maar het gat met nummer vijf FC Utrecht bedroeg niet minder dan twintig punten. En dat terwijl de Trots van het Noorden een structurele plaats in de top vijf nastreeft. Ook lukte het de club niet om de begroting van 17 miljoen naar 25 miljoen euro op te krikken, een vereiste om bovenin het topvoetbal mee te kunnen draaien.

Maar toch speelde FC Groningen op 27 oktober 2013 in Arnhem om de koppositie van de Eredivisie. Aan de loodzware opgave, winnen van het dit seizoen zo sterke Vitesse, werd echter net niet voldaan. Wél hadden de gasten in het laatste kwartier een kansloos ogende 2-0-achterstand op bewonderenswaardige wijze gladgestreken, dankzij treffers van Richairo Zivkovic en Tjaronn Chery. Waardoor FC Twente zich na elf speelrondes lijstaanvoerder mocht noemen, met een punt voorsprong op FC Groningen en Vitesse.

Toegegeven, het linkerrijtje van de Eredivisie had voor de winterstop veel weg van de Lach-of-ik-schiet Show, maar het zou muggenziften zijn om de prestaties van FC Groningen daarmee te bagatelliseren. Te meer daar de ploeg afgelopen zomer in Leandro Bacuna (Aston Villa), Virgil van Dijk (Celtic) en Tim Sparv (Greuther Fürth) drie spelbepalende spelers zag vertrekken. Ook kwam er afgelopen zomer een nieuwe hoofdtrainer voor de groep te staan: Erwin van de Looi.

Ricardo van Rhijn nadert met rasse schreden de Club van 100. Ricardo van Rhijn nadert met rasse schreden de Club van 100.

De oud-speler van onder andere Vitesse, NAC en Stuttgarter Kickers bleek zijn huiswerk uitstekend te hebben gedaan. Niet slecht voor een eerstejaarshoofdtrainer. Geheel onervaren is Van de Looi overigens niet. De 41-jarige Huissenaar, die bij Oranje (in een wedstrijd tegen Portugal) ooit één maal als reserve op de bank zat, zit al tien jaar in het trainersvak. Nadat hij wegens een waslijst aan blessures op dertigjarige leeftijd zijn kicksen noodgedwongen aan de wilgen had gehangen, belandde hij als assistent-trainer van de C1 in de jeugdopleiding van FC Groningen.

Van de Looi haalde zijn trainersdiploma’s en groeide via de A1 en de Beloften door naar het assistentschap bij het eerste elftal. Daar trof hij eerst Pieter Huistra en vervolgens Robert Maaskant. Van de Looi maakte zoveel indruk, dat het Groningse bestuur hem afgelopen zomer zonder aarzeling doorschoof als vervanger voor de opgestapte Maaskant. En net als met zijn Ajax-collega Frank de Boer het geval was, kreeg Van de looi in de A-selectie te maken met spelers met wie hij in de jeugd heeft samengewerkt. Dat dit een voordeel kan zijn, heeft kampioenenmaker De Boer inmiddels lang en breed bewezen.

Met klinkende overwinningen op NEC (1-4) en FC Utrecht (2-0) schoot de FC als een komeet uit de startblokken, waarna de ploeg vier maal op rij niet wist te winnen. Wel werd op 1 september in de Euroborg gelijkgespeeld tegen Ajax (1-1). Toby Alderweireld had zojuist zijn koffers gepakt naar Madrid en Kenneth Vermeer liet een schot van Género Zeefuik uit zijn handen glippen, waarna de spits de gelijkmaker kon binnenlopen. In de eerste helft had Lasse Schöne de landskampioen van afstand op voorsprong geschoten.

Na het dipje (in zes duels werd slechts één maal gewonnen, van RKC) raakte FC Groningen bij het aanbreken van de herfst ineens weer op drift en was de ploeg zeven duels ongeslagen. Vooral de maand oktober was de groen-witte formatie goed gezind. FC Groningen boekte thuis uitstekende overwinningen op AZ (2-1) en PSV (1-0) en hield zoals gezegd stand in het loodzware uitduel met Vitesse. En net toen de Groningers niet meer wisten wat verliezen was, leed de ploeg in de eigen Euroborg de eerste thuisnederlaag van het seizoen, tegen laagvlieger ADO. De Hagenaars revancheerden zich op 8 december voor het pak slaag (0-4) dat ze een week eerder van Ajax hadden gekregen en versloegen FC Groningen met 2-1.

Met een gelijkspel tegen RKC en een nederlaag tegen AZ beleefde FC Groningen in tegenstelling tot Ajax na de winterstop een matige seizoenshervatting. Tot overmaat van ramp werd de thuiswedstrijd tegen FC Twente vanwege een door ijzel geteisterd speelveld afgelast. Het gaf trainer Van de Looi gelegenheid om zijn selectie voor het sluiten van de winterse transferwindow nog eens goed onder de loep te nemen. Hij besloot de aan FC Dordrecht verhuurde Yoëll van Nieff terug te halen. William Ekong werd op zijn beurt richting de Krommedijk gestuurd, terwijl het contract met Timo Letschert werd ontbonden.

De vervroegde terugroepactie van middenvelder Yoëll van Nieff zou FC Groningen weleens geen windeieren kunnen gaan leggen. De twintigjarige linkspoot was een sensatie in de Eerste Divisie en leidde FC Dordrecht halverwege het seizoen met prima staaltjes voetbal naar de koppositie van de ranglijst. Vijf dagen geleden moest de verloren zoon in de uitwedstrijd tegen AZ nog even wachten op zijn eerste basisplaats, maar direct na rust werd hij door Van de Looi op tien geposteerd. Het kwam het belabberde Groningse spel van voor rust zichtbaar ten goede.
Het is dus zeer aannemelijk dat Van de Looi vanavond de fysiek sterke middenvelder tegen Ajax zal laten beginnen. In dat geval zal Liverpool-huurling Adorjan het veld moeten ruimen. Verder zal het elftal van FC Groningen niet al te veel verrassingen kennen. Voor de op de Toekomst opgeleide doelman Bizot staan de verdedigers (v.r.n.l.) Magnasco, Botteghin, Kappelhof en Wijnaldum. Het middenveld wordt gecompleteerd door Hiariej en aanvoerder Kieftenbeld, terwijl in de voorste linie de usual suspects Chery, De Leeuw en Kostic zullen opereren. Mocht FC Groningen op zoek moeten gaan naar doelpunten (de laatste Groningse treffer in Amsterdam dateert van 2 september 2007 en was afkomstig van de voet van Marcus Berg), dan heeft Van de Looi nog de beschikking over het piepjonge supertalent Zivkovic en stormram Zeefuik.

Ajax - FC Groningen begint donderdag om 20:45 uur in de Amsterdam ArenA. Er zijn nog kaarten beschikbaar. Meer informatie over de kaartverkoop vind je via onderstaande link

Tekst: Ajax.nl/Steven Kooijman
Onderste foto: Proshots

Kaartverkoop Ajax - FC Groningen