Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

De play-offs halen: gezien de situatie bij aanvang van dit seizoen loog de doelstelling van FC Groningen er niet om. Een nieuwe trainer en een verjongde selectie vormen immers geen vanzelfsprekendheid voor een hoog verwachtingspatroon.

Algemeen directeur Hans Nijland maakt al sinds 1996 deel uit van de FC Groningen-directie. Twee jaar later trad Henk Veldmate aan als technisch manager. Nog altijd vormt het duo hét gezicht van de Trots van het Noorden. Met een doordacht transferbeleid als basis stuwden Nijland en Veldmate hun club op in de vaart der volkeren. Als Ajax in de play-off-finale van 2006 FC Groningen de voet niet dwars had gezet, was er zelfs Champions League gespeeld in die andere motor achter de opmars: stadion Euroborg.

Het waren de succesjaren onder trainer Ron Jans, tijden waar de supporters momenteel met weemoed aan terugdenken. Erik Nevland, Luis Suarez, Marcus Berg, Tim Matavz of Dusan Tadic, elk jaar weer slaagden Nijland en Veldmate erin ergens een toptalent op te duikelen dat de fans op de banken bracht en op Eredivisie-niveau het verschil maakte. Maar na de miljoenenverkoop van Tadic aan FC Twente hebben de Groningen-scouts tot op heden nog geen goede vervanger weten te vinden.

In de personen van Luciano da Silva, Stefano Magnasco, Oluwafemi Ajilore, Matías Jones, Andraz Kirm, Filip Kostic, Hyun-Jun Suk en David Texeira lopen er nog steeds genoeg tropische verrassingen rond in de Euroborg. Maar zo beslissend als hun illustere voorgangers zijn zij nog niet geweest. Na jaren van voorspoed moest FC Groningen daardoor sportief een stap terugzetten. Met die realiteit werd de club vorig seizoen al hard geconfronteerd toen trainer Pieter Huistra het elftal niet verder wist te brengen dan een veertiende plaats.

Ex-Ajacied Rasmus Lindgren staat weer bij FC Groningen onder contract. Ex-Ajacied Rasmus Lindgren staat weer bij FC Groningen onder contract.

Nijland en Veldmate grepen in. Huistra werd vervangen en talentvolle jongens van eigen bodem moesten de selectie weer aanvullen. Het bood een aantal ex-Ajacieden de kans op een contract in de Euroborg, zodat we vanavond naast Suk ook keeper Marco Bizot en de backs Johan Kappelhof en Lorenzo Burnet terugzien in de ArenA. Allemaal speelden zij enige tijd in de Beloften van Ajax, waarna zij FC Groningen kozen als het vervolg van hun loopbaan. Genéro Zeefuik, die eveneens in de Ajax-jeugd speelde, maakt het feest der herkenning compleet. De vraag is alleen of deze spits vandaag wel deel uitmaakt van de selectie van de bezoekers, want hij werd laatst uit de groep gezet wegens overgewicht.

Het gezicht van de hierboven omschreven ommezwaai vormen trainer Robert Maaskant en schaduwspits Michael de Leeuw. De een is de welbespraakte spektakeltrainer, die FC Groningen zo graag wilde vastleggen, de ander de altijd hardwerkende en scorende cultheld, die nog maar een paar jaar geleden in de vierde klasse van het amateurniveau acteerde.

Het duurde even voordat de kentering waardering oogstte in het hoge Noorden. Dankzij de nederlagen tegen de titelkandidaten FC Twente, PSV en Vitesse kende FC Groningen een valse competitiestart, waardoor de teleurstelling over vorig seizoen bleef hangen bij de fans. Inmiddels hebben de onverstoorbaarheid van Maaskant en de werklust van de spelers het gedeeltelijke chagrijn laten verdwijnen. Dat de oude glorietijden voorlopig even achter FC Groningen liggen, is desalniettemin een wijdverbreid besef onder de supporters.

Het heeft de synergie in de Euroborg teruggebracht en de prestaties de laatste weken ten goede laten komen. Resulterend in een zege op NAC Breda, twee remises tegen AZ en RKC en winst op Heracles Almelo in de vorige speelronde. Zodat de doelstelling, play-off-voetbal, toch nog in zicht blijft voor de huidige nummer negen van de Eredivisie.

Tekst: Martijn Mooiweer
Foto's: Pro Shots