Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

De aftrap van de tweede seizoenshelft, vrijdagavond tegen FC Groningen, is voor Ajax ook het begin van een loodzware periode, waarin de ploeg een aantal stevige tegenstanders voor de kiezen krijgt. Tegen de Groningers zal Ajax ook streven naar eerherstel, na de nederlaag die eerder dit seizoen werd geleden in de Euroborg.

Getuige het resultaat van 31 augustus 2014 moge duidelijk zijn dat FC Groningen voor Ajax een niet te onderschatten tegenstander vormt. Die middag bezorgden Eric Botteghin en kopexpert Michael de Leeuw de Trots van het Noorden een 2-0 overwinning, de tweede nederlaag van Ajax in de eerste competitiehelft. Alleen FC Groningen en PSV (1-3) lieten Ajax met lege handen achter. Bovendien is Groningen er samen met PEC Zwolle (0-0) als enige in geslaagd om de ploeg van trainer Frank de Boer van scoren af te houden in de Nederlandse competitie.

Ondanks de knappe prestatie tegen de kampioen beleefde FC Groningen een eerste seizoenshelft met naast ups ook heel wat downs. Na de eerste twee speelrondes lukte het de noorderlingen niet meer om in twee opeenvolgende Eredivisieduels te zegevieren. Dieptepunten vormden de 3-0 nederlagen tegen ADO Den Haag en Cambuur Leeuwarden. Saillant detail is de grote hoeveelheid remises in de laatste vijf speelrondes van 2014. Tegen zowel PSV, SC Heerenveen, Vitesse als FC Dordrecht werd met 1-1 gelijkgespeeld. Wel werd tussentijds FC Twente met 1-2 verslagen.

De opponent van vrijdagavond beleefde een valse start van het seizoen. Gehoopt werd dat FC Groningen het zou schoppen tot de knock-outfase van de Europa League, maar Aberdeen FC vormde al in de tweede voorronde een te groot obstakel. Na de 0-0 in Schotland volgde eind juli een 2-1 nederlaag in de Euroborg. Met de inmiddels naar VfB Stuttgart vertrokken Filip Kostic nog in de gelederen ontbrak het FC Groningen aan voldoende stootkracht in de aanval. Het was voor de vijfde keer op rij dat FC Groningen zich niet wist te plaatsen voor een volgende ronde in Europa.
Des te gretiger was FC Groningen echter om er wat van te maken in de Nederlandse competitie. Erwin van de Looi coachte de groen-witten in de eerste zeventien speelrondes naar de achtste plaats. Het doel van de nummer zeven van vorig seizoen blijft om het komende seizoen kans te maken op Europa League-voetbal. Dat zou een prestatie op zich zijn, daar de ploeg afgelopen zomer in ex-Ajacied Marco Bizot, Kostic en Ajacied Richairo Zivkovic drie bepalende spelers zag vertrekken.

Sergio Padt speelde voorheen in de Ajax-jeugdopleiding. Sergio Padt speelde voorheen in de Ajax-jeugdopleiding.

FC Groningen vulde het sportieve gat echter meteen op met vervangers en wat breedteversterkingen. Jarchinio Antonia miste dit seizoen nog geen enkel Eredivisieduel en ook Dino Islamovic en Martijn van der Laan mochten al veel meedoen. Ex-Ajacied Sergio Padt vormt vooralsnog een uitstekende vervanger van de vertrokken Bizot. De 24-jarige keeper verrichtte voor de winterstop de meeste reddingen van alle goalies in de Eredivisie.

Tjaronn Chery en de op een vertrek aansturende clubtopscorer Michael de Leeuw waren voor de winterstop de absolute smaakmakers van FC Groningen. Chery was de speler die van alle Eredivisionisten het vaakst op het vijandelijke doel schoot, een statistiek waar Ajax voor moet vrezen. Toch doen deze Groningse sterren het niet alleen. Van de Looi heeft van FC Groningen een hecht team gesmeed.

Eén van de meest opvallende wintertransfers is vooralsnog de overgang van Albert Rusnák van Manchester City naar de Euroborg. Dit nadat de Slowaak op huurbasis een sterke eerste seizoenshelft doormaakte bij Cambuur. Aanvankelijk leek SC Heerenveen er met de handtekening van Rusnák vandoor te gaan, maar algemeen directeur Hans Nijland handelde snel en hield de 20-jarige aanvallende middenvelder uit handen van de aartsrivaal. Rusnák liet weten FC Groningen te zien als tussenstop op weg naar de absolute top, net zoals Arjen Robben en Luis Suárez in een ver verleden.

Net als Rusnák nam ook winterversterking Simon Tibbling, die naar eigen zeggen het liefst centraal op het middenveld speelt, deel aan het trainingskamp in Spanje. De 25-koppige selectie van Van de Looi werkte daar twee oefenwedstrijden af, tweemaal met een nederlaag als eindresultaat. Respectievelijk Mouloudia Club d´Alger (0-1) en het Belgische AA Gent (0-2) waren de sparringpartners. Van de Looi gebruikte het oefenduel met de Algerijnen echter alleen om aan de fitheid van al zijn spelers te werken. De andere vriendschappelijke wedstrijd, tegen de oude club van Padt, deed de intern gewaardeerde coach af als een ‘‘evenwichtige ontmoeting’’.

Tekst: Ajax.nl/Mitchel Pronk
Foto's: Proshots (boven), Ajax.nl/Louis van de Vuurst