Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

Tegenstander uitgelicht: FC Groningen

Met FC Groningen ontmoet Ajax een team dat in een uitstekende vorm verkeert. In de elf gespeelde competitiewedstrijden na de winterstop behaalde de ploeg van de vertrekkende trainer Ron Jans maar liefst 25 punten. Alleen bij Heracles Almelo (4-3) en thuis tegen Feyenoord (2-3) werd er verloren en tegen de huidige lijstaanvoerder FC Twente speelden de Groningers gelijk (0-0).

Door de goede resultaten van de laatste maanden staat FC Groningen op de achtste plaats die recht geeft op een plek in de play-offs om Europa Leaguevoetbal. Europees voetbal was niet iets waar in het hoge Noorden twee maanden geleden iemand over sprak. Voor de winterstop moest het team vaak nog beangstigend naar beneden kijken. Het verschil met de plaatsen waar om degradatievoetbal gespeeld wordt, was destijds gering.

Ajax ontmoette FC Groningen al in de eerste competitiewedstrijd en won uiterst eenvoudig met 0-2 door doelpunten van Miralem Sulejmani en Dennis Rommedahl. Waar de Amsterdammers in de vijf voorgaande ontmoetingen in de Euroborg drie keer verloren, was het bij deze editie al snel duidelijk dat de Noorderlingen nog zoekende waren. De ploeg had veel balbezit en speelde niet slecht, maar had veel moeite met het creëren van uitgespeelde kansen.

Als hoofdreden daarvoor werd naar het zomerse vertrek van Marcus Berg naar Hamburger SV gewezen. Ondanks de komst van Tim Matavz, die eerder verhuurd werd aan FC Emmen, en de van FC Eindhoven gekochte Serhat Koç, misten de Groningers een koele kikker als Berg. Voor de winterstop werden er mede daarom slechts zelden aansprekende resultaten behaald. Pas in de zesde wedstrijd kon de equipe voor het eerst drie punten bijschreven. Bij het eveneens kwakkelende sc Heerenveen werd met 0-1 gewonnen door een goal van de van FC Kopenhagen gehuurde Deense spits Morten Nordstrand. De nederlagen bij Willem II (2-1) en staartploeg RKC Waalwijk (3-1) waren echter absolute dieptepunten in een verder zeer matige eerste seizoenshelft.

In januari speelden Ajax en FC Groningen vriendschappelijk tegen elkaar in Portugal. In januari speelden Ajax en FC Groningen vriendschappelijk tegen elkaar in Portugal.

Erg teleurstellend voor het de laatste jaren verwend geraakte Groningse publiek. Sinds de aanstelling van Ron Jans in 2002 groeide de club uit tot een stabiele subtopper met een goed transferbeleid. Ajax is FC Groningen bijvoorbeeld nog steeds dankbaar voor het naar Nederland halen van de toen al talentvolle Luis Suarez. Nadat trainer Jans in november vorig jaar aan de clubleiding liet weten aan zijn laatste seizoen in Groningse dienst bezig te zijn, maakte hij op 22 februari van dit jaar bekend naar sc Heerenveen te verkassen.

Maar de langstzittende trainer ooit van FC Groningen is in zijn laatste maanden bij de club toch weer succesvol. De in de winterstop van Ajax gehuurde Daley Blind zorgde voor een kwaliteitsinjectie en liet zien op meerdere posities goed uit de voeten te kunnen. Het is niet voor niets dat algemeen directeur Hans Nijland al aan Ajax te kennen heeft gegeven de Ajacied ook volgend jaar te willen huren. Voor Blind zelf belooft de wedstrijd in de ArenA speciaal te worden, eens temeer omdat hij met vader Danny een van de assistenten van Martin Jol treft.

Een man in vorm bij de Groningers is Oluwafemi Ajilore. In de laatste wedstrijden tegen NAC Breda (0-3) en Roda JC (1-0) scoorde hij in totaal drie keer op een voor hem nieuwe positie achter de spits. Ook clubtopscorer Tim Matavz (tien goals) heeft zijn draai gevonden. Tel daarbij op dat FC Groningen in de ArenA meestal goed voor de dag komt en Ajax weet dat het een lastige tegenstander treft.

Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst
Tekst: Upton Park/Ajax.nl