Tegenstander uitgelicht: Feyenoord

Tegenstander uitgelicht: Feyenoord

Ajax kan Feyenoord zondagmiddag de genadeklap geven in de titelstrijd. Een zege is echter allerminst een vanzelfsprekendheid tegen de aartsrivaal die karakter, vechtlust en wilskracht traditioneel hoog in het vaandel heeft staan. En nog belangrijker: Feyenoord is in goeden doen en lijkt klaar voor revanche na de verloren Klassieker van eerder dit seizoen.

Net als in de voorgaande jaren streed Feyenoord vorig seizoen tot op het laatst om de titel, maar opnieuw had Ajax over 34 speelrondes de langste adem. Vier punten kwamen de Rotterdammers uiteindelijk tekort voor wat hun eerste kampioenschap sinds 1999 had moeten zijn. Ajax trok vorig seizoen beide Klassiekers met 2-1 naar zich toe. Had Feyenoord dat gepresteerd, dan was niet in het ArenaPark maar op de Coolsingel een grandioos volksfeest losgebarsten. Kwalificatie voor de derde voorronde van de UEFA Champions League was een pleister op de wond voor Feyenoord. De verwachtingen waren niet hoog, want de selectie werd afgelopen zomer aardig afgeroomd. Stefan de Vrij, Daryl Janmaat en Bruno Martins Indi hielden aan het WK transfers over naar respectievelijk Lazio Roma, Newcastle United en FC Porto. Clubtopscorer Graziano Pellè volgde trainer Ronald Koeman naar Southampton. Mede door die aderlatingen kon Feyenoord zich onvoldoende weren in het voorrondetweeluik tegen Besiktas.

Wat volgde was een dubbele confrontatie in de play-offs voor de UEFA Europa League, met als tegenstander Zorja Loehansk. Na de 1-1 in Oekraïne voltrok zich in Rotterdam-Zuid een sensationeel schouwspel. Na een 3-0 voorsprong leek bij 3-3 uitschakeling nabij, totdat Elvis Manu in de blessuretijd redding bracht. De Kuip trilde op zijn grondvesten toen Feyenoord zich voor het eerst sinds 2008 plaatste voor een Europees hoofdtoernooi.

Fred Rutten is verantwoordelijk voor die comeback. De aanstelling van de 52-jarige oefenmeester werd bij menigeen met hoongelach ontvangen. Ronald Koeman opvolgen met een leeggelopen selectie, daar zou geen eer aan te behalen zijn, was de gedachte. Vakman Rutten snoerde zijn critici echter al rap de mond door een hecht elftal te smeden, dat nadrukkelijk leunt op de eigen jeugdopleiding.

Terence Kongolo, Sven van Beek en Miquel Nelom, allen producten van Varkenoord, staan verdedigend hun mannetje. Met de komst van Khalid Boulahrouz en Luke Wilkshire voorzag Rutten de defensie bovendien van de nodige routine.

Als enige international van Oranje bleef Jordy Clasie Feyenoord trouw. Sterker nog, de aanvoerder verlengde eind augustus zijn contract tot medio 2018. ‘Ik heb het gevoel dat het team echt kan gaan groeien en daar wil ik deel van uitmaken,’ zei Clasie, die op het middenveld wordt bijgestaan door de onvermoeibare Lex Immers.

Met de komst van Jens Toornstra en Karim El Ahmadi werd het dringen geblazen op Feyenoords middenrif, ook al acteert Toornstra vooral als rechtsbuiten. Voornaamste slachtoffer van de concurrentiestrijd is Tonny Vilhena.

Kenneth Vermeer en Jasper Cillessen staan zondag weer tegenover elkaar. Kenneth Vermeer en Jasper Cillessen staan zondag weer tegenover elkaar.

Ondanks dat Mitchell te Vrede in de eerste weken steevast het net vond, achtte de Feyenoordleiding de spits ongeschikt voor de langere termijn. Op voorspraak van ex-spits Pierre van Hooijdonk haalde de club Colin Kazim-Richards, die de zware taak wachtte om in de voetsporen te treden van publieksfavorieten John Guidetti en Pellè.

Met zeven doelpunten in veertien competitiewedstrijden loopt Kazim-Richards momenteel één op twee. Mooi, maar nog lang niet zo goed als de gemiddeldes van Pellè in de seizoenen 2012-2013 (0.93) en 2013-2014 (0.83). Ook Guidetti noteerde in zijn Feyenoord-jaar een beter moyenne (0.86). Kazim-Richards wordt vanaf de linkervleugel ondersteund door Jean-Paul Boëtius of Manu, die afwisselend hun opwachting maken. Saillant is dat Bilal Basacikoglu, voor 3,5 miljoen euro overgenomen van Heerenveen, niet in het stuk voorkomt.

En dan was er nog die verrassende transfer van keeper Kenneth Vermeer. De Ajacied ontpopte zich sinds zijn overstap naar Rotterdam als een ware puntenpakker. Alleen was dat in de Klassieker van eind september nog niet het geval. Een afzwaaiende vrije trap van Ricardo van Rhijn bezegelde toen het lot van Feyenoord (0-1), in een duel dat werd gedomineerd door de thuisploeg. Voor Feyenoord was dat de vijfde klap op rij, nadat ook puntenverlies was geleden tegen Heerenveen (1-1), FC Utrecht (1-2), FC Twente (0-0) en Willem II (1-2). De bekeruitschakeling tegen Go Ahead Eagles completeerde een dramatische start van het seizoen.

Toch kreeg Rutten Feyenoord aan de praat, zowel nationaal als Europees. Net als Ajax en PSV mogen ook de Kuipbewoners komende maand verder in de UEFA Europa League. Zes speelrondes in de poulefase leverden twaalf punten op, waarvan vooral de driepunter tegen FC Sevilla (2-0) de fans nog lang zal heugen. Voor het eerst sinds tien jaar neemt Feyenoord nu deel aan een Europese knock-outfase. En gezien de overtuigende wijze waarop de groepsfase werd overleefd, lijkt een zege op AS Roma niet eens onmogelijk.

Na een trainingsweek in Dubai bond Feyenoord afgelopen zondag FC Twente met 3-1 aan de zegekar. De nummer drie van Nederland toonde zich klaar voor het bezoek aan Amsterdam, waar men zal proberen om voor het eerst sinds het seizoen 2005-2006 te triomferen. Op de voor Feyenoord kenmerkende manier, met karakter, vechtlust en wilskracht.

Maar de statistieken vertellen een eigen verhaal: Van de laatste 11 Klassiekers in Amsterdam werden er tien gewonnen door Ajax. Eenmaal werd het gelijk.


Tekst: Mitchel Pronk
Foto: Proshots (boven) en Ajax.nl/Louis van de Vuurst