Tegenstander uitgelicht: Legia

Tegenstander uitgelicht: Legia

Ajax moet zich in een tweeluik zien te ontdoen van Legia Warschau om de achtste finales van de UEFA Europa League te bereiken. Zowel op papier als vanuit historisch perspectief is de Nederlandse kampioen de favoriet, maar het beloven toch lastige onderonsjes te worden met een allicht getergde tegenstander uit de finalestad van dit jaar.

Legia Warschau beleeft in Europees verband een seizoen met hoge pieken en diepe dalen. Nadat de Poolse topclub in de tweede kwalificatieronde van de UEFA Champions League over twee duels met 6-1 (1-1 thuis en 0-5 in Dublin) had afgerekend met het Ierse St. Patrick’s Athletic, stuitte het in de daaropvolgende voorronde op Celtic. Legia Warschau was over twee duels (4-1 en 0-2) ook veel beter dan The Bhoys, maar omdat het in Schotland de geschorste Bartosz Bereszynski vier minuten liet meedoen, verloor het de return uiteindelijk reglementair met 3-0. Toen het daaropvolgende protest bij de UEFA aan dovemansoren gericht bleek, besloot Legia Warschau de hulp in te schakelen van het sporttribunaal CAS om deelname aan de play-offs van de UEFA Champions League te realiseren. Maar ook die poging sorteerde niet het gewenste effect.

Veel tijd om te treuren kreeg Legia niet. Deelname aan de play-offs van de UEFA Europa League volgde en daarin werd eenvoudig afgerekend met FC Aktobe (0-1 in Kazachstan en 2-0 in Polen). Het lot koppelde de Legionairs daarna aan SK Lokeren, Metalist Charkov en Trabzonspor. In Groep L maakte Legia Warschau een uitstekende indruk. Met vijftien punten uit zes speelrondes eindigden de Polen als groepswinnaar.

Alleen in België werd verloren, maar behalve die 1-0-nederlaag kende het treffen in het Daknamstadion nog een extra gitzwart randje. Aanhangers van Legia maakten zich er schuldig aan racistische spreekkoren en het gooien van vuurwerk. De tuchtcommissie van de UEFA strafte het wangedrag van de hooligans keihard af door de club een boete van circa 100.000 euro op te leggen.

Legia Warschau werd echter niet alleen in zijn portemonnee geraakt. Het mag de rest van dit Europese seizoen geen uitsupporters meer meenemen en moet de return tegen Ajax, net als de thuiswedstrijd tegen Trabzonspor (2-0), in een leeg stadion afwerken. Beslissingen die Legia Warschau begrijpt, maar waarvan het uiteraard ook een nare smaak in de mond krijgt. De koploper van de Ekstraklasa was namelijk aardig op weg haar bezoedelde reputatie in Europa te verbeteren: Legia Warschau had al een aantal hooligans in de kraag gevat, toonde zich bereid de schade in het stadion van SK Lokeren te vergoeden en neemt steevast deel aan antiracismecampagnes. Ook heeft de 99-jarige club een sociaal verantwoordelijkheidsprogramma opgericht voor in haar naderende jubileumjaar.

Legia begon zijn winterse trainingstournee in het Turkse Belek, waar het drie oefenduels speelde. Geopend werd met een 2-1 overwinning op Viktoria Plzen, waarna de 10-voudig landskampioen annex 16-voudig bekerwinnaar zijn meerdere moest erkennen in Qarabag BK (0-2) en Zenit Sint Petersburg (2-3). Trainer Henning Berg, de eerste Noor die als speler met twee verschillende clubs (Blackburn Rovers en Manchester United) de Engelse titel won, hechtte echter weinig waarde aan die resultaten. Het ging hem er vooral om dat diverse talenten van de club, evenals nieuweling Dominik Furman, konden wennen aan zijn filosofie. Stagiair Taye Taiwo kreeg tevens een kans, maar wist geen contract af te dwingen.

In het Spaanse Sotogrande werkte Legia een tweede trainingsstage plus twee vriendschappelijke wedstrijden af. In het met 4-2 gewonnen treffen met Dinamo Boekarest deed de van Zawisza Bydgoszcz overgekomen Michal Maslowski voor het eerst mee. De 25-jarige middenvelder werd vorig seizoen verkozen tot de beste nieuwe speler van de Poolse competitie. In het met 1-3 verlorenduel met Dnipro Dnipropetrovsk maakte doelman Arkadiusz Malarz zijn officieuze debuut voor Legia. Jongeling Krystian Bielik maakte dat niet meer mee. Het Poolse juweeltje verdiende een transfer naar Arsenal.

Waar Ajax aanvallend en dominant voetbal nastreeft, daar houdt het met ADO Den Haag, Club Brugge en Juventus bevriende Legia er een tegenovergestelde filosofie op na. Het leunt veelal op een solide verdediging, gunt de tegenstander de bal en probeert vanuit de counter toe te slaan, een speelstijl waarmee het in de eerste competitiehelft 38 punten uit negentien speelrondes wist te verkrijgen.

Ajax speelde nog niet eerder in de geschiedenis tegen Legia, dat wel Europese duels uitvocht met Feyenoord, PSV en FC Utrecht. Voordeel voor Ajax is donderdagavond dat de Legerclub pas vorige week uit zijn winterslaap ontwaakte. Afgelopen weekeinde verloor de koploper prompt met 3-1. Het zal voor Berg c.s. dus afwachten hoe het team op Europees podium marcheert.

Er zijn nog tickets voor Ajax - Legia. Bestellen kan via onderstaande link.

Tekst: Ajax.nl/Mitchel Pronk
Foto: Legia

Tickets Ajax - Legia Warschau