Tegenstander uitgelicht: Man United

Tegenstander uitgelicht: Man United

Met de gebroeders Gary en Phil Neville, David Beckham, Paul Scholes, Nicky Butt en Ryan Giggs liet Sir Alex Ferguson in 1992 bijna een complete schoolklas toe tot de A-selectie van Manchester United. De zogenaamde Buzzy Babes - een verwijzing naar Uniteds succesvolle Busby Babes uit de jaren zestig - waren geboren. Bijna twintig jaar later flikt de Schotse manager het weer met de Fergie Kids.

Met open mond keek voetbalminnend Engeland begin augustus 2011 naar het lef van Ferguson. De United-manager durfde het aan om tegen Tottenham Hotspur bij de eerste thuiswedstrijd in de Premier League van dit seizoen aan te treden met een elftal, dat bestond uit zeven (!) Britse spelers en een gemiddelde leeftijd van slechts 23,6 jaar kende. De Schot besloot de gok te nemen tijdens de voorbereidingstrip in Amerika, waar zijn gedachten meerdere malen afdwaalden naar 1992. Het jaar waarin hij de jeugdspelers Gary en Phil Neville, David Beckham, Paul Scholes, Nicky Butt en Ryan Giggs door liet stromen naar zijn A-selectie. De tieners groeiden allen uit tot topinternationals en supersterren en bezorgden de Schot in 1999 de felbegeerde UEFA Champions League.

In de VS deden spits Danny Welbeck (20) en spelverdeler Tom Cleverley (22) hem aan de voormalige Buzzy Babes denken. Ferguson zag daar dat het duo uit de eigen kweek zijn belofte daadwerkelijk aan het inlossen was, na verhuurperiodes in eerst de Championship en later de Premier League. Met zijn kennersoog had hij vorig seizoen Chris Smalling (21) al overgenomen van Fulham, afgelopen zomer centrale verdediger Phil Jones (19) weggeplukt bij Blackburn Rovers en flankaanvaller Ashley Young (26) bij Aston Villa. Naast de vijf nieuwe Britse talenten had Ferguson ook nog altijd de beschikking over Wayne Rooney (25), Rio Ferdinand (32), Michael Carrick (30) en Jonny Evans (23).

Sir Alex Ferguson is aan zijn 25e seizoen als hoofdcoach van Manchester United bezig. Sir Alex Ferguson is aan zijn 25e seizoen als hoofdcoach van Manchester United bezig.

Niemand in Engeland snapte iets van Fergusons rigoureuze koerswijziging. Hij had vorig jaar immers de Premier League met negen punten verschil gewonnen en in de finale van Champions League gestaan. Maar vooral de kansloze missie in die eindstrijd tegen FC Barcelona is Ferguson bijgebleven. De unieke verzameling talenten met Lionel Messi, Xavi en Andrés Iniesta als slagroom op de taart deed Ferguson watertanden. Wilde hij United ook naar dat niveau tillen, dan moest hij het in zijn 25ste seizoen als United-manager wel over een andere boeg gooien. Ferguson koos voor het pad dat hij twintig jaar geleden bewandelde met zijn Buzzy Babes in de hoop dat zijn huidige Fergie Kids hun succes ooit gaan benaderen.

De ervaren manager wist op voorhand dat zijn keuze voor de jeugd gepaard zou gaan met wisselvalligheid en kritiek. Beide zijn gekomen, met als negatieve uitschieters de vroegtijdige uitschakeling in de Carling Cup (Crystal Palace), FA Cup (Liverpool) en de groepsfase van de Champions League (FC Basel). Daardoor moet de topclub United het na de winterstop doen met Europa League-voetbal. Om meer schade te voorkomen, heeft Ferguson nu besloten zijn jonge sterren iets rustiger te brengen en weer een prominentere rol voor zijn routiniers in te ruimen. Good old Scholes werd uit zijn voetbalpensioen gehaald en clubicoon Giggs is weer een vaste waarde. Of zij donderdagavond in de ArenA hun opwachting maken, is de vraag. Ferguson heeft hen hard nodig in de Engelse titelrace. Bovendien is juist de Europa League een ideaal podium om zijn kids verder te laten rijpen.

Tekst: Martijn Mooiweer
Foto's: Action Images