Tegenstander uitgelicht: Manchester City

Tegenstander uitgelicht: Manchester City

Ajax krijgt vanavond met Manchester City een Europese topclub in wording op bezoek. De ploeg van trainer Roberto Mancini pakte het afgelopen seizoen op de laatste speeldag op spectaculaire wijze de landstitel, maar in Europees verband wil het nog niet echt vlotten met The Citizens. Na Engeland moet nu echter ook Europa worden veroverd.

Na een nipte nederlaag in Madrid (3-2) en een gelijkspel tegen Borussia Dortmund (1-1) wil de rijkste club van Groot-Brittannië buiten de eigen landsgrenzen eindelijk zijn ware gezicht laten zien. Frank de Boer en de zijnen kunnen hun borst dus natmaken, want op een vroegtijdige uitschakeling op het kampioenenbal zitten de Arabische City-eigenaren niet nog een keer te wachten. Het afgelopen seizoen immers zat het UEFA Champions League-avontuur er al na de poulefase op.
De laatste jaren is er in het City of Manchester Stadium dankzij de injectie van honderden miljoenen oliedollars flink doorgeselecteerd. Dat leidde het afgelopen seizoen voor de eerste keer sinds 1968 tot de landstitel van Engeland. De drang om kampioen te worden was evenwel groter dan het verlangen naar internationale glorie.

Dat was duidelijk te zien in de poulefase van de UEFA Champions League, waarin City te vaak op de automatische piloot speelde. Ook stelde Mancini niet altijd zijn sterkste elftal op. De Premier League, zo stelde de Italiaanse oefenmeester, is fysiek gezien de zwaarste competitie ter wereld en dus gaf hij zijn sterspelers vaak rust. Te vaak wellicht. Bayern München en Napoli, wel op volle oorlogssterkte, straften het lankmoedige optreden van de Engelsen in de cruciale pouleduels genadeloos af. In de UEFA Europa League zat het avontuur er vervolgens na de uitschakeling tegen Sporting Lissabon al na de achtste finales op.

En dan was er nog de controverse tussen Mancini en Carlos Tévez, die was ontstaan nadat de wispelturige aanvoerder eind september in de uitwedstrijd tegen Bayern München had geweigerd in te vallen. De Argentijnse aanvaller werd uit de selectie geknikkerd en pas een half jaar later weer in genade aangenomen. Dat kon Mancini, die zijn handen bijna dagelijks vol heeft aan een andere lastpak (Mario Balotelli), er ook nog wel bij hebben.

Mario Balotelli is een van de blikvangers bij Manchester City. Mario Balotelli is een van de blikvangers bij Manchester City.

Desondanks beschikte Mancini toen al over een compleet arsenaal aan internationale topvoetballers, waaruit afgelopen zomer alleen Nigel de Jong naar een andere club mocht verkassen (AC Milan). Lang zag het er tijdens de transferwindow naar uit dat de hand door sjeik Mansour bin Zayed Al Nahyan op de knip werd gehouden en dat Everton-middenvelder Jack Rodwell de enige zomeraanwinst zou zijn. Maar op de dag van de deadline werd de portemonnee in Abu Dhabi toch weer getrokken en werden keeper Richard Wright (Ipswich Town), de verdedigers Maicon (Internazionale) en Matija Nastasic (Fiorentina) en de middenvelders Javi García (Benfica) en Scott Sinclair (Swansea City) ingelijfd.

Van de zes aankopen heeft de pas 19-jarige Serviër Nastasic vooralsnog de meeste indruk gemaakt. Nastasic, in eigen land liefkozend ‘de nieuwe Vidic’ genoemd, vormde in de meeste duels samen met de Belgische geweldenaar Vincent Kompany het hart van de defensie. Op rechts kan Mancini kiezen tussen Zabaleta en Maicon, twee zeer ervaren backs met extra ingebouwde longen. Gaël Clichy en Aleksandar Kolarov zijn de bovenmodale linksbacks. En dan hebben The Citizens ook nog de beschikking over centrale verdedigers als Joleon Lescott en Kolo Touré, samen goed voor een transferbedrag van 41 miljoen euro.

Yaya Touré, de jongere broer van Kolo, is de onbetwiste baas op het middenveld. De Ivoriaan, die in 2010 bij Barcelona werd weggekocht, beheerst werkelijk alle facetten van het moderne middenvelderschap. Javi García of de Engelse internationals James Milner en Gareth Barry spelen in topduels aan de zijde van het Afrikaanse krachtmens.

De aanvallende impulsen en artistieke ingevingen komen van Samir Nasri en de onovertroffen David Silva. De Spanjaard, die vorige week geblesseerd raakte in de WK-kwalificatiewedstrijd tegen Frankrijk (1-1), wordt samen met Yaya Touré en aanvoerder Kompany als het kloppend hart van de club gezien. Voor de positie van diepe spits kan Mancini peuren uit het rijtje Sergio Agüero, Edin Dzeko, Mario Balotelli, Carlos Tévez of Scott Sinclair. Stuk voor stuk spelers wier prijskaartje hoger ligt dan de begroting van een gemiddelde club uit de Eredivisie.

Toch kende City dit seizoen een moeizame start. In tegenstelling tot vorig jaar, toen in de eerste maanden bijna alles werd gewonnen en doelman Joe Hart in thuiswedstrijden schier onverslaanbaar leek, morste de landskampioen opvallend veel punten. En in de UEFA Champions League kende de Engelse ploeg ook al geen beste start. In Madrid stevende City af op een knappe 2-1-zege, maar bezorgden Karim Benzema en Cristiano Ronaldo de Koninklijke in een knotsgekke slotfase alsnog de drie punten. In eigen huis ontsnapte Manchester City aan een dodelijke nederlaag tegen Borussia Dortmund. Nadat Hart met een aantal fabelachtige reddingen de schade beperkt had gehouden, maakte Balotelli in de 90ste minuut vanaf de strafschopstip gelijk.

Het is maar zeer de vraag of Super Mario vanavond in actie komt, nadat hij begin oktober in de thuiswedstrijd tegen Sunderland (3-0) al tijdens het duel het stadion briesend had verlaten. De bad boy van het Italiaanse voetbal was het oneens met zijn wissel in de 55ste minuut. Het was in dezelfde wedstrijd dat Manchester City eindelijk weer eens het niveau van afgelopen seizoen haalde. Saillant genoeg maakte Mancini tegen Sunderland alleen maar gebruik van spelers die vorig jaar deel uitmaakten van het kampioenselftal. Een indicatie wellicht voor de opstelling tegen Ajax, een wedstrijd waarin voor beide clubs zeer veel op het spel staat.

Tekst: Steven Kooijman
Foto's: Manchester City (boven) en Action Image