Tegenstander uitgelicht: NEC

Tegenstander uitgelicht: NEC

De laatste wedstrijd in de reguliere competitie kent voor NEC slechts één doel: de huidige zeventiende plek vasthouden. De Nijmeegse voetbaltrots kan dan de play-offs aangrijpen om alsnog een nieuw jaar Eredivisie af te dwingen. Daarna hoopt de club weer met een positieve blik vooruit te kijken.

Want NEC verkondigt nog steeds naar buiten de ambitie om op de middellange termijn uit te groeien tot een club die meedoet in de middenmoot. ,,Onze tweede ambitie is om te bekijken of we daarna voorzichtig door kunnen stoten richting de subtop," gaf algemeen directeur Bart van Ingen afgelopen maand aan op het Gelders Voetbaldebat. Om tot die stappen te komen zou, buiten het bewerkstelligen van de verlangde handhaving, ook een andere wens vervuld dienen te worden.

Een verlangen dat al enkele jaren op tafel ligt. Het huidige Goffertstadion is te klein om de begroting omhoog te stuwen. Door een grotere accommodatie zou de club in de toekomst geen of sowieso minder gebruik hoeven te maken van externe financiers, zoals dat de afgelopen seizoenen regelmatig het geval is geweest. Tevens voldoet de huidige thuishaven niet meer aan alle eisen van de moderne tijd. Nieuwbouw op een andere locatie is niet meer aan de orde, waardoor nu op vernieuwbouw wordt ingezet.

De club kan zich dan in de toekomst ook weer incidenteel Europees meten, zoals dat gebeurde in de seizoenen 2003-2004 en 2008-2009. In het laatste avontuur wist NEC te overwinteren in de toenmalige UEFA Cup, waarna Hamburger SV het eindstation bleek. Tijden die de Nijmeegse supporters en clubleiding graag zien terugkeren. Maar die op dit moment kunnen worden beschreven als toekomstdromen. Eerst wil NEC het huidige seizoen, dat haast bestempeld kan worden als rampseizoen, nog met een positief gevoel afsluiten.

Dan zal in de laatste speelronde sowieso Roda JC Kerkrade onder zich gehouden moeten worden. Om aansluitend twee succesvolle ronden te doorlopen in de play-offs. Maar dat zal nog een hele klus zijn. Een duidelijke sportieve doelstelling had de club, mede door de financiële situatie, afgelopen zomer niet naar buiten toe uitgesproken. Het beleid van de club was er vooral op gericht een financieel neutrale exploitatie te draaien. De voorgaande jaren moesten gaten telkens gedicht worden door de verkoop van spelers als Björn Vleminckx, Jasper Cillessen en Jonas Olsson. Stamkrachten die miljoenen opbrachten. De club zocht echter een structurele oplossing. Al was de uitgangspositie dit seizoen niet gemakkelijk. Het voorgaande seizoen was afgesloten met een serie van één punt uit tien wedstrijden. De stevige plek in het linkerrijtje (de club stond begin maart nog zevende!) werd daardoor uiteindelijk een vijftiende plaats.

Daarnaast vonden er op diverse plekken binnen de organisatie wisselingen plaats en zette die lijn zich door in het najaar. De huidige jaargang was toen al geopend met drie forse nederlagen en veertien tegendoelpunten. De laatste nederlaag, een 1-5-thuiszeperd tegen PEC Zwolle, leidde het ontslag in van trainer Alex Pastoor. Hij werd afgelost door een echt clubicoon, Anton Janssen. De voormalige middenvelder en assistent-trainer was trainer bij FC Oss en kreeg in oud-spits Jack de Gier eveneens een oude bekende als nieuwe assistent. Bij zijn rentree in de Goffert boekte Janssen direct drie remises op rij. Op dat moment had de club nog drie laatstemomentaanwinsten kunnen begroeten in Marnick Vermijl (gehuurd van Manchester United), Samuel Stefanik (AS Trencin) en Jakob Jantscher (Red Bull Salzburg). Op 25 oktober volgde eindelijk de eerste overwinning. In eigen huis kreeg sc Heerenveen met 2-1 klop. Voor de winterstop werden ook nog AZ (3-2) en Roda JC Kerkrade (4-3) verslagen, maar bleef de rode lantaarn in bezit.

In de winterse transferperiode kreeg NEC opnieuw vers bloed in de jacht naar boven. Drie nieuwe spelers verschenen er op het trainingsveld. Centrale verdediger Lasse Nielsen werd weggehaald bij Aalborg BK en van Ajax kwamen op huurbasis Danzell Gravenberch en Geoffrey Castillion tot het einde van het seizoen over. Op 16 maart verliet NEC voorlopig de laatste plek na een achtereenvolgende 1-3-uitoverwinning bij RKC Waalwijk en 2-2-gelijkspel in eigen huis tegen FC Utrecht. De inmiddels veertien gelijke spelen braken de club op in een verdere opmars naar boven. De Engelse spits Michael Higdon, afgelopen zomer overgenomen van het Schotse Motherwell, voert met veertien treffers de topschutterslijst van NEC aan.

De play-offs vormen voor NEC geen onbekend terrein. In de jaren tachtig en negentig was de Gelderse club haast jaarlijks van de partij. Na de promotie naar de Eredivisie van 1994 moest twee keer de extra competitie aangegrepen worden om opnieuw een jaar op het hoogste niveau af te dwingen. Eenzelfde afloop zal nu wederom veel tevreden gezichten tot gevolg hebben. Dan kan de club toewerken naar de verlangde neutrale exploitatie die nu voor het seizoen 2016-2017 is voorzien. Maar op heel korte termijn staat overleven in de Eredivisie voorop.



Tekst: Ajax.nl/ Sander Berends