Tegenstander uitgelicht: NEC

Tegenstander uitgelicht: NEC

Het lijkt de laatste jaren eerder regel dan uitzondering dat promovendi in hun eerste seizoen verdienstelijk presteren in de Eredivisie. Voor NEC geldt het niet anders, ook al zijn de Nijmegenaren iets weggezakt op de ranglijst. Toch zal NEC voor het seizoen voor de huidige zevende plek hebben getekend. En er is uitzicht op meer. De achterstand op nummer drie Feyenoord bedraagt slechts vijf punten.

Toch is het zeker niet allemaal rozengeur en maneschijn in de Goffert. Sterker nog, het is de laatste tijd zelfs onrustig bij NEC. Het aangekondigde vertrek van Ernest Faber naar Groningen (in de zomer) heeft kwaad bloed gezet bij een deel van de supporters, die de coach het liefst per direct zien vertrekken. De spelersgroep sprak zijn vertrouwen uit in Faber.

Ophef
Eerder was er al de ophef rond Christian Santos. De spits maakte kenbaar zijn contract niet te willen verlengen, en vervolgens besloot de clubleiding dat Santos tegen De Graafschap op de bank moest beginnen. Het bleek achteraf een ongelukkige keuze, waarvoor NEC openlijk spijt betuigde. Santos keerde na een wedstrijd schorsing tegen PSV vervolgens tegen sc Heerenveen terug in de basis.

En zo kwam NEC veel negatief in het nieuws, terwijl de club juist credits verdient voor een prima seizoen. Vooral de eerste seizoenshelft was van uitstekende kwaliteit. NEC zette de goede prestaties aanvankelijk na de winterstop voort en startte voortvarend met zeven punten uit drie duels. Daarna kwam er wat zand in de Nijmeegse motor. NEC bleef vijf duels zonder zege. Vooral de uitwedstrijden bij De Graafschap (1-1) en Excelsior (2-0 verlies) stemden teleur.

Topscorerslijst
Als geroepen kwam de zege op Heracles van afgelopen weekend. Santos maakte twee minuten voor tijd de enige treffer van de wedstrijd. Het was voor de spits uit Venezuela zijn veertiende seizoenstreffer, evenveel als Ajax’ topscorer Arek Milik. Alleen Luuk de Jong (PSV), Vincent Janssen (AZ) en Dirk Kuijt (Feyenoord) wisten dit seizoen in de Eredivisie vaker het net te vinden.

NEC is dit seizoen weer terug waar het hoort: op het hoogste niveau. De schandvlek van degradatie, na twintig jaar op het hoogste niveau te hebben gespeeld, werd direct weggepoetst. De ploeg was met afstand de beste in de Jupiler League en noteerde prachtige cijfers. NEC pakte liefst 101 punten, en liet honderd keer het net van de tegenstander bollen. Met name het puntentotaal was indrukwekkend. NEC slechtte als eerste Nederlandse club ooit de magische grens van honderd punten. 

NEC moest wel tol voor het succes betalen, want het raakte trainer Ruud Brood en smaakmaker Alireza Jahanbakhsh kwijt. Brood vertrok naar PSV om assistent van Phillip Cocu te worden. Zijn voorganger in Eindhoven, Faber, bewandelde de omgekeerde weg en werd de nieuwe man in De Goffert. De voormalig verdediger kwam na zijn dienstverband bij FC Eindhoven voor de tweede keer op eigen benen te staan. De vorige drie seizoenen was hij assistent bij PSV. 

Oud-Ajacied
NEC haalde zelf onder meer oud-Ajacied Marco van Duin op bij Almere City. De goalie speelde jarenlang in de opleiding van Ajax en was onder Marco van Basten zelfs nog even derde keeper. Van Duin stond in december drie duels onder de lat. Na de winterstop is de Australische aanwinst Brad Jones eerste doelman.

Het ultieme doel is het halen van de play-offs. NEC staat momenteel aan de gunstige kant van de streep, maar de ploeg wacht in de resterende acht duels nog een pittig programma. Naast het bezoek aan Ajax, waar NEC nog nooit in competitieverband won, staan ook nog uitwedstrijden bij onder meer Feyenoord, FC Utrecht en PEC Zwolle op de rol.

Twee huidige Ajacieden hadden NEC als hun vorige werkgever. Jasper Cillessen brak er door en kwam tot 34 duels. Lasse Schöne noteerde 107 wedstrijden en 24 goals in het shirt van NEC.

Tekst: Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto: Pro Shots/Joep Leenen