Tegenstander uitgelicht: Panathinaikos

Tegenstander uitgelicht: Panathinaikos

Een ontmoeting met Panathinaikos roept bij oudere Ajax-fans ongetwijfeld herinneringen en weemoed op aan 2 juli 1971. Die dag won Ajax voor het eerst de Europa Cup 1 door de Grieken in de finale met 2-0 te verslaan. Vrijdag staan beide ploegen in Epe in oefenverband tegenover elkaar.

Ajax vierde begin jaren zeventig zijn hoogtijdagen. Na de historische zege op Wembley werd het belangrijkste Europese toernooi ook in 1972 en 1973 gewonnen. Ajax is naast Real Madrid (winst tussen 1955 en 1960) en Bayern München (winst tussen 1973 en 1976) één van de drie clubs die de Europa Cup 1 minimaal driemaal op rij wist te winnen.

Het was voor Panathinaikos de enige Europese finale uit de clubgeschiedenis. De club was sindsdien vooral succesvol in eigen land, al staat de ploeg de laatste twee decennia overduidelijk in de schaduw van Olympiakos Pireaus. Olympiakos pakte de laatste twintig jaar zeventien keer de landstitel. Alleen in 1996, 2004 en 2010 wist Panathinaikos de hegemonie te doorbreken.

Ook vorig seizoen moest Panathinaikos genoegen nemen met een rol op het tweede plan. De behaalde tweede plaats geeft niettemin recht op deelname aan de voorronde van de Champions League. Saillant detail: Panathinakos en Ajax zouden elkaar daarin tegen kunnen komen.

Om in de voorrondes van het kampioenenbal goed beslagen ten ijs te komen, is Panathinaikos op trainingskamp in Nederland. De voorbije week werden al twee oefenduels afgewerkt. Tegen de amateurs van AFC Arnhem, uitkomend in de zondagse Hoofdklasse, werd vertrouwen getankt met een 10-0-overwinning. Tegen de Belgische topclub Club Brugge werd vervolgens nipt verloren: 1-2.

Vorig seizoen sneuvelde Panathinaikos direct in de derde voorronde van de Champions League. Standard Luik was over twee duels te sterk. Via een dubbele overwinning op FC Midtjylland werd de groepsfase van de Europa League bereikt. Daarin werd de Griekse club gekoppeld aan PSV. In Eindhoven werd het 1-1, en voor eigen publiek verloor Panathinaikos met 2-3. Mede daardoor bleef een Europees vervolg uit voor de Grieken.

Panathinaikos heeft een voor Ajacieden bekende naam aan het roer staan. Yannis Anastasiou was tussen 2004 en 2006 speler van Ajax. Ondanks dat hij de dertig al was gepasseerd, toonde Anastasiou zich een bruikbare kracht. Hij scoorde belangrijke goals in de Champions League en pakte in zijn eerste halfjaar direct de landstitel.

Anastasiou kondigde in maart 2008 zijn afscheid aan. Een aantal maanden later werd hij aangesteld als assistent van Henk ten Cate bij Panathinaikos. De oud-spits deed vervolgens ook buiten de eigen landsgrenzen trainerservaring op. Hij liep stage bij Barcelona en trainde de B2 van Ajax. Na ook als assistent bij het Engelse Reading gefungeerd te hebben, is de Griek nu bezig aan zijn eerste klus als hoofdtrainer.

Panathinaikos had vorig seizoen twee Nederlandse oud-Ajacieden onder contract: David Mendes da Silva en Ouasim Bouy. Laatstgenoemde was op huurbasis actief in Griekenland. Bouy verruilde als A-junior de jeugdopleiding van Ajax voor die van Juventus, de club die hem nog altijd onder contract heeft. Mendes da Silva gaat op voor zijn derde seizoen bij Panathinaikos.

Met ex-Heerenveen-speler Danijel Pranjić en Marcus Berg (voormalig FC Groningen en PSV) beschikt Panathinaikos over twee spelers met een verleden in de Eredivisie. Met Michael Essien werd vorige maand een speler met een indrukwekkende staat van dienst aan de selectie toegevoegd.

Tekst: Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto: Proshots/Intime