Tegenstander uitgelicht: PAOK

Tegenstander uitgelicht: PAOK

Pieken op het juiste moment. Het sportcliché werd afgelopen sportzomer en zeker nu in de aanloop naar de Olympische Spelen in Rio veelvuldig gebezigd. Op het goede moment presteren is ook wat PAOK vorig seizoen deed. De club eindigde als vierde in de Griekse competitie, op een straatlengte achterstand van Olympiakos Piraeus. In de play-offs liet PAOK zich echter van zijn goede kant zien en door een ongeslagen serie van zes duels werd beslag gelegd op een ticket voor de derde voorronde van de UEFA Champions League.

Succes heeft vele vaders, maar een belangrijke grondlegger van PAOK's opleving is coach Vladimir Ivic. De Serviër nam in maart van dit jaar het roer over van Igor Tudor en onder zijn leiding begon PAOK beter te draaien. Ivic is een bekende naam in Griekenland. Hij speelde tussen 2004 en 2012 voor achtereenvolgens AEK Athene, Aris en PAOK. Bij laatstgenoemde club werd Ivic na het afsluiten van zijn actieve loopbaan jeugdtrainer.

Ivic was in 2010 als speler van de partij toen Ajax en PAOK elkaar eveneens in de derde voorronde van de UEFA Champions League troffen. De aanvaller baarde opzien door in beide duels te scoren, maar in de return ook een strafschop te missen. Zijn elfmetertrap werd gestopt door Maarten Stekelenburg, de keeper van Ajax.. Het bleek een dure misser, want op basis van uitdoelpunten ging Ajax verder.

Bescheiden antecedenten
Doorgaans is er weinig spanning in de Griekse competitie. Alleenheerser Olympiakos Pirareus heerst in de Super League en laat alleen wat kruimels over voor de overige ploegen. In de afgelopen twintig jaar werd Olympiakos maar twee keer geen kampioen. In beide gevallen ging Panathinaikos toen met de titel aan de haal. PAOK werd in de clubhistorie tweemaal kampioen en pakte viermaal de beker. Het zijn bescheiden antecedenten voor de club die al lange tijd een plaats in de Griekse subtop inneemt.

PAOK wist zich nooit voor het hoofdtoernooi van de Champions League te plaatsen. Drie eerdere kwalificatiepogingen liepen op niets uit. In 2010 was Ajax al een keer eerder de tegenstander. Na de 1-1 in Amsterdam werd het 3-3 in Griekenland, waardoor Ajax als winnaar uit de strijd kwam. PAOK moest in 2004 ook zijn meerdere erkennen in Maccabi Tel Aviv en in 2013 was Schalke 04 te sterk. De zwartwitten hopen nu wel op een succesvolle exercitie en zodoende na Olympiakos, Panathinaikos en AEK Athene de vierde Griekse deelnemer aan het kampioenenbal te worden.

Nederlandse inbreng
Met Garry Mendes Rodrigues heeft PAOK een speler in de gelederen die in 2012 nog op de Nederlandse amateurvelden actief was. Via het Leidse FC Boshuizen speelde de Kaapverdiaanse Nederlander zich in de kijker bij ADO Den Haag, dat hem stalde bij FC Dordrecht. Na avonturen bij het Bulgaarse Levski Sofia en het Spaanse Elche is de aanvallende middenvelder nu aan zijn tweede seizoen bij PAOK bezig. Sinds afgelopen zomer heeft hij in de vorm van Diego Biseswar een Nederlandse directe concurrent. De vleugelaanvaller speelde in het verleden voor Feyenoord, Heracles Almelo en De Graafschap. Vorige week kreeg Mendes Rodrigues nog de voorkeur boven Biseswar.

Overigens haalde POAK vorige week nog een speler uit Nederland. Antonis Stathopoulos werd overgenomen van FC Twente en tekende een contract voor drie seizoenen. De 18-jarige aanvaller speelde vanaf 2013 in de jeugdopleiding van FC Twente, maar tot een doorbraak in de hoofdmacht kwam het niet.

Tekst: Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto: Ajax.nl/Louis van de Vuurst