Tegenstander uitgelicht: PAOK Saloniki

Tegenstander uitgelicht: PAOK Saloniki

De loting voor de derde voorronde van de Champions League koppelde Ajax aan PAOK Saloniki. De Grieken zijn niet onbekend in Nederland. PSV (2000 en 2001), AZ (2004) en sc Heerenveen (2009) maakten al kennis met de fanatieke Zuid-Europeanen.

Voor Ajax is PAOK wél een vraagteken. De Amsterdammers namen het eerder nog nooit op tegen de Grieken (twee oefenduels in 1973 en 1988 daargelaten). De ploeg plaatste zich voor de voorronde van het kampioenenbal door achter Panathinaikos en Olympiakos derde te worden in de Griekse Super League. In de play-offs eindigden ze als tweede. Het doel om de titel te winnen werd dus niet bereikt. De laatste keer dat dát lukte, was in 1985. Opvallend voor een club die net als de drie andere grote Griekse clubs (Panathinaikos, Olympiakos en AEK Athene) nooit degradeerde en dus al 51 jaar op het hoogste niveau in Griekenland speelt.

PAOK kent wel een goede staat van dienst in de Griekse beker. Liefst zestien keer stond het team in de finale. Maar daarin ging het twaalf keer mis: een record in eigen land. Alleen in 1972, 1974, 2001 en 2002 werd de cup daadwerkelijk in ontvangst genomen. Zilverwaar blijft dus al een tijdje uit voor PAOK. Vandaar dat Theodoros Zagorakis in 2007, na zijn afscheid als prof, als voorzitter werd aangesteld om de club opnieuw naar grote hoogten te brengen. De preses bouwde samen met zijn oud-ploeggenoot en hechte vriend Zisis Vryzas (technisch directeur) rustig aan een nieuw voetbalbolwerk. De negende plek in 2008 was een absoluut dieptepunt, Zagorakis vertrok. Maar hij keerde terug. Met succes. De afgelopen twee jaar eindigde PAOK als tweede en derde in de reguliere competitie.

Foto: PAOK FC. Nog geen week is Pavlos Dermitzakis trainer van PAOK Saloniki. Foto: PAOK FC. Nog geen week is Pavlos Dermitzakis trainer van PAOK Saloniki.

Grote man in deze periode was Zlatan Muslimovic. De 1.89 meter lange spits tekende in 2008 voor drie seizoenen en was vóór zijn eerste wedstrijd al een publiekslieveling. De 20-voudig Bosnische international (16 goals) begon zijn profloopbaan in 2000 bij Udinese. Hij stond er vier jaar onder contract, maar kwam slechts twee duels in actie. Muslimovic werd vervolgens verhuurd aan Perugia, Pistoiese, Ascoli en Padova. Via Rimini arriveerde hij in 2005 opnieuw bij Udinese, dat hem andermaal verhuurde. Nu aan Messina en Parma. Na een seizoen Atalanta had de aanvaller genoeg van Italië en koos hij voor een Grieks avontuur.
Muslimovic moet het duel met Ajax echter aan zich voorbij laten gaan wegens een spierblessure.

PAOK staat vooral bekend om zijn bloedfanatieke aanhang. Duels met de grote rivaal Olympiakos Piraeus worden zelfs zonder uitpubliek gespeeld. Ook PSV kan hierover meepraten. De Eindhovenaren wonnen in 2000 de ontmoeting over twee wedstrijden met 4-0. Een jaar later waren de Brabanders in totaal met 6-4 te sterk. AZ scoorde eveneens flink tegen de Grieken in 2004: 2-3- en 2-1-winst. Vorig seizoen speelde sc Heerenveen twee keer gelijk tegen de ploeg in de vierde voorronde van de Europa League. De 1-1-uitslag in Griekenland was voor de Friezen voldoende om door te stromen naar de poulefase.

De voorbereiding op dit seizoen verliep voor PAOK niet bepaald soepel. De nieuw aangestelde coach Mario Beretta werd vorige week alweer ontslagen. Afgelopen vrijdag stelde de club Pavlos Dermitzakis aan als nieuwe trainer.


Bovenste foto: Pro Shots/Henk Jan Dijks
Tekst: Upton Park