Tegenstander uitgelicht: PSV

Tegenstander uitgelicht: PSV

Ajax speelt aanstaande zondag opnieuw een topper. Dit maal is PSV de tegenstander. 'Wij moeten dit jaar meedoen om de titel. Dat is onze ambitie.' Was getekend: PSV-trainer Phillip Cocu. Het duel tussen zijn ploeg en Ajax belooft een interessante ontmoeting te worden. Twee clubs die het kampioenschap nastreven. Twee clubs ook die in de eerste twee speelrondes nog geen punten lieten liggen.

Het seizoen 2013/2014 werd voor PSV een seizoen vol onrust en rumoer, en dat terwijl er vol optimisme naar was uitgekeken. Doelman Jeroen Zoet keerde terug na een sterke periode als huurling bij RKC Waalwijk en met hun ervaring in de Premier League en de Bundesliga leken verdedigers Jeffrey Bruma en Karim Rekik eveneens de defensie van de Eindhovenaren te gaan versterken. Bovendien werd met de transfers van Adam Maher, Ji-Sung Park, Stijn Schaars en ex-Ajacied Florian Jozefzoon zowel creativiteit als routine ingekocht. Daarnaast had PSV al talentvolle spelers als Zakaria Bakkali, Memphis Depay, Jürgen Locadia, Luciano Narsingh en Georginio Wijnaldum in huis.

Onervarenheid voerde echter de boventoon voor PSV. Nadat het de eerste zeven speelrondes zonder nederlaag was doorgekomen, zakte het kaartenhuis volledig in elkaar. De harde werkelijkheid was dat PSV na zeventien speelrondes met 23 punten op de negende plaats stond, elf punten minder dan Ajax op dat moment. Al snel werd geconcludeerd dat PSV routine miste. De jongelingen gingen gebukt onder de druk die het strijden om de titel met zich meebrengt. Bovendien beschikte PSV met Dick Advocaats opvolger Cocu niet bepaald over een doorgewinterde, gearriveerde oefenmeester. Hulp in de vorm van ervaring en extra mankracht was in de winterstop broodnodig.

Cocu won advies in bij Guus Hiddink, die op trainingscomplex de Herdgang met enige regelmaat een kopje koffie kwam drinken. Bovendien kwam Bryan Ruiz op huurbasis over van Fulham. Het doel: de rest van het seizoen zien als een examenjaar en spelen voor het veiligstellen van een ticket voor Europees voetbal. Dat lukte. PSV werd vierde, achter Ajax, Feyenoord en FC Twente, en kwalificeerde zich zodoende voor de derde voorronde van de Europa League. Daarin rekende het deze zomer in een tweeluik af met Sankt Pölten. Dankzij twee zeges op de Oostenrijkse club (1-0 en 2-3) vormt Shakhtyor Soligorsk nu de laatst te nemen horde voor PSV.

In tegenstelling tot wat het voorbije seizoen doet vermoeden heeft PSV momenteel alle ingrediënten in huis om er een topjaar van te maken. Depay en Wijnaldum speelden namens Oranje belangrijke rollen op het WK in Brazilië. Van hen wordt dan ook verwacht dat zij PSV dit seizoen op sleeptouw nemen. Verder is het de Eindhovenaren opnieuw gelukt om Karim Rekik te huren van Manchester City. De verdediging van de club is derhalve intact gebleven, wat de samenwerking in de achterhoede louter ten goede kan komen. Grote zomeraankoop werd Luuk de Jong, die voor 5,5 miljoen euro werd overgenomen van het Duitse Borussia Mönchengladbach. Van het broertje van oud-Ajacied Siem de Jong worden doelpunten verwacht, al kwam dat er in de eerste twee speelrondes nog niet helemaal uit. PSV scoorde dit Eredivisie-seizoen al negen keer, maar geen enkel doelpunt kwam op naam van de 23-jarige spits.

PSV leunt momenteel vooral op de productiviteit van Depay, die tegen Willem II (1-3) en NAC Breda (6-1) al vier keer het net vond. We zouden Wijnaldum echter tekort doen als niet ook zijn inbreng wordt belicht. De 23-jarige aanvoerder, die onlangs zijn contract verlengde tot de zomer van 2018, heeft een periode van aanhoudend (rug)blessureleed achter zich gelaten en schittert inmiddels weer wekelijks in het tenue van PSV. Met Depay en Wijnaldum op het veld is PSV erop gebrand om het weinig florissante vorige seizoen uit het geheugen van de voetballiefhebber te wissen. 'Wijnaldum is een belangrijke schakel, maar er zullen meer spelers moeten opstaan om vanuit een bepaald blok dingen over te brengen. Depay moet dat met zijn WK-ervaring nu ook wel kunnen', aldus Cocu. De ondergrens omhoog brengen, dat is wat PSV dit seizoen wil.

Gedroomd wordt stiekem van een eerste kampioenschap sinds 2008. Vandaag is wat dat aangaat een eerste test. Kan PSV het de landskampioen van de voorbije vier jaren lastig maken? Ajax zou zichzelf een enorme dienst bewijzen als het na Vitesse (4-1) en AZ (1-3) opnieuw een Eredivisie-club van formaat aan de zegekar bindt. Niet alleen omdat het dan nog altijd geen puntverlies heeft geleden, maar vooral omdat het inmiddels weer opgebloeide PSV wellicht alsnog tot een herexamen wordt gedwongen.

Tekst: Ajax.nl/Mitchel Pronk
Foto: Proshots/Joep Leenen