Tegenstander uitgelicht: Saint-Étienne

Tegenstander uitgelicht: Saint-Étienne

De laatste oefenwedstrijd voordat het echte werk begint, is vaak een goede indicatie hoe een ploeg ervoor staat. Woensdagavond speelt Ajax tegen AS Saint-Étienne en weet Frank de Boer of zijn ploeg klaar is voor het belangrijke tweeluik met Rapid Wien in de derde voorronde van de UEFA Champions League.

Parellel aan de opkomst van Ajax loopt ook de bloeiperiode van Saint-Étienne. Vanaf eind jaren 60 tot midden jaren 70 vierde de Franse club zijn grootste successen. In 1976 mondde dat zelfs uit in het behalen van de Europa Cup 1-finale tegen Bayern München, die met 1-0 verloren ging. Opvallend is dat in de jaren dat Ajax de Europa Cup 1 won (1971,1972,1973), de ploeg een terugval kende. Van 1967 t/m 1970 en van 1974 t/m 1976 regeerde Saint-Étienne namelijk met harde hand in Frankrijk.

Saint-Étienne is mede daardoor de meeste succesvolle Franse voetbalclub. Geen enkele Franse club won vaker de Ligue 1. In de prijzenkast staan tien landstitels. Daarnaast won het zeven keer een Franse beker. De laatste prijs werd gewonnen in 2013 toen de Coupe de la Ligue werd binnengesleept.

Met Ricky van Wolfswinkel (ex-Vitesse en FC Utrecht) had de club vorig seizoen een Nederlander in de selectie. Van Wolfswinkel kwam op huurbasis uit voor Saint-Étienne. De man uit Woudenberg staat nog onder contract bij het Engelse Norwich City, dat hem ook het komende seizoen wil verhuren aan de Fransen, al lijkt een transfer naar een andere club ook niet uitgesloten.

Vorig seizoen kwam Van Wolfswinkel tot vijf treffers in de Ligue 1. In het verleden kwamen Kees Rijvers, en de oud-Ajacieden Johnny Rep en Rob Witschge uit voor Saint-Étienne. Met de Kameroenese verdediger Benoît Assou-Ekotto heeft de club dit seizoen een ervaren speler gehaald die jaren onder contract stond bij Tottenham Hotspur.

Na de laatste landstitel in 1981 ging het bergafwaarts met Saint-Étienne. In 1996 en 2001 degradeerde de ploeg om telkens na drie seizoenen weer terug te keren op het hoogste niveau. De laatste drie seizoenen heeft de club de aansluiting bij de Franse top echter weer hervonden. Zo eindigde het twee seizoen geleden als vierde en verdiende het een ticket voor de Europa League. Met maar liefst vijf gelijke spelen en slechts twee treffers werd de ploeg laatste in een groep met onder meer Internazionale en Dnipro, dat later Ajax uitschakelde.

Saint-Étienne eindigde afgelopen seizoen als vijfde in de Franse Ligue 1. De Fransen behaalden net als Olympique Marseille 69 punten uit 38 duels. Dankzij een beter doelsaldo eindigde Marseille op de vierde plaats.

Tekst: Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto: Pro Shots