Tegenstander uitgelicht: Steaua

Tegenstander uitgelicht: Steaua

Plaatsing bij de laatste zestien deelnemers en een schitterende tweestrijd met Chelsea lonken in de UEFA Europa League. Maar eerst zal Ajax in de eerste fase van de knock-outrondes voorbij Steaua Boekarest moeten. De Amsterdammers ontmoetten de voormalige legerclub uit Roemenië nog nooit.

Gematigd optimistisch, zo waren de reacties uit het Ajax-kamp nadat Patrick Kluivert als ambassadeur van de finale in de Amsterdam ArenA de Roemeense topclub koppelde aan het elftal van Frank de Boer. Hetzelfde geluid steeg eind december in Nyon op uit de mond van Steaua-eigenaar Gigi Becali. ,,Het lijkt me een te kloppen tegenstander, we hebben geluk gehad. Ajax is niet meer het Ajax dat het is geweest.”

Becali is de grote baas van Steaua. Al sinds de jaren negentig is de zakenman verbonden aan de club uit de Roemeense hoofdstad, waar hij in 2003 een meerderheidsbelang in nam. Sindsdien regeert hij de roodblauwen met straffe hand. Dat komt vooral tot uiting in het trainersbeleid. De laatste vijf jaar stonden er maar liefst elf verschillende hoofdcoaches voor de Steaua-selectie. Een verloop dat alles te maken heeft met het wachten op de 25ste landstitel, die al sinds 2006 uitblijft.

Dolblij is Becali dan ook met zijn laatste aanstelling: Laurentiu Regencampf. De eenmalig Roemeense international en oud-speler van 1. FC Kaiserslautern gaat halverwege de competitie met maar liefst tien punten voorsprong aan kop met Steaua. Eindelijk lijkt de gevallen grootmacht de provincieclubs CFR Cluj en FC Vaslui weer eens voor te blijven en zich te plaatsen voor de UEFA Champions League. Ook in het UEFA Europa League-toernooi ging het crescendo met de Ros-Albastri. Het bereikte als groepswinnaar de knock-outfase en verloor alleen van VfB Stuttgart, toen de ploeg al lang en breed geplaatst was.

Vorig seizoen werd Steaua in de zestiende finales van de UEFA Europa League door FC Twente uitgeschakeld. Vorig seizoen werd Steaua in de zestiende finales van de UEFA Europa League door FC Twente uitgeschakeld.

Met de wederopstanding van de slapende reus is de hoop op herbeleving van de glorietijden weer volop aanwezig bij Steaua. Nog steeds wordt met weemoed teruggedacht aan 1986, toen keeper Helmuth Duckadam - de huidige voorzitter - in de Europa Cupfinale tegen FC Barcelona vier penalty’s stopte in de strafschoppenreeks en Steaua zo als eerste Oost-Europese club ooit de hoogste Europese eer bezorgde. Een scenario dat in 1989 bijna herhaald werd, ware het niet dat AC Milan toen nieuwe roem voorkwam.

Het waren de tijden van grootheden als Marius Lacatus, Gheorghe Hagi en Dan Petrescu. Spelers van wie de schaduwen lang over de club bleven hangen, maar die nu door nieuwe helden als Alexandru Bourceanu (aanvoerder), Cristian Tanase (vice-aanvoerder), Raul Rusescu (topscorer) en Razvan Stanca (keeper) eindelijk verdreven zijn. Op hun schouders rust de druk om de 21-voudige bekerwinnaar naar nieuw Europees succes te loodsen. Een evenaring van de halve finaleplaats in de UEFA Cup van 2006 verwacht Steaua stiekem wel. Maar dan moet er eerst met Ajax afgerekend worden.

De vibe waarmee Steaua naar Amsterdam afreist, is dus goed. Maar hoe het met de werkelijke vorm zit, is ongewis. Pas op 24 februari hervat de trotse koploper de competitie. Officiële wedstrijden speelde de ploeg van Regencampf al sinds 10 december 2012 niet meer. Vorig jaar profiteerde FC Twente daar nog van in dezelfde fase van de UEFA Europa League. De Tukkers schakelden toen Steaua uit door twee 1-0-zeges. Maar de club die Ajax vanavond treft heeft sindsdien zowel financieel als sportief flink aan de weg getimmerd.

Tekst: Ajax.nl/Martijn Mooiweer
Foto's: Steaua Boekarest (boven) en Pro Shots