Tegenstander uitgelicht: Willem II

Tegenstander uitgelicht: Willem II

Twee uitersten ontmoeten elkaar zondagmiddag in de Amsterdam ArenA. Terwijl Ajax met een overwinning de 32ste landstitel kan veroveren, zal Willem II bij een nederlaag degraderen naar de Jupiler League. Daarmee sluiten de Tilburgers een roerig jaar af.

Willem II wist vorig seizoen pas op 20 mei dat het een paar maanden later in de Eredivisie mocht aantreden. Op de allerlaatste speeldag van de promotie-play-offs rekenden de Tricolores in eigen huis af met FC Den Bosch: 2-1. In de ronde daarvoor was het favoriete Sparta al opzij gezet. Een stunt, want de Tilburgers waren in het reguliere seizoen als kersverse degradant slechts als vijfde geëindigd, veertien punten achter kampioen PEC Zwolle.

Omdat de terugkeer naar het hoogste niveau zo laat en zo verrassend tot stand kwam, werden in de zomer alle zeilen bijgezet om een Eredivisiewaardig elftal op de been te brengen. Dat was nodig, want sterkhouders als Arjan Swinkels, Donny de Groot en Joonas Kolkka verlieten de club. Maar Willem II voelde er niets voor om grote financiële risico’s te nemen. De Brabanders kozen voor de verstandigste weg: spelers uit het topsegment van de Jupiler League aantrekken. Zodat, mocht Willem II na een jaar weer afzakken, de club niet met dure contracten zou blijven zitten en toch een team overhield dat direct weer zou kunnen meestrijden om de titel in de Eerste Divisie.

Coach Jurgen Streppel staan met Willem II stijf onderaan in de Eredivisie. Coach Jurgen Streppel staan met Willem II stijf onderaan in de Eredivisie.

Met die insteek werden onder anderen de verdedigers Philipp Haastrup (Helmond Sport), Jordens Peters en Kees van Buuren (beiden FC Den Bosch) naar Tilburg gehaald. Toegevoegd aan de basis die er al stond met doelman David Meul (eerder Fortuna Sittard, SC Cambuur), de middenvelders Danny Guijt (SC Cambuur), Robbie Haemhouts (FC Omniworld, Helmond Sport), Kevin Brands (Telstar en de zoon van PSV’s technisch manager Marcel Brands) en de zelf opgeleide aanvallende talenten Jeroen Lumu en Virgil Misidjan, was er in ieder geval een ploeg gesmeed die de schemerwereld van degradatie en promotie goed kent. En waarmee de club nog even vooruit kan.

Dat Willem II direct vol goede moed aan het seizoen begon en de mouwen opstroopte, ondervonden onder meer aartsrivaal NAC Breda (1-1), FC Groningen (1-1), NEC (0-0), RKC Waalwijk, PSV (3-2-verlies, na een 0-2-voorsprong) en sc Heerenveen (3-1). In die duels toonde het knokelftal het gezicht dat hoofdtrainer Jurgen Streppel graag ziet en dat ook uitstekend bij het karakter van de ex-prof past. Maar omdat er ook fikse nederlagen werden geleden - zoals tegen FC Twente (2-6), FC Utrecht (1-5), VVV-Venlo (4-1) en Ajax (2-4) - vonden de Tilburgers zich rond de winterstop terug bij de onderste plaatsen.

Daardoor raakte de clubleiding toch in de verleiding om enkele tussentijdse versterkingen binnen te hengelen. Zo kwamen Nicky Hofs (Vitesse) en Tim Cornelisse (FC Twente) op huurbasis over. Verder wilde het bestuur niet gaan, omdat het geen onverantwoorde financiële risico’s neemt met het oog op de toekomst. Dat die onzeker is, blijkt uit het feit dat de gemeente Tilburg vooralsnog niet akkoord gaat met het verlagen van de stadionhuur, de directeuren Marc van Hintum (technisch) en Marco Faber (algemeen) noodgedwongen afzwaaien en Streppel de technische zaken er in zijn portefeuille bij krijgt. Een teken dat de broekriem nog strakker wordt aangetrokken in het Koning Willem II Stadion.

De club kwam er dan ook steeds meer achter dat handhaving een zeer lastige opgave zou worden, ondanks knappe punten tegen FC Twente (1-1) en Roda JC (2-1) in de tweede seizoenshelft. Gezien de cijfers en de stand is dat niet vreemd: Willem II won tot nu toe het minst (vier keer), verloor het vaakst (20), scoorde het minst (31) en kreeg de meeste goals tegen (71).

Neemt niet weg dat de Brabanders enkele goede excuses kunnen aanvoeren voor het bekleden van die achttiende positie. De club kampte dit seizoen met dusdanig veel blessures, dat het onmogelijk was om die op te vangen voor de toch al smalle selectie. Typerend was het angstaanjagende wegvallen van Mitchell Piqué in februari, toen hij onwel werd op de training en in het ziekenhuis belandde. De oud-Ajacied is sindsdien niet meer in actie gekomen. Een teken dat het ook een jaar van pech was voor Willem II.

Een seizoen dat zondag bij een overwinning van Ajax wordt afgesloten met de definitieve terugkeer naar de Jupiler League. Gezien de strijdlust van Streppel, getoond na de 3-1-nederlaag vorige week tegen Vitesse, zal dat niet voor lang zijn. ,,Mochten we degraderen, dan moeten we de schouders eronder zetten en de mensen in Tilburg geven waar ze recht op hebben: een Eredivisieploeg. Maar eerst gaan we onze huid zo duur mogelijk verkopen tegen Ajax."

Tekst: Patrick Leemans
Foto's: Pro Shots