Ten Cate: ‘Ik voel dat we kampioen worden’

Ten Cate: ‘Ik voel dat we kampioen worden’

Ajax klom dankzij een 5-2 overwinning op Sparta en knullig puntverlies van PSV naar de tweede plaats op de ranglijst. AZ is de nieuwe lijstaanvoerder. Volgende week wordt de strijd om het kampioenschap beslist.

Ten Cate voelt dat Ajax volgende week kampioen wordt. Ten Cate voelt dat Ajax volgende week kampioen wordt.

Hoe spannend kan het slot van de Eredivisie zijn? Na 33 van de 34 speelronden hebben AZ, Ajax en PSV alledrie 72 punten. PSV begon zondag als lijstaanvoerder aan de voorlaatste wedstrijd, maar liet twee dure punten liggen bij FC Utrecht (1-1). AZ won thuis met 3-1 van sc Heerenveen en nam dankzij een beter doelsaldo de koppositie over van de Eindhovenaren. Ajax sloop door de 5-2 overwinning op Sparta naar de tweede plaats.

En daar was trainer Henk ten Cate heel tevreden mee. ,,Ik voel dat wij volgende week in Tilburg de kampioensschaal in de lucht mogen houden'', blikte hij vooruit op de laatste wedstrijd van het seizoen tegen Willem II. ,,AZ speelt uit tegen Excelsior. Dat is echt niet eenvoudig. Excelsior heeft ons al een keer op 2-2 gehouden en PSV op 0-0. Een 1-1 tegen AZ zou prima in dat rijtje passen.'' Ajax moet hopen op een slippertje van AZ, want op doelsaldo is de Noord-Hollandse concurrent waarschijnlijk niet meer in te halen. De ploeg van Louis van Gaal heeft een doelsaldo van plus 53. Ajax staat op plus 47, PSV op plus 46.

Ajax won zondag overtuigend van Sparta, maar er had meer ingezeten dan de uiteindelijke 5-2 zege. De Amsterdammers kenden een uitstekende start in de ArenA en stonden met name dankzij Wesley Sneijder al na 22 minuten met 3-0 voor. De middenvelder passeerde Sparta-doelman Wapenaar in de negende minuut met een schot vanaf de linkerkant. Nog geen tien minuten later maakte hij op aangeven van Babel van dichtbij de 2-0. Het derde Ajax-doelpunt liet ook niet lang op zich wachten. Huntelaar tikte de bal in de 22ste minuut uit een vrije trap van Sneijder het doel in. Een doelpuntenfestijn hing in de lucht en Ten Cate rook bloed. Hij haalde verdediger Ogararu naar de kant en bracht Perez in om Sparta de genadeklap toe te brengen.

De wissel leverde niet het gehoopte resultaat op. Integendeel: de Rotterdammers kwamen terug in de wedstrijd. Bouaouzan verkleinde vijf minuten voor rust de achterstand van Sparta tot 3-1, door vanuit de counter Stekelenburg te passeren. Vlak na rust kwam Sparta via Iderlindo Moreno Freire zelfs terug tot 3-2.

Het werd even stil in de ArenA, maar Ajax herpakte zich en kwam een kwartier voor tijd via Kenneth Perez op 4-2. De Deen benutte een strafschop die werd toegekend nadat Gabri te hard werd opgevangen in het strafschopgebied. Acht minuten voor tijd bepaalde invaller Mitea de eindstand op 5-2. Hij kon na een mooie combinatie tussen Huntelaar en Sneijder van dichtbij inschieten.

,,We hadden met een grotere zege het veld af kunnen stappen'', analyseerde Ten Cate het laatste reguliere thuisduel van het seizoen. ,,Met die wissel had dat niets te maken, we gingen gewoon niet goed om met de kansen. Maar we hebben weer gewonnen en dat is het belangrijkste. Het wordt heel spannend volgende week.''

Volgende week sluit Ajax het reguliere seizoen af met een uitwedstrijd tegen Willem II. AZ speelt uit tegen Excelsior en PSV speelt thuis tegen Vitesse. Wie er kampioen wordt, weten we over zeven dagen. Ajax is in ieder geval nog volop in de race.