Ten Cate slaat Noorse oppositie hoog aan

Ten Cate slaat Noorse oppositie hoog aan

IK Start mag dan geen gevestigde naam zijn in Europa, een te duchten tegenstander zijn de Noren wel degelijk, stelde trainer Henk ten Cate tegenover het verzamelde journaille. ,,Deze ploeg voetbalt beter dan FC Kopenhagen.''

De Noorse tegenstander van Ajax in het UEFA Cuptoernooi is voor velen een grote onbekende, maar om daar automatisch uit af te leiden dat IK Start een makkelijk te nemen horde is, dat stuit Ten Cate tegen de borst. ,,Het is allereerst respectloos, maar ook volstrekt onjuist. Deze ploeg voetbalt beter dan FC Kopenhagen en ik kan me nog herinneren dat wij daar niet van hebben gewonnen’’, duidde de trainer van Ajax op de recente uitschakeling in de voorronde van de Champions League. ,,Kopenhagen moest het echt van fysieke kracht hebben en hanteerde alleen maar de lange bal. Deze mensen proberen via een paar goede middenvelders het veld over te steken.’’
Ten Cate liet tot twee keer toe een wedstrijd van Start bekijken door zijn assistenten, die onder de indruk bleken van de ploeg uit Kristiansand. Ook met cijfers valt te staven dat Start een niet te onderschatten opponent is. Van de laatste zes wedstrijden won het team er vijf, onder andere tegen grootmacht Rosenborg BK en afgelopen zondag nog tegen koploper Lillestrøm, en dat met imposante doelcijfers. Ten Cate: ,,In de enige wedstrijd die ze verloren, speelden ze met het tweede elftal. Dat was omdat ze zich twee dagen daarvoor hadden geplaatst voor de UEFA Cup en die jongens nog lagen bij te komen van het feestje.’’
Ajax reist met een selectie van achttien spelers naar Noorwegen, een land waar de Amsterdammers nog nooit een wedstrijd wisten te winnen. Nicolae Mitea, Kenneth Perez en Jan Vertonghen blijven achter vanwege blessures. Mitea is nog herstellende van een hamstringkwetsuur, Perez heeft rugklachten en Vertonghen kreeg maandagavond een schop in zijn knieholte, tijdens het duel van Jong Ajax met Heerenveen. Jaap Stam en Klaas Jan Huntelaar kunnen gewoon spelen, alhoewel ze dinsdag apart van de groep trainden. Ook Thomas Vermaelen en Zdenek Grygera zijn volledig inzetbaar.
Via televisiebeelden en met woorden zal Ten Cate zijn selectie inlichten over de kracht van IK Start, bij velen onbekend maar in de trainerskamer van de Amsterdam ArenA inmiddels niet meer. ,,Start speelt nu twee jaar op het hoogste niveau in Noorwegen en is in zijn eerste jaar als tweede geëindigd’’, doceerde Ten Cate de aanwezige pers. ,,Ze willen zo’n beetje het nieuwe Rosenborg worden. Er zit flink wat geld achter, met als gevolg dat ze goede spelers kunnen aantrekken. Een aantal daarvan heeft in Engeland gespeeld en trainer Stig Inge Bjørnebye kent het klappen van de zweep. Hij heeft als voormalig verdediger van Liverpool volop ervaring met het spelen van Europese wedstrijden.’’
Met zijn prijzende woorden voor de opponent wil Ten Cate zich geenszins indekken. ,,Ajax is het aan zijn stand verplicht om de volgende ronde te halen. Maar dat gaat hoe dan ook heel veel kracht kosten. We zullen zien of we snel geleerd hebben na de wedstrijden tegen Kopenhagen. Toen hadden we pas vier weken getraind, nu zijn we een stuk verder in onze ontwikkeling.’’