Terugblik seizoen 2002-2003: april

De maand april staat in het teken van de kwartfinale van de UEFA Champions League. Tegenstander is AC Milan. Ajax speelt goed; beter zelfs dan het sterrenensemble uit Milaan, maar wordt wel uitgeschakeld. Het enige voordeel daarvan is dat Ajax zich volledig kan richten op het behalen van de tweede plaats in de Holland Casino Eredivisie.

Aan het begin van april debuteert Jamal Akachar in het eerste van Ajax. De droom van de taxichauffeur die bij de zaterdagamateurs op De Toekomst speelde, komt daarmee uit. Via Jong Ajax wordt hij begin april door Koeman bij de selectie gehaald. Zlatan Ibrahimovic is namelijk geblesseerd, Machlas verhuurd en Mido uit de selectie gezet. Koeman heeft dus duidelijk een gebrek aan spitsen. Na tien minuten in de tweede helft tegen RBC is het zover: Akachar valt in. Hij krijgt zelfs mogelijkheden om te scoren, maar de vier doelpunten tegen de Roosendaalse club worden door Van der Vaart, Maxwell, Van der Meyde en Boukhari gescoord.

Drie dagen na RBC maakt Ajax zich op voor de eerste wedstrijd in de kwartfinale in Amsterdam. Akachar blijft buiten de selectie, want Koeman krijgt van Jari Litmanen te horen dat die weer inzetbaar is. Niet lang, maar toch. Hij kan weer van waarde zijn in zo'n beladen duel. Ook Zlatan Ibrahimovic is speelklaar. Koeman legt de druk bij de opponent en stelt tevens dat het belangrijk is om geen tegengoal te krijgen. Dat gebeurt dan ook niet. AC Milan scoort niet, maar Ajax weet eveneens geen treffer te produceren. Uitblinker is Yakubu die iedere Italiaan te slim af is en fantastisch speelt. Met de 0-0 stand in de boeken, is alles nog mogelijk in Milaan.

Hoe moeilijk het ook is, het vizier moet weer naar de landelijke competitie worden gericht. NAC staat namelijk te popelen om Ajax te ontvangen. Tomas Galasek kan er niet bij zijn vanwege een blessure en Stefano Seedorf blijkt ook voor langere periode uitgeschakeld te zijn. Ook Trabelsi, Pasanen en Akachar melden zich in de ziekenboeg, die zo uitgroeid tot 12 personen.

Maar het resultaat lijdt er niet onder. Ajax wint met - weliswaar geflatteerd - 0-3 in Breda. Andy van der Meyde onderstreept zijn waarde met twee doelpunten.

De volgende stap is de halve finale van de Amstel Cup. Ajax moet naar De Kuip en gaat ten onder. Feyenoord wint met 1-0, al is Ajax in grote delen van de wedstrijd de meerdere. Sommige kranten schrijven al over het noodscenario: Ajax zal overal naast grijpen: geen halve finale CL, geen finale AC en geen tweede plaats. De tweede plaats is echter nog altijd reƫel als Roda JC met 4-2 wordt verslagen.

De halve finale van de Champions League wordt bijna gehaald. Iedereen bij Ajax is er eigenlijk al zeker van als het jonge team tot tweemaal toe een achterstand ongedaan weet te maken en op 2-2 komt. Maar dan is daar de glijpartij van Chivu, de inzet van Inzaghi en het laatste tikje van Tomasson. Het is over en uit. Pijn en verdriet stralen van de Ajax-talenten af. Ze hebben een buitengewone prestatie geleverd, maar daar zijn ze zich op het veld van het San Siro nog even niet van bewust. Trillende lipjes en rode oogjes zijn overal te zien.

Het zal nog een lastige klus worden om iedereen scherp te krijgen voor de uitwedstrijd tegen AZ waarmee de voetbalmaand april wordt afgesloten. Toch lukt het Koeman om de teleurstelling ondergeschikt te maken aan het belang van de competitie. Ajax wint in Alkmaar met 1-3. Zlatan Ibrahimovic is er dan niet bij. De Zweed wordt voor vijf duels geschorst naar aanleiding van een elleboogstoot aan Gerard de Nooijer in de bekerwedstrijd tegen Feyenoord. Er loopt ook nog een schikkingsvoorstel tegen Chivu waartegen Ajax in beroep is gegaan, waardoor de aanvoerder wel in Alkmaar kan spelen.

Die zaken worden door media weer aangegrepen om de strijd tussen Feyenoord en Ajax op scherp te zetten. Niet alleen op het veld, maar zeker ook daarbuiten.