Terugblik seizoen 2002-2003: december

December is een maand van uitersten. Bepaalde Rafael van der Vaart in de competitiewedstrijd tegen Twente nog het verschil, een week later is hij wederom door een blessure een tijdje uitgeschakeld. Ajax levert punten in, maar wint wel van het pedante AS Roma.

Vreugde en verdriet liggen in de sport dicht bij elkaar. In de maand december ligt er niet eens een week tussen het succes en de nederlaag.

Het geluk zingt op de eerste van de maand een aardig deuntje mee als Ajax in blessuretijd onverdiend van FC Twente wint. Rafael van der Vaart werkt een voorzet van invaller Mido achter Sander Bosschker. Het is dan al diep in blessuretijd en niemand rekent eigenlijk nog op een treffer. Zeker niet van Ajax. Maar toch zijn die belangrijke punten in de race om de titel weer binnen. En dat is mooi meegenomen als halverwege de topper tegen PSV op het programma staat.

Maar zover is het nog lang niet. Er zijn nog te veel hindernissen opgeworpen om al naar die wedstrijd vooruit te kunnen kijken. Ajax 2 stunt ondertussen weer vrolijk door in de Amstel Cup door semi-topper Willem II te verslaan in de Arena.

Ronald Koeman spreekt nog maar eens uit hoe blij hij is met Rafael van der Vaart en dat hij bij Ajax voetbalt. Maar nog geen week later slaat het noodlot opnieuw toe. In de uitwedstrijd bij De Graafschap moet de jonge middenvelder, spits en alleskunner met een lichte spierscheuring in het bovenbeen naar de kant. De eerste verwachting is dat hij een tot twee weken buitenspel staat. Dat betekent dat hij de wedstrijd tegen AS Roma en tegen PSV niet zal kunnen meespelen. Een aderlating.

De wedstrijd tegen De Graafschap eindigt in een teleurstellend gelijkspel en de blessure van Van der Vaart is niet de enige schade die Ajax oploopt. Ook Sikora en Didulica raken geblesseerd. Dat komt heel slecht uit, want Ajax speelt een paar dagen na de Doetinchemse puntendeling tegen AS Roma voor de Champions League. De rode kaart die Mido kreeg na een duel met Van de Kruis wordt kwijtgescholden.

In de hoofden van de Ajacieden leeft nu nog een ding (al kijkt Koeman nadrukkelijk over de Europese wedstrijd heen naar PSV): AS Roma. De flink gehandicapte ploeg moet het ook nog stellen zonder de routine van Chivu en Galasek die voor dit duel zijn geschorst. Ook Didulica redt het duel niet en Stekelenburg verdedigt deze keer het Amsterdamse doel.

Maar het vertrouwen is niet minder om en als een man houdt Ajax de Romeinen van het lijf. Als Ibrahimovic al in de elfde minuut scoort, zit Ajax op rozen. Litmanen tekent na ruim een uur spelen voor 2-0. AS Roma maakt geen vuist en verdient het doelpunt in de slotminuut dan eigenlijk ook niet. Maar Ajax wint en dat is een geweldige prestatie. Al denkt de slechte verliezer Capello daar anders over. ,,AS Roma kon niet overtuigen, maar als je eerlijk bent was de winst van Ajax ook allerminst overtuigend", durft de Roma-trainer na afloop te zeggen. Het levert hem een cynisch applaus op van de Nederlandse journalisten.

Hoe groot de vreugde ook is. De knop moet om, want zondag moet de directe titelconcurrent PSV op achterstand worden gezet. Het belangrijkste duel tot nu toe, noemt de trainer de topper. Ajax verliest en niet zo zuinig ook. Cristian Chivu zegt vooraf dat hij fit genoeg voor het duel, maar al na acht minuten moet de aanvoerder afhaken. Het gaat toch niet. Petri Pasanen neemt de taak over en ziet dat Ajax twee keer terugkomt in de wedstrijd maar de zege met 2-4 aan de Eindhovenaren moet laten. PSV wordt de nieuwe 'herfstkampioen', Ajax volgt op twee punten. De laatste wedstrijd voor de winterstop, waar iedereen bij Ajax naar snakt, wordt gewonnen. Met 2-0 zegeviert een zeer matig Ajax in Rotterdam bij Excelsior.

In de laatste maand van het jaar haalt Ajax Davide Mendes da Silva van Sparta om hem een halfjaar te kunnen testen en hem daarna eventueel in te lijven. Het sprookje van Jamal Akachar komt uit als de voormalige zaterdagamateur een contract tekent bij Ajax. Verdriet is er ook aan het einde van de maand. Keeper Maarten Stekelenburg is zeker twee maanden uitgeschakeld vanwege een polsblessure.

Een jaar is voorbij, een seizoenhelft is voorbij. Maar Ajax wacht nog een zware dobber in het nieuwe kalenderjaar.