Terugblik seizoen 2002-2003: maart

In maart strijdt Ajax nog in drie competities. Alleen in de vaderlandse competitie wordt die maand een keer verloren. Een aantal contracten wordt getekend, terwijl een op hande zijnde transfer niet doorgaat en krijgen enkele spelers te horen dat Ajax niet meer ze door wil. Door het aanhoudende succes in de Champions League schaart Ajax zich bij de beste acht teams van Europa.

Ajax begint de maand weer met een overwinning. Dit keer wordt Vitesse met 2-0 verslagen. O'Brien speelt na vijf maanden blessureleed weer mee, waarvoor hij op een hartelijk applaus wordt getracteerd door de supporters.

Ook Jan van Halst, nu met het zwart-gele shirt van Vitesse om de schouders, kan op applaus rekenen van de Amsterdamse supporters. Ajax speelt een goede, agressieve wedstrijd, maar kan de vele kansen slechts in twee doelpunten omzetten.

Desondanks is Koeman tevreden. Immers, een week daarvoor tegen Utrecht werd geen enkele kans benut en kostte het Ajax drie punten. Opvallend in de opstelling is de positie van Trabelsi. Omdat Koeman meer diepte in het spel wil, posteert hij de Tunesiër op de rechtshalf-positie. Pienaar speelt daardoor centraler. Het pakt goed uit want de Zuid-Afrikaan scoort beide doelpunten.

Een week later tegen Zwolle laat Ajax zien dat het wel veel kan scoren. Koeman wil dat de Ajacieden het kwaliteitsverschil tussen de twee teams in de score uitdrukken. Dat lukt. Zlatan en Van der Vaart tekenen beide voor twee treffers, Van der Haar passeert zijn eigen keeper met een terugspeelbal. Tegen Excelsior, een andere 'kleine club' in de competitie wordt ook gewonnen. De club uit Rotterdam hoopte dat de loodzware wedstrijd van de woensdag daarvoor tegen Valencia zijn tol zou eisen. Ajax speelt niet groots tegen Excelsior, maar er worden geen punten gemorst. Voor Cristian Chivu is het zijn honderdste competitiewedstrijd voor Ajax, voor Thomás Galásek zijn honderdste Ajax-wedstrijd.

Tegen Valencia speelt Ajax zijn beste wedstrijd in de Champions League tot dan toe, vindt Koeman. Het wordt 1-1, maar Ajax had volgens de trainer eigenlijk verdiend te winnen. Mido zit niet bij de selectie. Ajax en Celta de Vigo bereiken die dag overeenstemming over de verhuur van de Egyptenaar tot het einde van het seizoen. De Valencianen komen in fel oranje tenues het veld op, maar de Ajacieden laten zich er niet door van de wijs brengen.

Toch komen de Spanjaarden op voorsprong omdat Galásek aan het shirt van Rufete hangt binnen het strafschopgebied. De penalty wordt benut door Kily González. Ajax raakt een beetje van slag, zodat Koeman in de rust ingrijpt. Hij wisselt De Jong voor Van der Meyde en brengt zo wat meer aanvallende impulsen in de ploeg. Het werkt. Nog geen kwartier na rust krijgt Ajax een corner. Hij wordt kort genomen door Pienaar en Maxwell, die voorgeeft. Pasanen loopt goed in en kopt Ajax langszij. Het is het zoveelste tegendoelpunt van Valencia uit een corner. Na afloop is Koeman zeer tevreden over zijn jonge ploeg, dat met een wedstrijd te gaan genoeg heeft aan een punt. Koeman spreekt over 'een grote stap voorwaarts': ,,We kregen de betere kansen, terwijl we zelf weinig kansen weg gaven."

De laatste poulewedstrijd van groep B in de tweede ronde van de Champions League voert Ajax naar het Stadio Olympico in Roma. Aan een punt hebben de Amsterdammers genoeg, halen ze die niet dan zijn ze afhankelijk van het resultaat in de andere wedstrijd tussen Arsenal en Valencia.

Maar Andy van der Meyde wil het heft zelf in de hand nemen en schiet Ajax na 35 seconden (!) op voorsprong. Zo'n flitsende start had niemand kunnen bedenken. Halverwege de eerste helft komt Roma echter langszij door een doelpunt van Casano. Roma blijft druk zetten en Ajax moet alle zeilen bijzetten om een nederlaag te voorkomen. In de laatste seconden van de Romeinse thriller krijgt Panucci nog een grote kans, maar hij kopt naast. Ajax redt de volgende ronde ternauwernood en voegt zich met vijf gelijke spelen en een overwinning bij de beste acht van Europa. In de kwartfinale zal Ajax de andere club uit Milaan, AC Milan, treffen.

De wedstrijd tegen Roma eist wel zijn tol. Vier dagen na het bereiken van de kwartfinale in Europa wacht namelijk PSV, in Eindhoven. In de beginfase krijgt Ajax al een penalty tegen, nadat Trabelsi Robben onderuit heeft gehaald. Kezman klaart de klus voor de thuisploeg eenvoudig. Koeman brengt zelfs Van Damme in als extra aanvaller, maar Ajax schiet er niets mee op. Het is opnieuw Kezman die de voorsprong voor PSV vergroot en daarmee de overwinning veilig stelt. Koeman wijt het verlies aan de vermoeidheid van zijn spelers. Chivu krijgt een tweede gele kaart omdat hij de bal richting Van Bommel gooit en moet twintig minuten voor tijd het veld verlaten. Door de nederlaag is de kans op het kampioenschap voor Ajax verkeken.

In de strijd om de Amstel Cup doet Ajax goede zaken. Op de dag dat ook bekend wordt dat Hoogendorp niet naar Ajax komt, begin van de maand, ontvangt het team van Koeman FC Groningen in de Arena.

Hoewel Koeman vooraf zegt dat hij de Amstel Cup zeker serieus neemt en de beker wil winnen, gunt hij toch enkele spelers rust. Trabelsi, Galásek, Pasanen en Maxwell beginnen op de bank. Ook Van der Vaart neemt na lang blessureleed weer naast Koeman plaats. Ajax creëert kans na kans en weet uiteindelijk vier keer te scoren, Groningen maakt een doelpunt. Zlatan neemt twee treffers voor zijn rekening, Boukhari één en dat is goed voor het zelfvertrouwen van de spitsen. Beiden scoorden de voorgaande wedstrijden namelijk te weining uit de mogelijkheden die ze kregen. In de halve finale, in april, wacht aartsrivaal Feyenoord.

Tegen het einde van de maand wordt al een beetje duidelijk hoe het team er volgend seizeon uit zal zien. Timmer zal niet terugkeren, zijn huurcontract loopt af en in juli zal hij terug naar AZ gaan. Ook voor Witschge is tot groot ongenoegen van veel supporters geen plaats meer. Robert Zwinkels, keeper in Jong Ajax, zet zijn handtekening onder een contract dat hem voor twee jaar aan Ajax verbindt.