Terugblik seizoen 2007-2008

Terugblik seizoen 2007-2008

Het seizoen 2007-2008 zal bij Ajax niet de geschiedenisboeken ingaan als één van de succesvolste. De Amsterdammers grepen naast de voorronde van de Champions League en zijn daardoor voor de derde keer op rij 'gedoemd' tot de UEFA Cup.

John Heitinga kijkt somber. De verdediger heeft zijn laatste wedstrijd als Ajacied niet kunnen afsluiten met een zege. Ajax bleef in de return van de play-offfinale tegen FC Twente steken op 0-0. Omdat de eerste ontmoeting verloren ging met 2-1, speelt Ajax komend seizoen geen Champions League. John Heitinga kijkt somber. De verdediger heeft zijn laatste wedstrijd als Ajacied niet kunnen afsluiten met een zege. Ajax bleef in de return van de play-offfinale tegen FC Twente steken op 0-0. Omdat de eerste ontmoeting verloren ging met 2-1, speelt Ajax komend seizoen geen Champions League.

De voorbije twee seizoenen bereikte Ajax via de play-offs nog wel de laatste horde voor de CL. Achtereenvolgens FC Kopenhagen en Slavia Praag bleken daarin echter te sterk. Dit seizoen overleefde de nummer twee van de reguliere competitie zelfs het extra toetje in eigen land niet. FC Twente bleef na een eerdere 2-1-thuiszege met 0-0 overeind in de Amsterdam ArenA.

Het afsluitende drama tegen de Tukkers is tekenend voor het moeizame seizoen van Ajax. Het begint al in augustus met de uitschakeling tegen Slavia Praag. Na een 0-1-nederlaag voor Ajax in Amsterdam blijken de Tsjechen twee weken later in eigen huis opnieuw te sterk: 2-1. Het UEFA Cuptoernooi moet soelaas bieden, maar ook daar komt weinig van terecht. De ploeg van toenmalig trainer Henk ten Cate verschaft zich met een 0-1-zege in het uitduel met Dinamo Zagreb een prima uitgangspositie voor de tweede ronde. Twee weken later gaat het echter opnieuw mis. Door een 0-1-stand na negentig minuten moet een verlenging uitsluitsel brengen. De bezoekers lopen daarin al snel uit naar een 0-3-voorsprong. Twee treffers van Klaas Jan Huntelaar kunnen vervolgens niet verhinderen dat het Europese avontuur van zijn club begin oktober al ten einde is.

Henk ten Cate verliet Ajax in het najaar. Hij ging in Londen aan de slag als assistent-trainer bij Chelsea. Henk ten Cate verliet Ajax in het najaar. Hij ging in Londen aan de slag als assistent-trainer bij Chelsea.

In diezelfde periode begint bij Ajax ook de uittocht van belangrijke mensen binnen de club. Eerst is het Ten Cate die vier dagen na het echec tegen Zagreb zwicht voor een avontuur bij Chelsea, waar hij wordt aangesteld als veldtrainer en als assistent van manager Avram Grant. De clubleiding reageert daarop door Adrie Koster, trainer van Jong Ajax, aan te stellen als interim-trainer. Hennie Spijkerman en Alfons Groenendijk blijven de assistent-coaches. Al na drie weken wordt het technische trio verrast door de tweede vertrekker. Aanvoerder Jaap Stam maakt namelijk op een drukbezochte persconferentie bekend per direct te stoppen met voetballen. De Kampense verdediger zegt zich niet langer te kunnen motiveren en fysiek niet meer in staat te zijn om optimaal te kunnen functioneren. Als dank krijgt de oud-speler van onder meer Manchester United en AC Milan een staande ovatie van de aanwezige journalisten.

Ook zonder de robuuste verdediger handhaaft Ajax zich in de competitie bij de bovensten. Tot de maand december blijft de ploeg zelfs ongeslagen, maar evenals een jaar eerder gaat het in de laatste kalendermaand van het jaar mis. Allereerst wordt er thuis met 1-3 verloren van NAC Breda. Later die maand loopt de ploeg van Koster averij op tegen achtereenvolgens Excelsior, FC Twente en VVV-Venlo.

In de winterstop probeert Ajax orde op zaken te stellen. Kenneth Perez keert na een uitstapje van zes maanden bij PSV terug naar de club waar zijn hart ligt. Met de Deen binnen de gelederen gaan de Amsterdammers bij de hervatting van de competitie furieus van start. In de ArenA wordt AZ met 6-1 weggevaagd. Drie dagen later blijkt de grilligheid van het elftal als bij NAC Breda een einde komt aan het nationale bekertoernooi: 4-2.

Ajax gaat in de weken daarna op jacht naar meer versterkingen. Bruno Silva en Rasmus Lindgren worden losgeweekt bij FC Groningen en de Ghanese verdediger Samuel Kuffour komt over van AS Roma. Daarnaast neemt de club afscheid van Hedwiges Maduro die zijn geluk gaat beproeven bij Valencia uit de Spaanse Primera División.

Adrie Koster nam het roer over van Henk ten Cate. Hier overlegt hij in Dubai met Kenneth Perez, die na een kort PSV-avontuur in januari weer terugkeerde bij Ajax. Adrie Koster nam het roer over van Henk ten Cate. Hier overlegt hij in Dubai met Kenneth Perez, die na een kort PSV-avontuur in januari weer terugkeerde bij Ajax.

De maand februari staat behalve het sportieve aspect ook in het teken van de commissie Coronel. Deze groep onder leiding van de later benoemde voorzitter Uri Coronel presenteert het rapport ‘Ajax, de weg naar winst’. In het rapport wordt het bestuursmodel en het voetbaltechnische beleid van de afgelopen tien jaar onder de loep genomen. Onder anderen voorzitter John Jaakke, algemeen directeur Maarten Fontein en technisch directeur Martin van Geel worden bekritiseerd en ruimen nog tijdens het seizoen om uiteenlopende redenen het veld. Even lijkt het erop dat clubicoon Johan Cruijff de reorganisatie gaat vormgeven. Na twee weken geeft Neerlands beste speler aller tijden de opdracht om het technische beleid van Ajax te reorganiseren, terug aan de Ledenraad van Ajax vanwege een verschil in inzicht met de nieuwe technische staf, bestaande uit onder anderen de nieuwe hoofdcoach Marco van Basten.

Van Basten, die de komende seizoenen wordt vergezeld door zijn trouwe adjudanten John van ’t Schip en Rob Witschge, oogt in maart bij zijn presentatie scherp en ambitieus. De huidige bondscoach van Oranje rept over ‘prijzen pakken en meedoen om het landskampioenschap’. Woorden die de Ajax-aanhang als muziek in de oren zullen klinken.

De recordkampioen grijpt namelijk in april voor de vierde keer op rij naast de landstitel. Opnieuw is PSV de ploeg van Koster de baas. Voor Ajax rest op dat moment niets anders dan het spelen van de play-offs. In tegenstelling tot de voorgaande edities gaat het deze keer fout. In de eerste ronde wordt sc Heerenveen nog overtuigend opzij gezet (1-2 en 3-1 winst). In de tweede ronde gaan de Ajacieden echter knock-out tegen FC Twente, waardoor een vreemd, onrustig seizoen eindigt in mineur.

Van Basten wacht de zware, maar nobele taak om van Ajax weer een kampioensteam te maken. Hij moet het komend seizoen in ieder geval doen zonder Edgar Davids. De aanvoerder maakte vlak na het laatste treffen met Twente bekend dat hij vertrekt bij Ajax.