'Tijd voor mooie finale in ArenA'

'Tijd voor mooie finale in ArenA'

Het zal zo’n anderhalf jaar geleden zijn geweest dat de champagne in het kantoor van ArenA-directeur Henk Markerink (rechts op de foto) werd ontkurkt. De Amsterdam ArenA had zojuist te horen gekregen dat het stadion podium mocht zijn van de Europa League-finale 2013. Op 15 mei is het zover: Benfica – Chelsea in de ArenA. ,,Deze dingen maken het leven extra glansrijk. Voor zulke evenementen werk je.”

Een finale krijg je niet zomaar, daar moet je als stadion, stad en nationale voetbalbond wel wat voor doen. ,,Daar gaat altijd goed teamwork aan vooraf”, zegt Markerink dan ook. ,,Wij hebben in Michael van Praag een fantastische ambassadeur binnen de UEFA. Michaels hart ligt hier. Hij vroeg na een wedstrijd of het geen tijd zou worden weer een mooie finale naar Amsterdam te halen. De laatste keer was de Champions League-finale in 1998 tussen Real Madrid en Juventus. Een Champions League-finale lukt niet meer, want daarvoor moet je nu een minimale capaciteit hebben van 65.000 toeschouwers. Dus we gingen voor de Europa League-finale.”

Het is niet zo dat de UEFA direct uitsluitsel geeft als een stadion zich kandidaat stelt. ,,Nee, het is echt lange termijnwerk”, weet Markerink uit ervaring. ,,Het moment dat Michael van Praag en ik die opmerking maakten dat het wel weer eens tijd werd, zal drie jaar geleden zijn geweest. In de lobby hebben benadrukt dat we een modern stadion zijn waarin we hebben geïnvesteerd in nieuwe zalen, liften, roltrappen enzovoort. We kunnen ons weer meten met de mooiste stadions van Europa. Dat was ook de aanleiding om te zeggen ‘laten we het in Amsterdam doen’.

De Amsterdam ArenA is woensdag 15 mei het decor van de EL-finale Benfica - Chelsea. De Amsterdam ArenA is woensdag 15 mei het decor van de EL-finale Benfica - Chelsea.

Op initiatief van Michael van Praag hebben we destijds diverse officials van de UEFA uitgenodigd en hebben we ze gesproken, het stadion laten zien en dingen uitgelegd. Toen Platini - de hoogste baas bij de UEFA - eens bij een wedstrijd van Ajax was, hebben we hem onze toekomstvisie uitgelegd, welke plannen we hebben en hoe we met het stadion bezig zijn. Voor de finale was er geen open tender zoals je bij een EK of WK wel hebt waarbij je kandidaatsteden hebt. De verbouwing in ons stadion was in 2013 klaar en we gingen voor de Europa League-finale van 2013. Anderhalf jaar geleden kregen we na een interne stemming bij de UEFA de finale toegewezen. De invloed van Van Praag is daarbij heel belangrijk geweest. Daarnaast is ook de naam die Ajax heeft belangrijk en telt de reputatie van het stadion.”

En met dat laatste punt zat het wel goed, weet Markerink. ,,Wij zijn trendsetter wat betreft innovaties in stadions in Europa. Dat was al sinds de opening in 1996. We waren de eerste met een dak, de eerste met de nieuwe grastechnologie met warmtelampen, de eerste met een elektronisch betaalsysteem. Eigenlijk zijn we op veel fronten trendsettend voor de UEFA. Soms komen ze hier al binnen met de opmerking ‘Wat hebben jullie voor nieuws?’ Dat innovatieve karakter hebben we altijd gehad en dat proberen we vast te houden.”

Dan zijn de reputatie van de club en het stadion benoemd, maar daarmee ben je er nog niet om ook daadwerkelijk te worden uitgekozen als finalestadion. ,,Je moet ook de stad Amsterdam niet vergeten. Deze stad heeft veel te bieden, is interessant voor de voetbalfans om uit te gaan en te blijven hangen. Ook de luchthaven speelt een belangrijke rol. Je biedt een totaalplaatje aan met het stadion, de stad en de luchthaven. Dat is een samenspel. Het is belangrijk dat de stad erachter zou staan. Amsterdam was meteen enthousiast, maar toen was de kroning nog niet bekend. Waarschijnlijk had je dan een ander verhaal gehad omdat je wel een ontzettende druk krijgt op de politiemacht.”

Dat samenspel zorgde er dus voor dat Amsterdam en zijn ArenA woensdagavond 15 mei in talloze landen te zien is. Een spannend moment: ,,Er zijn zoveel ogen op je gericht. Niets mag fout gaan, want er zitten wel 54.000 mensen binnen. De spanning zal tegen de finaledag wel komen en dat is ook goed. Dit zijn de speciale dingen, die maken het leven extra glansrijk. Iedereen krijgt hier een kick van. Dit is extra glamour.”

Tekst: Ajax.nl/Monique Janse
Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst