Toen Ajax in de CL overwinterde

Toen Ajax in de CL overwinterde

Ajax speelt deze woensdag zijn honderdste duel in de Champions League. In een serie van drie verhalen staan we uitgebreid stil bij het jubileum. In aflevering 3 het seizoen 2005-2006, waarin Ajax voor het laatst de knock-outfase van het kampioenenbal bereikte.

Nee, de laatste jaren zat het Ajax niet bepaald mee tijdens de loting voor de groepsfase van de Champions League. Steevast komt een Spaanse grootmacht uit de koker rollen. Ajax komt dit seizoen voor het tweede jaar op rij Barcelona tegen. Daarvoor werd driemaal op rij de degens met Real Madrid gekruist. Het leed zou te overzien zijn als de overige twee opponenten van een minder kaliber zouden zijn, maar dat was en is Ajax niet gegeven. In de huidige CL-jaargang worden ook Paris Saint-Germain en Apoel Nicosia getroffen.

In het seizoen 2005-2006 was het wel anders. Ajax had zich via het Deense Brøndby geplaatst voor de hoofdfase. Daarin werden de Ajacieden gekoppeld aan Arsenal, Sparta Praag en FC Thun. Dat moest op papier te doen zijn, luidde de algemene opinie. En zo geschiedde, al ging het niet bepaald vlekkeloos.

Ajax stond in 2005-2006 onder leiding van Danny Blind. De stoere stopper van weleer werd in zijn eerste groepsduel in het kampioenenbal gered door Wesley Sneijder. De spelmaker scoorde in blessuretijd de gelijkmaker bij Sparta Praag en voorkwam dat Ajax niet meteen in de achtervolging moest. Sterker nog, toen Ajax het thuisduel tegen Arsenal verloor, was er nog geen man overboord. Arsenal gold als torenhoge favoriet voor de groepswinst. Zorgwekkender was de machteloze indruk die Ajax maakte. Hoewel de uitslag (1-2) wellicht iets anders deed vermoeden, kwam Ajax er niet aan te pas.

Met een punt uit de eerste twee duels was de start niet florissant, maar te overzien. Er volgde daarna immers een tweeluik met het relatief onbekende FC Thun. De Zwitsers debuteerden in de Champions League en zouden normaliter het ideale medicijn voor het ook in de competitie kwakkelende Ajax kunnen zijn. Dat gebeurde ook, al was de praktijk iets weerbarstiger.
In het thuisduel eiste een oude, sluwe vos de hoofdrol op. De 32-jarige Griekse krijger Yannis Anastasiou scoorde beide goals in de 2-0 zege. Blind was zoekende naar de invulling van de spitspositie en gunde Anastasiou de kans. De spits beschaamde het vertrouwen niet en kreeg een publiekswissel.

In de uitwedstrijd had Anastasiou een beduidend minder prominente rol. Ajax had in Bern moeite de Zwitsers van zich af te houden, maar won door goals van Nigel de Jong en Nourdin Boukhari in blessuretijd toch met 4-2. Diezelfde De Jong eiste in de thuiswedstrijd tegen Sparta Praag opnieuw een hoofdrol op door in de 2-1 zege tweemaal te scoren en plaatsing voor de volgende ronde een feit te maken. In de laatste wedstrijd bij Arsenal speelde Ajax verdienstelijk met 0-0 gelijk.
Ajax overwinterde voor het eerst in drie jaar weer eens in de Champions League. In het seizoen 2002-2003 gebeurde dat voor het laatst. Destijds voorkwam Jon Dahl Tomasson met die fatale intikker dat Ajax doordrong tot de halve finale.

Drie jaar na dato was wederom een Milanese opponent de beul voor Ajax, namelijk stadgenoot Internazionale. Aanvankelijk zag het er nog zo goed uit voor Ajax. Binnen mum van tijd werd in de thuiswedstrijd een 2-0 voorsprong genomen. De in de winterstop van Heerenveen overgekomen Klaas-Jan Huntelaar scoorde de 1-0 en even later verdubbelde de Argentijn Mauro Rosales de score, al kreeg landgenoot Javier Zanetti – de aanvoerder van Inter – de treffer uiteindelijk op zijn naam.

Inter speelde destijds met grote namen als Luis Figo en Adriano. Ook oud-Feyenoorder Julio Ricardo Cruz had een basisplek in het Italiaanse sterrenensemble, dat onder Roberto Mancini zeer succesvol was. Ajax, waar Olaf Lindenbergh bij afwezigheid van Tomas Galasek de aanvoerdersband droeg, kon geen stand houden. Inter voerde de druk op en kwam terug tot 2-2. In de return verloor Ajax met 1-0, waardoor uitschakeling een feit werd.

Het was Ajax’ laatste succesvolle Europese campagne. Laten we hopen dat vervlogen tijden weer kunnen gaan herleven. De opdracht is zwaar, maar een stunt tegen Barcelona zou een stap in de goede richting betekenen. Dromen mag!

Tekst: Ajax.nl/Gerben Oostdam
Foto: Ajax.nl/Louis van de Vuurst