Uitgeschakeld Ajax tankt vertrouwen

Uitgeschakeld Ajax tankt vertrouwen

Het Theatre of Dreams van Manchester United bleek donderdag niet de plek waar de voetbaldroom van Ajax werkelijkheid werd. De knappe 1-2 overwinning ten spijt werd Ajax toch uitgeschakeld door de Mancunians in de UEFA Europa League. De Ajacieden kunnen zich focussen op de titelstrijd in de Eredivisie.

Sir Alex Ferguson had zijn ploeg flink gewijzigd voor de Europa League-returnwedstrijd. Vergeleken met zijn basiselftal van afgelopen week deed de trainerslegende een beroep op vier nieuwe spelers. Onder de nieuwkomers was ook oud-PSV’er Ji-Sung Park. De Zuid-Koreaanse middenvelder nam de aanvoerdersband over van Rio Ferdinand. Wayne Rooney ontbrak bij de Mancunians wegens keelproblemen. De Boer stelde (bijna) hetzelfde elftal op als in de zondag gewonnen ontmoeting met NEC. Alleen de plek van de licht geblesseerde (en thuisgelaten) Dmitry Bulykin werd ingenomen door Nicolás Lodeiro.

Ajax kon de steun vanuit het met 4.000 fans gevulde en uitverkochte bezoekersvak direct goed gebruiken. Al in de eerste speelminuut moest Kenneth Vermeer vol aan de bak. Drie minuten verderop incasseerde Ajax al een eerste tegentreffer. De wijze waarop de thuisploeg Amsterdams balverlies op het middenveld genadeloos afstrafte, was imponerend en teleurstellend gelijk. Na een vliegensvlugge omschakeling, werd ook de laatste Ajax-verdediger uitgespeeld waarna Javier Hernández raak schoot: 1-0.

Van Rhijn, De Jong en Vertonghen houden hun tegenstanders in bedwang. Van Rhijn, De Jong en Vertonghen houden hun tegenstanders in bedwang.

De Ajax-missie op Old Trafford - eigen spel spelen en er een echte wedstrijd van maken - kreeg daarmee al onmogelijke trekjes. Met nog ruim 85 minuten te spelen leek een vernedering in de maak. Stunten door na de 0-2 van afgelopen week in de ArenA alsnog de laatste 16 van de Europa League bereiken, leek voor Ajax zo goed als onmogelijk.

De Ajacieden bleven wel hun eigen spel spelen en dus aanvallen. Het leidde de eerste helft tot kansen en kansjes voor Miralem Sulejmani (schot over), Aras Özbiliz (redding David de Gea) en Christian Eriksen (vrije trap onaangeraakt voorlangs doel). Net als een week eerder in Amsterdam wekten de Red Devils wel sterk de indruk het allemaal wel oké te vinden. Manchester United liet Ajax ook het spel maken. Met de 3-0 voorsprong (over twee duels gezien) was er ook geen reden tot zorg.

Ajax werd in de 37ste minuut beloond voor zijn standvastigheid. Het lef en de pogingen om de terugwedstrijd in het Theatre of Dreams weer spannend te maken leverde via Aras Özbiliz de verdiende 1-1 op. Nadat de bal via spits Lodeiro en middenvelder Siem de Jong voor de voeten van de rechtsbuiten was beland, schoot Özbiliz snoeihard raak. United was voor rust twee keer dicht bij een nieuwe voorsprong, maar even zo vaak verrichtte Vermeer uitstekend keeperswerk.

,,Ik ben erg boos geworden in de rust’’, blikt Frank de Boer terug op de eerste helft, waarin Ajax niet het niveau haalde dat het volgens de trainer had kunnen halen. De Ajax-trainer was simpelweg ontevreden. Zeer ontevreden. ,,Vooraf had ik echt het gevoel dat hier iets te halen viel. Maar als je dan zo slordig begint. Het eerste halfuur was echt Ajax-onwaardig. We waren slordig in de passing, speelden niet dwingend genoeg en leverden ballen veel te makkelijk in. Na rust ging het wel beter, maar was het nog steeds niet goed genoeg.’’

Kort na de pauze was het de beurt aan De Gea om alle zeilen bij te zetten. De Spaanse goalie keerde vanaf zijn doellijn met een fraaie reflex de geplaatste kopbal van De Jong. Een minuutje eerder zag de erfopvolger van Edwin van der Sar een schot van Lodeiro overzeilen. De Ajacieden bleven op doelpuntenjacht en waren duidelijk (nog) niet van plan om van het Europese duel een leermoment te maken. Het Ajax-offensiefje begin tweede helft bleef onbeloond.

Davy Klaassen deed de tweede helft als invaller (ingebracht voor Dico Koppers) al wel kostbare voetbalervaring op. Na een dik uur spelen mocht ook Thulani Serero zijn bijdrage leveren. Met het wisselen van Eriksen leek De Boer toch ook al vooruit te kijken naar de zondagse competitiewedstrijd tegen Excelsior. Met een nabij lijkende Europese eliminatie, moest ook rekening worden gehouden met de kansen in de titelrace.

Toch bleef Ajax letterlijk tot het einde strijden voor een goed resultaat. Drie minuten voor het verstrijken van de officiële speeltijd bracht Toby Alderweireld de spanning zowaar terug door van dichtbij de 1-2 aan te tekenen. Ajax had vanaf dat moment nog slechts één doelpunt nodig om een plek in de volgende ronde af te dwingen. Bij het affluiten van de Sloveense arbiter Damir Skomina bleek de hoop op een stunt pas werkelijk ijdel. Winnen op Old Trafford is weinig ploegen gegeven. Met de knappe zege in Engeland kan Ajax wel vertrouwensvol vooruitkijken naar de laatste en beslissende fase van de titelrace.

,,Wat nu toch overheerst is teleurstelling’’, besloot De Boer in mineur. ,,Vooral omdat we hier echt een grote kans hebben laten liggen. Als je Manchester United pijn kan doen moet je dat ook doen. We hadden hier veel meer uit kunnen halen. We moeten veel meer van onszelf eisen en nog meer lef tonen. Dat is slechts bij vlagen gelukt.’’ De coach van Ajax was blij met de steun van de vele Ajax-fans in Manchester: ,,Ik heb ze de hele wedstrijd gehoord. Ze hebben ons fantastisch gesteund. Ik heb van de supporters genoten."

Houd Ajax TV in de gaten voor de samenvatting van Manchester United – Ajax en de reacties van Frank de Boer en enkele spelers.

Tekst: Ajax.nl/Ronald Jonges
Foto’s: Ajax.nl/Louis van de Vuurst

De spelers betreden het indrukwekkende Old Trafford. De spelers betreden het indrukwekkende Old Trafford.
Ruim 67.000 toeschouwers waren getuige van Man Utd - Ajax. Ruim 67.000 toeschouwers waren getuige van Man Utd - Ajax.
De elf van Ajax in Manchester. De elf van Ajax in Manchester.
John Heitinga was een van de bijna 4.000 Ajax-fans in Manchester. John Heitinga was een van de bijna 4.000 Ajax-fans in Manchester.
Sulejmani op volle snelheid. Sulejmani op volle snelheid.
Eriksen aan de bal, met op de achtergrond ex-PSV'er Park. Eriksen aan de bal, met op de achtergrond ex-PSV'er Park.
De Boer stuntte op prachtige wijze op Old Trafford. De Boer stuntte op prachtige wijze op Old Trafford.
Vermeer heerst in de lucht. Vermeer heerst in de lucht.
Anita speelde voor rust als controleur op het middenveld. Na rust stond hij linksback. Anita speelde voor rust als controleur op het middenveld. Na rust stond hij linksback.
Özbiliz bracht Ajax in de 37e minuut op gelijke hoogte. Özbiliz bracht Ajax in de 37e minuut op gelijke hoogte.
Koppers speelde alleen de eerste helft. Koppers speelde alleen de eerste helft.
Özbiliz: de man van de 1-1 op Old Trafford. Özbiliz: de man van de 1-1 op Old Trafford.
De Jong kreeg een goede kopkans. De Jong kreeg een goede kopkans.
Invaller Klaassen strekt zich tot het uiterste. Invaller Klaassen strekt zich tot het uiterste.
Alderweireld kopte Ajax vlak voor tijd naar de overwinning. Alderweireld kopte Ajax vlak voor tijd naar de overwinning.
Door de late goal van Alderweireld was Ajax nog slechts één goal van de volgende ronde verwijderd. Door de late goal van Alderweireld was Ajax nog slechts één goal van de volgende ronde verwijderd.
Invaller Serero in duel met clublegende Scholes van Man Utd. Invaller Serero in duel met clublegende Scholes van Man Utd.
De Ajacieden bedanken de duizenden meegereisde fans. Het werd een onvergetelijke avond op Old Trafford. De Ajacieden bedanken de duizenden meegereisde fans. Het werd een onvergetelijke avond op Old Trafford.