Van Damme aangenaam verrast met kans

Jelle van Damme neemt woensdagavond tegen Celta de Vigo waarschijnlijk de plaats in van de geblesseerde Julien Escudé als linker van de centrale verdedigers bij Ajax. Trainer Ronald Koeman liet dit dinsdag al doorschemeren en Van Damme was blij met het vertrouwen dat zijn trainer in hem uitsprak. Zlatan Ibrahimovic en Jari Litmanen waarschuwden voor de kwaliteiten van Celta de Vigo, maar vonden dat Ajax van de eigen kracht moest uitgaan.

Jelle van Damme speelde dit seizoen uitsluitend in de voorbereiding op de positie van centrale verdediger. ,,Het is een tijdje geleden dat ik daar in een echte wedstrijd stond'', zei Van Damme voordat Ajax naar Noordwijk vertrok voor het traditionele mini-trainingskamp. ,,Bij GBA heb ik op die positie gespeeld. Ik denk wel dat het voor de toekomst een betere rol is voor mij. Ik speel liever tegen een grote sterke spits dan een kleine wendbare. De concurrentie is zeer groot bij Ajax, alle posities zijn minstens dubbel bezet, dus als je een kans krijgt moet je zorgen dat je die waarmaakt'', aldus de jonge Belg. ,,Fysiek ben ik sterker geworden sinds vorig jaar en ik denk dat ik in Amsterdam ook mentaal weerbaarder ben geworden.''

,,Ik ga het morgenavond echt niet te zot maken'', zei Van Damme. ,,Als het moet, gaat die bal ver weg naar voren, richting Zlatan. Ik moet mijn positie houden en mijn taak zo goed mogelijk uitvoeren. Het geeft mij een goed gevoel dat de trainer mij het vertrouwen heeft gegeven. Ik zal proberen dat vertrouwen niet te beschamen'', aldus de Belgische international.

Spits Zlatan Ibrahimovic voelt zich goed, hoewel hij af en toe nog een beetje last heeft van zijn lies. De Zweed onderschat Celta de Vigo niet. ,,Ze hebben uitstekende spelers en hebben de UEFA Champions League gehaald in de Spaanse competitie. Dan ben je dus best goed'', waarschuwde Ibrahimovic. ,,We horen vanavond van de coaches wie onze individuele tegenstanders zijn. Het wordt best lastig maar we gaan voor de winst en daar hebben we ook een goede kans op.''

,,Het zelfvertrouwen in de ploeg groeit'', zei Ibrahimovic. ,,Soms maken we nog domme fouten, zoals afgelopen vrijdag tegen Volendam, maar we zijn op weg om net zo goed te worden als vorig seizoen. Ik denk zelfs dat als we helemaal gewend zijn aan de nieuwe spelers en het systeem dat we met hen spelen, we aanvallend sterker kunnen worden dan vorig jaar. Wesley Sonck en ik gaan elkaar steeds beter vinden in het veld, dat is belangrijk.''

Of hij tegen Celta de Vigo scoort, kon de lange Zweed nog niet voorspellen. ,,Ik doe mijn best voor het team. We moeten winnen. Scoren is voor mij een bonus.''

Met aanvoerder Jari Litmanen gaat het steeds beter. ,,Ik heb nu een aantal keer met de groep kunnen trainen en ook heb ik individueel gewerkt. En vorige week in Stockholm heb ik mijn eerste minuten kunnen maken. Nu moeten we het verder opbouwen met trainingen en wedstrijdminuten.'' De Fin zit bij de selectie van Ajax voor het duel van woensdagavond. ,,Als de trainer mij nodig heeft, ben ik er klaar voor.''

In zijn tijd bij Barcelona speelde Litmanen een aantal malen tegen Celta de Vigo. ,,Een typisch Spaanse club, ze kunnen goed voetballen en ze wíllen ook voetballen. Natuurlijk hangt het af van de schorsingen en blessures in hun selectie.''

De captain ziet wel mogelijkheden voor Ajax. ,,We moeten van onze eigen kracht uitgaan. Elke wedstrijd in de UEFA Champions League is weer anders. Celta mogen we niet onderschatten. Je wordt niet zomaar vierde van Spanje. Ze hebben wel clubs als Valencia en Barcelona achter zich gehouden.''

Behalve een fantastische voetballer is Jari Litmanen ook een wandelende voetbalencyclopedie. Moeiteloos dreunde de middenvelder de namen van de belangrijkste spelers van de Spaanse ploeg op. ,,Mostovoi is een goede speler, die zou met zijn kwaliteiten bij alle Spaanse clubs terecht kunnen. Milosevic heeft al bij veel clubs gespeeld en overal gescoord, ook in zijn nationale elftal. En Juanfran is Spaans international. In Nederland kijken wij meer naar clubs als Barcelona, maar Celta de Vigo heeft veel goede voetballers in de selectie en is een goed team.''