Van der Heijden bloeit op bij Vitesse

Van der Heijden bloeit op bij Vitesse

Ooit was hij een veelbelovend talent, maar stokte zijn ontwikkeling vanwege een vervelende knieblessure. Via een omweg langs Willem II en Vitesse lijkt Jan-Arie van der Heijden (24) bij laatstgenoemde club alsnog zijn belofte in te lossen. In Arnhem neemt de doorgaans van een basisplaats verzekerde verdediger/middenvelder het zondag met zijn ploeg op tegen zijn voormalige club Ajax.

Eerder dit seizoen eindigde de ontmoeting in Amsterdam in een 0-2-zege voor de Vitesse. ,,Ze hadden toen een machteloos gevoel tegen ons", zegt Van der Heijden zonder overdrijving. Met 'ze' bedoelt hij in dit geval Ajax, want na zijn jarenlange opleiding in Amsterdam is hij inmiddels bij Vitesse tot bloei gekomen. ,,Hoewel Ajax thuis bijna altijd wint, creëerden ze tegen ons geen kansen. Wij voetbalden bovendien goed mee en scoorden op de belangrijke momenten."

Wie denkt dat het daarna de hele week feest was in Arnhem komt bedrogen uit. ,,Als we tegenwoordig winnen is iedereen een uurtje blij en kijken we al weer vooruit. Als we vorig seizoen een moeilijke wedstrijd wonnen, waren we twee, drie dagen blij. Nu is het iets normaler geworden."

Ondanks een mindere serie bezet Vitesse nog altijd de vijfde plaats op de ranglijst. Kortom, de ambitieuze Arnhemmers tellen weer mee. Iets waarop Van der Heijden vooraf hoopte toen hij anderhalf jaar geleden zijn handtekening zette onder een tweejarig contract. ,,Toen ik kwam hadden ze dit ideaal al en dat strookte met mijn gedachten. Ik heb het hier naar mijn zin en zit goed op mijn plek. De club groeit en ik groei mee. Dat is belangrijk voor mij."

Jan-Arie van der Heijden speelde jarenlang voor Ajax. Jan-Arie van der Heijden speelde jarenlang voor Ajax.

Hoewel Van der Heijden eerder in zijn loopbaan veelvuldig werd geposteerd als linkermiddenvelder, gebruikt Vitesse-trainer Fred Rutten de technicus vooral als centrale verdediger. ,,Dat was even wennen, maar ik ken de positie wel. Ik heb namelijk bij Jong Ajax vaak op die positie gespeeld." Wat verder opvalt is dat de linkspoot ook in fysiek opzicht stappen heeft gemaakt. ,,Daar werk ik ook aan", beaamt de oud-Ajacied, die verder zijn ietwat frivole speelstijl overboord heeft gegooid en tegenwoordig zelfs de beuk er in gooit of een bal de tribune in jaagt als de nood aan de man komt. ,,Ook dat moest een keer komen, want ik ben de status van talent inmiddels voorbij."

Bovendien heeft Van der Heijden veel baat bij de aanwezigheid van Rutten, die ooit furore maakte als moderne centrale verdediger. ,,De coach heeft heel veel verstand van voetbal en leeft er ook echt voor. Hij probeert iedere speler beter te maken, geeft me aanwijzingen en laat na iedere wedstrijd met behulp van videobeelden zien wat ik goed, maar vooral minder goed doe. Ik kan volgens hem zowel in balbezit als bij balbezit van de tegenpartij nog stappen maken. En ook naar mijn medespelers toe moet ik veeleisender worden. Daar moet ik nog in groeien."

Te beginnen met de thuiswedstrijd tegen Ajax. Een duel waarvan Van der Heijden hoge verwachtingen heeft. ,,Ik denk dat het een mooie wedstrijd wordt, waarin wij iets vaker de bal zullen hebben dan in de ArenA. Ik denk namelijk niet dat Ajax vol op de aanval gaat spelen. Wij moeten compact spelen en zuinig zijn op balbezit. Dat is ook een van mijn taken. Ik moet vooral de middenvelders voeden met ballen. Daarnaast moeten we de spits van de tegenpartij een beetje lokken, waardoor we achterin één-tegen-één kunnen spelen en een man meer hebben op het middenveld."

Een voorkeur voor een directe tegenstander heeft Van der Heijden echter niet. ,,Siem de Jong, Ryan Babel, Danny Hoesen en Kolbeinn Sigthorsson zijn allemaal goede spitsen, maar verschillende types. Iedereen heeft wel wat. De een kan goed koppen, de ander gaat de diepte in of komt juist in de bal. We zullen zien wie er speelt."

Wie er zeker niet bij is in de Gelredome is Wilfried Bony, de topscorer van Nederland die met Ivoorkust meedoet aan de Afrika Cup. ,,Dat is een aderlating", aldus Van der Heijden. ,,Logisch, want hij is de topscorer van de Eredivisie en voor ons een belangrijke speler die ballen vasthoudt en doelpunten kan maken. Dat zijn de belangrijkste eigenschappen voor een spits en hij heeft ze allebei. Maar gelukkig hebben we met Jonathan Reis en Mike Havenaar twee goede alternatieven achter de hand."

Of het voldoende is voor de winst tegen Ajax zal zondag blijken. Van der Heijden kijkt in elk geval uit naar de competitietopper tegen zijn oude club. Al onderhoudt hij naar eigen zeggen nog maar weinig contact met zijn voormalige teamgenoten. ,,Dat verwatert snel. Wel volg ik veel jongens via social media. Toevallig kwam ik Siem en Luuk de Jong vorige week nog tegen in een restaurant. Dan praat je even, dus dat is wel leuk."

Vitesse - Ajax begint zondag om 12.30 uur.

Resultaten van de laatste vijf seizoenen:

2011/2012 Vitesse – Ajax 1-3 (06-05-2012)
2010/2011 Vitesse – Ajax 0-1 (12-12-2010)
2009/2010 Vitesse – Ajax 1-5 (29-11-2009)
2008/2009 Vitesse – Ajax 4-1 (08-02-2009)
2007/2008 Vitesse – Ajax 2-2 (27-01-2008)

Tekst: Ajax.nl/Coen Heil
Foto's: Ajax.nl/Louis van de Vuurst