Van der Vaart kijkt uit naar eerste maand van nieuw seizoen: ''Zwaar, maar lekker''

Voor Rafael van der Vaart is het gevoel voor de start van dit seizoen compleet anders dan een jaar geleden. De jonge Ajax-middenvelder rekende toen niet eens rekende op een basisplaats, maar speelde wel Witschge uit de basis. Nu verwacht hij wel een van de elf te zijn. De Heemskerker blikt vooruit op de competitie en ziet niet op tegen de overvolle agenda van de nog resterende maand augustus.

,,Het wordt een zware eerste maand'', stelt Van der Vaart met gevoel voor understatement. Ajax speelt zondag thuis tegen Roda, woensdag uit tegen Celtic en volgende week zondag uit tegen Feyenoord. Dan moet Van der Vaart ook nog met Jong Oranje vrijdag 31 augustus naar Ierland. ,,Zwaar, maar lekker. Je moet elke wedstrijd natuurlijk 100 procent zijn, maar voor die grote wedstrijden hoef je je niet eens op te laden. Dat gaat vanzelf. Zulke wedstrijden spelen, is het mooiste dat er is."

Dat geldt ook voor het duel dat Van der Vaart afgelopen dinsdag speelde met Jong Oranje. ,,Het was afgesproken dat ik een helft mee zou spelen. Ik kwam bij een 1-0 achterstand in de tweede helft in het veld. Hoewel we met 4-0 verloren, speelde ik wel goed. Er ontbrak weinig aan mijn spel. Als team misten we de scherpte, denk ik. Tegen Engeland spelen is altijd leuk. Natuurlijk is het jammer om 4-0 te verliezen, maar je leert er wel van. Je speelt toch voor veel publiek. Zo'n wedstrijd is gewoon nuttig."

Nuttig is het ook dat Ajax een goede start maakt komende zondag tegen Roda JC. ,,Als we winnen, zullen we meer zelfvertrouwen hebben. Daarnaast hebben we iets recht te zetten voor het publiek. Vorig week woensdag verloren met 1-3 van Celtic, terwijl er toch iets anders was verwacht. We zullen fris beginnen. Ik denk niet dat het zelfvertrouwen een knauw heeft gekregen door het verlies tegen Celtic. Wij waren er nog niet klaar voor."

Heeft de bijna-zekerlijkende uitschakeling voor de Champions League gevolgen voor de beleving tegen Roda JC? ,,De wedstrijd tegen Roda is nu het belangrijkste", vind Van der Vaart. ,,Ik denk dat we meer ontspannen zullen spelen, omdat we al met 1-3 hebben verloren. Het zal een wonder zijn als we nog door komen. Maar de wonderen zijn de wereld nog niet uit en woensdag kunnen we heel anders spelen dan vorige week."

Ook over de competitie heeft Van der Vaart zo zijn verwachtingen. ,,Ik hoop dat we mee kunnen doen om het kampioenschap. We spelen dus snel de grote en belangrijke wedstrijden en ik denk dat we er klaar voor zijn. Voor mezelf kijk ik anders naar dit seizoen dan naar vorig seizoen. Toen had ik nog geen basisplaats. Nu wel. Hoewel Richard Witschge mijn grote concurrent voor de linkshalfpositie was, vind ik het jammer dat hij weg is. Maar er zijn nog genoeg jongens die ook linkshalf kunnen spelen. Cruz, O'Brien, Piqué (toevallig alledrie geblesseerd, red.), maar ook Maxwell kan daar spelen. De scherpte is er dus altijd wel."

Scherp was de Heemskerker vorig jaar tegen Roda JC zeker. ,,Het wordt heel lastig om die prestatie te verbeteren. Ik scoorde toen wel een heel lekker goaltje."

En wie herinnert zich het niet? Van der Vaart lobte de bal op verbluffende wijze achter doelman Roorda en zorgde met dat doelpunt voor 3-0. Ajax won uiteindelijk met 4-2. ,,Als ik een voorspelling mag doen voor zondag, dan houd ik het op 3-1. En wie zien dan nog wel hoeveel doelpunten ik maak!"