Van der Vaart voelt zich steeds meer thuis in Oranje

Op de persconferentie van het Nederlands Elftal, dat woensdag oefent tegen Frankrijk, stond Rafael van der Vaart maandag ontspannen de vertegenwoordigers van de media te woord. De vice-aanvoerder van Ajax voelt zich steeds meer op zijn gemak bij Oranje en wil de wereld tijdens het EK graag van zijn voetbalkwaliteiten overtuigen.

Ajax is samen met FC Barcelona deze keer hofleverancier van het Nederlands Elftal. Beide clubs leveren vier internationals aan bondscoach Dick Advocaat. Barcelona zorgt voor de ervaren krachten, met gelouterde internationals als Edgar Davids, Philip Cocu, Micheal Reiziger en Marc Overmars. Ajax levert de toekomst; Rafael van der Vaart is met zijn 21 jaar de oudste van het kwartet dat verder bestaat uit Wesley Sneijder (19), Johnny Heitinga (20) en Nigel de Jong (19).

Net als bij Ajax, waar trainer hem in het begin van het seizoen uitriep tot vice-aanvoerder, heeft Rafael van der Vaart ook bij Oranje inmiddels een belangrijke positie verworven. De aanvallende middenvelder wordt door bondscoach Advocaat vaak opgesteld en Van der Vaart voelt zich dan ook thuis in Oranje. ,,Ik ontwikkel me nu sneller dan in het begin. Toen zei ik helemaal niets, nu heb ik een beter gevoel als ik bij de selectie ben. Ik hoor er nu echt bij.''

,,Het zit ook wel in me om een leider te zijn'', zegt Van der Vaart op maandagmiddag in een van de zalen van Hotel Huis ter Duin. ,,Maar ik leid met mijn voeten, ik doe het op mijn manier. Buiten het veld ben ik niet voortdurend daarmee bezig.'' In de vorige oefeninterland, tegen de Verenigde Statenkwam de Ajacied in de tweede helft aan de rechterkant van het middenveld te staan, na een positieruil met Clarence Seedorf. ,,Ik hik niet aan tegen het spelen als rechtshalf, daar kan ik ook best spelen. In vergelijking met Clarence kom ik natuurlijk net kijken, maar achteraf bezien had ik beter niet van kant kunnen ruilen, hoewel het ook geen ramp was dat het gebeurde. Seedorf is een goeie kerel en hij is dominant, zowel in discussies als in het veld.'' Na het duel tegen Amerika onstond er een klein conflict tussen Van der Vaart en zijn clubtrainer Ronald Koeman. ,,Ik zat niet lekker in mijn vel toen'', aldus Van der Vaart. ,,We hebben het uitgepraat en ik was opgelucht dat het eruit was. Een pak van m'n hart, zeg maar. Het plezier is nu terug bij mij. Ik ben daarna ook beter gaan spelen.''

Bij Oranje heeft Van der Vaart in vergelijking met Ajax een wat anoniemere rol. ,,Bij Ajax ben ik aanvoerder en veel moet van mij komen. In het Nederlands Elftal lopen er meer ervaren spelers om me heen. Er staat bij Ajax dan ook meer druk op mij.''

Van der Vaart kijkt reikhalzend uit naar het aanstaande Europees Kampioenschap in Portugal. Maar eerst wil hij zo snel mogelijk kampioen worden met Ajax en zijn er nog de nodige oefeninterlands te spelen. Voor hem zijn die oefenduels zeker geen verplicht nummer. ,,Dan kan je laten zien wat je in huis hebt. Je speelt tegen goede voetballers en je moet in die wedstrijden je basisplaats afdwingen. Je moet bij Oranje presteren anders zit je, terecht, op de bank.

De nummer 10 van Ajax vindt het spijtig dat de Franse sterspeler Zinedine Zidane naar alle waarschijnlijkheid ontbreekt woensdag. Van der Vaart heeft al meer dan eens laten weten dat de Fransman zijn favoriete voetballer is. ,,Het is een fantastische speler. Bij Real Madrid draait alles om hem. Voor zo'n speler ga ik speciaal kijken. Al vond ik dat hij bij die Champions-Leaguewedstrijd tussen Real Madrid en Bayern München wel erg opgehemeld werd. Die wedstrijd was wel spannend, maar niet zo goed.'' Van der Vaart kijkt veel naar voetbal op tv, maar 'wel selectief'. ,,Laatst heb ik bijvoorbeeld de halve finales van de Amstel Cup gekeken. Ik vond het jammer voor Sparta dat ze uitgeschakeld werden. Ik was gewoon zenuwachtig bij die penalty's.''

,,Ik verwacht veel van het EK'', laat Van der Vaart weten. ,,Het is het hoogste niveau. Hopelijk komen we ver met Nederland.'' In een soort roes leven doet de middenvelder niet en zal dat ook in Portugal niet doen. ,,Daar heb ik nooit zo'n last van. Nu we ons geplaatst hebben is daar goed presteren het volgende doel. Het lijkt me een heel aparte ervaring, spelen op een eindtoernooi. Eigenlijk ongelooflijk dat een speler als Ruud van Nistelrooy dat ook nog nooit heeft meegemaakt.''

Nederland speelt in Portugal in een groep met twee ijzersterke tegenstanders: Duitsland en Tsjechië. ,,Een fantastische poule'', vindt Van der Vaart. ,,We beseffen dat de verwachtingen weer hoog zullen zijn. In ieder geval moeten we de mensen laten zien dat we er keihard voor vechten. Het kan best zo zijn, dat je het al heel goed gedaan hebt als je die poule doorkomt. Frankrijk is toch de favoriet, Spanje en Portugal maken een goede kans en misschien wij.''

Hoeveel speeltijd hem gegund wordt tegen Frankrijk, weet de Heemskerker niet. ,,Ik denk dat beide ploegen veel zullen wisselen. Misschien wordt het dan wel niet de wedstrijd die iedereen ervan verwacht. Maar daar is het een oefenwedstrijd voor.'' Het EK zal weer de nodige sterspelers creëren. ,,Een jonge speler zou Europa kunnen verbazen'', voorspelt Van der Vaart. En op de vraag van een journalist of hij dat dan misschien zou zijn, antwoordt de middenvelder onbevangen: ,,Zou kunnen.'' Om er dan aan toe te voegen: ,,Het ligt allemaal zo dicht bij elkaar. Je kan ook een paar keer slecht spelen maar wel scoren, en dan is alles goed.''