'Van kansloos tot kampioen'

'Van kansloos tot kampioen'

Het hele seizoen heeft Ajax.nl daags na de wedstrijd een krantenoverzicht gepubliceerd. Vandaag nemen we jullie mee op reis door de verslagen en de meningen die tijdens deze competitie zijn geschreven en uitgesproken. Uit ogenschijnlijk kansloze positie vocht Ajax zich op karakter terug en overwon.

Ajax speelde zijn openingswedstrijd tegen De Graafschap in het weekeinde van 7 augustus. 'Ajax geeft een signaal af', luidde na de ouverture de strekking van de berichtgeving. Ajax had met 1-4 gewonnen van de uiteindelijke degradant en PSV was de competitie gestart met een nederlaag. Dat Miralem Sulejmani voor de derde keer op rij Ajax' eerste eredivisiedoelpunt van het seizoen scoorde, kreeg ook uitgebreid de aandacht. De Servische vleugelspits scoorde twee keer.

Ook na de tweede competitieronde alom lof voor de prestaties van de Amsterdammers. Met 5-1 klopte Ajax sc Heerenveen in de ArenA en trainer Frank de Boer wilde dat het spel in die wedstrijd én het resultaat de norm voor de rest van het seizoen zou zijn. Maar al een week later ging het mis in De Koel, als Ajax puntenverlies oploopt tegen VVV-Venlo. De Volkskrant bleek de helderste glazen bol te hebben van alle media: 'De voetbalcompetitie is als een steeplechase, waarvan de afloop nog driekwart jaar onzeker zal zijn. Welke horde, bananenschil of valkuil zal uiteindelijk beslissend zijn geweest in de race naar het kampioenschap van Nederland? (..)', vroegen zij zich al in augustus 2011 af. Gelukkig zette Ajax de wedstrijd uit de vierde speelronde – thuis tegen Vitesse – weer naar zijn hand middels een fraaie 4-1-zege. ‘Nu al aan kop’, schrijft de pers na de zege bij Heracles Almelo (2-3) en de gelijke spelen van PSV en FC Twente. Maar lang duurde het niet voordat de toon heel anders zou zijn.

De volgende reeks van vijf wedstrijden leverden namelijk slechts vier punten op, vier gelijke spelen (PSV-uit, Twente, AZ- en Feyenoord-thuis) en een nederlaag (Groningen-uit). Na de Klassieker die in 1-1 eindigde, spraken de kranten over structurele problemen voor trainer Frank de Boer: 'Frank de Boer zoekt wanhopig naar verklaringen nu zelfs de komst van aartsrivaal Feyenoord niet meer kan inspireren tot grootse daden, in een uitverkochte Arena nog wel. (…) Misschien moet Ajax overwegen de tegenstander vanaf de aftrap te laten scoren. Of dat Frank de Boer tien in plaats van elf man opstelt.'

Na de thuisnederlaag tegen FC Utrecht gaf bijna niemand nog iets voor de titelkansen van Ajax. Na de thuisnederlaag tegen FC Utrecht gaf bijna niemand nog iets voor de titelkansen van Ajax.

Eind oktober stonden de gezichten van de Ajacieden weer wat vrolijker. Zelf wonnen de Amsterdammers met 0-4 bij Roda JC. Feyenoord had met 6-0 verloren en de topper tussen Twente en PSV leverde geen winnaar op. Het AD schreef die 31ste oktober 2011 over de verkwikkende werking van de dubbelslag tegen Roda. 'Het dubbele uitje in Limburg bracht de lach terug op de gezichten van de voetballers, die het tweeluik met Roda JC aanwendden om een crisis te bezweren. Op de bekerzege van woensdag (2-4) volgde zaterdagavond een opkikker (0-4), die het einde betekende van een pijnlijke periode van vijf competitieduels zonder zege. ,,Je weet bij Ajax dat er dan een crisis om de hoek ligt, maar we zijn weer goed bezig. Als we van Dinamo Zagreb winnen, doen we weer op drie fronten mee: competitie, beker én Champions League”, zei Toby Alderweireld.’

In de kranten van 7 november staken de journalisten hun ongeloof niet onder stoelen of banken. Dat een voetbalwedstrijd tien treffers oplevert, dat het scoreverloop bizar te noemen was en dat de regerend landskampioen er liefst zes tegen krijgt, waren logische ingrediënten voor de artikelen. Ajax had bij rivaal FC Utrecht met 6-4 verloren. 'Titel is voor Ajax nu wel erg ver weg', vond een journalist. Een week later was het zo mogelijk nog treuriger gesteld met de regerend landskampioen na een gelijkspel in de thuiswedstrijd tegen NAC. 'Titel verder weg dan ooit', kopte het AD. Maar Ajax leek weer op te krabbelen en bond achtereenvolgens NEC, Excelsior, RKC Waalwijk en ADO Den Haag aan de zegekar. Tegen AZ leek het in de thuiswedstrijd ook de goede kant op te gaan (1-0-voorsprong) toen een supporter het veld betrad en doelman Esteban belaagde. De scheidsrechter staakte de wedstrijd en zo eindigde de eerste seizoenshelft in mineur.

Al rap na de hervatting van de competitie in januari leek de rol van Ajax helemaal uitgespeeld. De overgespeelde wedstrijd tegen AZ eindigde gelijk en van Feyenoord en Utrecht verloor de ploeg van trainer Frank de Boer. De Volkskrant had, overigens net als de collega-kranten het oordeel klaar: 'De crises van Ajax: moreel, bestuurlijk en sportief'. Verderop valt te lezen: 'De balans van Ajax na de winterstop is deerniswekkend: uitgeschakeld in de beker door AZ. Eén punt uit drie duels in de competitie en daarmee zo goed als kampioen af.'

Wat er daarna geschiedde, weet elke Ajacied nog. Ajax verloor geen punt meer in de competitie en kroop langzaam maar gestaag en doelbewust terug richting koplopers die op hun beurt punten morsten. En zo kon het gebeuren dat De Telegraaf zich op 26 maart hardop afvroeg: 'Titel op komst?'

Een week later durfden meer kranten zo’n opportunistische kop aan, want Ajax stond na de 6-0-zege op Heracles opeens weer aan kop van de ranglijst. Met verbazing registreerden de journalisten de verandering: 'Is het reëel, dat Ajax de vijf resterende rivalen voorblijft? Zoals de ploeg nu speelt wel. Soeverein, aantrekkelijk, eindelijk zoals trainer Frank de Boer het wil. De tegenstander krijgt geen tijd om te voetballen, zo bleek een week na de topper tegen PSV ook tegen die andere bekerfinalist, Heracles, dat vol is van de eindstrijd van volgende week. Vooral in de ArenA is iets bijzonders aan de hand. Fel voetbal, fanatiek publiek. Terwijl Ajax gemakzuchtig was voor de winterstop, is daar opeens beroepsernst gepaard aan klasse en frivoliteit.'

En op Koninginnedag was het echt bijna zover. De kranten namen unaniem een voorschot op de 31ste landstitel van Ajax. En de spelers ook. Onder meer een dolblije Jan Vertonghen kwam aan het woord. De Belgische Ajax-captain liet na de zege in Twente zijn blijdschap de vrije loop. ,,Ik juichte alsof we echt kampioen waren. Dit voelt fantastisch’’, vertelt Vertonghen. ,,Voor dit droomscenario had ik getekend. Nu kunnen we voor eigen publiek kampioen worden. Maar reken maar dat we in de bus al een klein feestje vieren.’’ Uiteindelijk restte er na 34 competitieduels de titelprolongatie en daarvoor was maar een kop mogelijk: 'Kampioenen met karakter'.

Tekst en foto's: Ajax.nl