Verdedigers van de Toekomst

Verdedigers van de Toekomst

Ajax sluit het trainingskamp in Brazilië zaterdagavond af met een oefenwedstrijd tegen Palmeiras. Na een intensieve trainingsweek aan de andere kant van de wereld is Ajax klaar voor de tweede seizoenshelft. Toby Alderweireld (22) en Ruben Ligeon (19) beleefden ieder op hun eigen manier een geslaagde week. Een dubbelinterview met een sterkhouder en nieuwkomer in de selectie.

,,Als je had gezegd dat we nu in Turkije hadden gezeten, had ik het ook geloofd.” Toby Alderweireld kent de grammatica van een trainingskamp inmiddels maar al te goed. Het ritme van trainen, rusten en eten biedt weinig ruimte voor sightseeing en culturele hoogstandjes in het land waar in 2014 het WK wordt gehouden. Hoewel hij nog altijd pas 22 jaar is, zijn trainingskampen inmiddels ‘business as usual’ voor de centrale verdediger van Ajax. ,,We zijn hier niet in Brazilië om toeristische dingen te doen. Bij een trainingskamp weet je wat je kunt verwachten. Als het hotel, het veld, het eten en de weersomstandigheden maar goed zijn. Wat dat betreft was alles top. Behalve het weer hebben we alles eigen hand en zelfs dat was goed.”

Ruben Ligeon luistert aandachtig naar zijn drie jaar oudere teamgenoot. Naast het leeftijdsverschil zit er ook een verschil van 74 Eredivisiewedstrijden tussen de verdedigers die allebei de jeugdopleiding hebben doorlopen. Ligeon maakte in oktober vorig zijn debuut tegen AZ en zag de teller tot nu toe oplopen tot drie optredens in de Nederlandse competitie. Zijn aanwezigheid tijdens het trainingskamp in Brazilië en zijn contractverlenging tot 2016 bevestigingen dat hij de rechtsback van de toekomst is. Zowel met als zonder hoofdletter.

Alderweireld en Ligeon kijken uit over de skyline van São Paulo. Alderweireld en Ligeon kijken uit over de skyline van São Paulo.

Sinds 2000 voetbalt de Amsterdammer al bij Ajax. Vier jaar langer dan Alderweireld zelfs. Het is een van de redenen waarom de Belg zijn jongere teamgenoot in Brazilië met rust laat. ,,Ik hoef niet echt op hem te letten, want ik denk dat jongens als Ruben precies weten wat er van ze gevraagd wordt. Van kleins af aan wordt er bij Ajax ingepeperd wat er moet er moet gebeuren. Het enige verschil is dat het nu bij het eerste wat sneller voor hem gaat. Het is een rustige jongen die weet wat hij komt doen. Ik merk aan hem dat hij heel sterk in zijn hoofd is. Sommige jeugdspelers krijgen het moeilijk als ze eenmaal het eerste hebben gehaald omdat ze dan denken dat ze er al zijn. Bij Ruben is dat niet het geval.”

Alderweireld kan het weten. Drie jaar geleden was hij de ‘Ruben Ligeon’ van het trainingskamp in Portugal. In januari 2009 mocht hij onder Marco van Basten een week lang aan het grote werk ruiken. Kort nadat hij bij de selectie was gehaald maakte hij de trainingsweek in de Algarve mee. Alderweireld: ,,Als ik de trainingskampen van toen en nu naast elkaar leg heb ik in een paar jaar tijd echt heel grote stappen gemaakt. Je merkt dat je ouder wordt, want de voorbereidingen zijn minder zwaar dan toen ik 19 was. Daarom kan ik me goed voorstellen hoe het nu zo’n eerste keer voor Ruben is.”

Omgekeerd ziet Ligeon hoe gemakkelijk en zelfverzekerd Alderweireld zich tijdens de trainingsweek in Brazilië op het veld manifesteert. ,,Toby ziet alles net even eerder. Je kan echt merken dat hij al een paar jaar bij het eerste zit. Daarom zijn deze trainingen ook zo mooi en leerzaam voor mij. Ik zie iedere dag wat er uiteindelijk van je gevraagd wordt om op het allerhoogste niveau mee te kunnen komen”, zegt Ligeon die zijn ervaring tijdens het trainingskamp dagelijks met kamergenoot Ricardo van Rhijn kan delen.

Als beoogd opvolger van Gregory van der Wiel weet Ligeon dat hij Alderweireld achterna kan gaan. De Belgisch international had eerst Oleguer en later Rob Wielaert voor zich. Daarna was het zijn beurt. Alderweireld: ,,Je moet bij Ajax knokken voor je kans, maar die moet je dan uiteindelijk ook wel krijgen. Als Van der Wiel weg zou gaan, komt er een vacature voor de rechtsbackpositie. Op dat moment moet Ruben zijn kans grijpen en laten zien dat hij er klaar voor is. Zo werkt dat in het topvoetbal.” In de Club Lounge van het spelershotel in São Paulo laat Ligeon de woorden van Alderweireld op zich inwerken. ,,Ik moet langzaam in die rol groeien, daarom is het goed dat ik deze week mee ben. Daarna zie ik wel wat er verder gaat gebeuren. Ik reken nu nog op niets, dan kan het uiteindelijk alleen maar mooier worden.”

Tekst en foto's: Ajax.nl/Daan Germans