Vermaelen: Telkens de lat hoger

Vermaelen: Telkens de lat hoger

Als Jelle van Damme zijn telefoon niet had uitgezet, had de carrière van Thomas Vermaelen zomaar heel anders kunnen verlopen. Hoewel, talent verloochent zich natuurlijk niet. Toch was het aan de ene linksbenige Belgische verdediger te danken dat de andere linksbenige Belgische verdediger zijn debuut kon maken.

,,Ik kan het mij nog goed herinneren",zegt Thomas Vermaelen lachend. ,,Trainer Ronald Koeman had een probleem op linksachter, en wilde Jelle oproepen. Die was echter naar België gegaan, en had zijn telefoon uitgezet. Zodoende mocht ik mee naar Volendam. Ik speelde de hele wedstrijd en we wonnen met 0-2." Bij de kritieken over het toen tegenvallende spel van Ajax werd de debutant gespaard. ,,Als je je debuut maakt, ben je toch wat onbevangen", zegt de Belg. ,,Het ging ook wel lekker. Helaas bleef het dat seizoen bij die ene wedstrijd." Ook het seizoen erna kwam er geen vervolg aan het eerste optreden. Althans, niet bij Ajax. Vermaelen werd in de tweede helft van het seizoen 2004-2005 verhuurd aan RKC. ,,Dat was heel goed voor me. Ik heb daar alles kunnen spelen en aan het niveau van de Eredivisie kunnen wennen. Kijk naar Jan Vertonghen, die heeft ook veel baat gehad bij een periode bij RKC."
Vermaelen keerde voor het seizoen 2005-2006 terug bij de Amsterdamse club waar hij vanaf zijn vijftiende jaar speelt. Julien Escudé was de beoogde linksbenige centrale verdediger, maar de Fransman was in ongenade gevallen bij trainer Danny Blind en na enkele wedstrijden nam Vermaelen de plaats in van Escudé, die naar Sevilla werd getransfereerd.
,,Ik vind Julien een heel goede verdediger. Hij doet het ook goed bij Sevilla. Alleen had hij bij Ajax wel last van die ruimte in zijn rug, waar je hier nu eenmaal altijd te maken krijgt. Sevilla is dichter bij zijn speelstijl."

De speelstijl van Ajax; voor een verdediger die als prioriteit heeft de aanval van de tegenstander af te stoppen, is het ver van het doel af verdedigen en de opbouw verzorgen van achteruit geen gemakkelijke opgave. Ook voor Vermaelen is het soms lastig. De Belg loopt er echter niet voor weg. ,,Het is een manier waar je mee kunt winnen. En je wordt er een completere voetballer van." Vermaelen haalt het voorbeeld aan van een van zijn voorgangers, Cristian Chivu. ,,Die was echt klaar voor het buitenland toen hij hier wegging. Hij was een complete voetballer geworden. Chivu was natuurlijk ook een leider met een grote uitstraling. Hij was heel sterk in de coaching."

Het aansturen van zijn medespelers is iets wat, als we zijn medespelers moeten geloven, ook Vermaelen goed af gaat. ,,Vooral in de omschakeling moeten we scherp zijn. Als de verdediging in ondertal komt te staan. Dan moet je mensen op het juiste moment terugroepen. Daar kan ik nog stappen in maken. Als je zag hoe Jaap Stam dat deed; die wist precies hoe je dat moest regelen. Hij keek waar de bal was en zette mij en Urby Emanuelson weg. Ik probeer die sturing ook te geven, maar om goed te coachen moet je ook een bepaalde leeftijd hebben. Ik ben nog jong en leer nog elke dag bij."
Vervelend genoeg moest Vermaelen dit seizoen ook leren terwijl hij op de tribune zat. De verdediger was vier maanden uit de roulatie nadat hij in september in de uitwedstrijd tegen AZ geblesseerd was geraakt aan zijn enkel. ,,De diagnose was snel gesteld. Er moest een schroef in mijn enkel om de band vast te zetten. Zoiets duurt langer voordat het weer soepel is. Ik heb er nog steeds de naweeën van, het kapsel is een beetje geïrriteerd na een inspanning. Dat kan nog wel een jaar duren." Vermaelen kondigde na het voorval aan in het vervolg wat voorzichtiger de duels aan te gaan. Maar kan dat wel, met zijn speelstijl? ,,Ik ga ook nog wel hard de kopduels in, hoor. Ik moet alleen opletten hoe ik neerkom. Daar dacht ik eerst helemaal niet over na, ik moet daar slimmer in worden." Vermaelen gaf zijn ogen goed de kost toen hij geblesseerd moest toekijken. Hij zag hoe Ajax vrij makkelijk goals incasseerde, iets wat overigens nog niet helemaal uit het spel van de Amsterdammers is verdwenen. ,,Ik heb vier maanden kunnen kijken", aldus Vermaelen. ,,Verdedigen doe je met z’n allen. Het team moet goed staan. Vaak vallen de tegengoals ook uit persoonlijke fouten. Ik denk namelijk wel dat Ajax goede verdedigers heeft."

Vermaelen maakte zich de Ajax-speelstijl eigen in de jeugdopleiding van de Amsterdamse club, waar hij zich op zijn vijftiende jaar bij aansloot. ,,Ik kende Ajax van toernooien", zegt hij nu, zeven jaar later. ,,Ik had de tijd in de jeugd nodig om me aan te passen aan het niveau. Het ging hier allemaal wat sneller." Toen de verdediger zich eenmaal in het eerste elftal had gespeeld, volgden de trainers elkaar in een hoog tempo op. ,,Bij iedere trainer leer je wat. Ronald Koeman en Danny Blind bijvoorbeeld, zelf topverdedigers, konden door hun ervaring oplossingen aandragen." Volgend seizoen wordt Vermaelen herenigd met Marco van Basten en John van ’t Schip, de trainers met wie hij al eerder werkte bij Jong Ajax. Vermaelen is blij met de komst van de coaches. ,,Bij hen staat plezier in het voetbal hoog in het vaandel. Ze konden goed met jonge jongens omgaan." De nieuwe trainers werden voor vier jaar vastgelegd. ,,Dat is lang voor een trainer", vindt ook Vermaelen. ,,Maar het is wel goed. We moeten weer stabiel worden, de lijn doortrekken. We moesten de afgelopen jaren elke keer opnieuw beginnen." Zelf tekende de Belg ook voor lange tijd bij. Hij heeft een contract tot 2012. ,,Ik denk dat ik er niet verkeerd aan doe om nog een paar jaar hier te voetballen. Amsterdam is een leuke stad met leuke mensen. Je moet jezelf kennen. Als ik naar Wesley Sneijder keek, die was echt klaar om weg te gaan, om de volgende stap te maken. Dat zie ik nu ook een beetje bij Johnny Heitinga. Ik wil naar dat topniveau toegroeien; steeds stappen maken. Eerst moest ik zorgen dat ik het niveau aankon, toen basisspeler worden en vervolgens een echte vaste waarde worden. Ik leg telkens de lat hoger."


Vermaelen en de Olympische Spelen

Thomas Vermaelen staat te popelen om met België naar de Olympische Spelen van Beijing te gaan. Het Belgisch olympisch elftal heeft zich geplaatst voor de Spelen in China en met zijn 22 jaar komt de verdediger in aanmerking voor het team. ,,Ik hoop erbij te zijn. Het lijkt me heel apart om mee te maken, ook omdat er allerlei sporten beoefend worden. Dat is een mooie ervaring voor later. Er zijn ook goede teams van allerlei continenten, en daar zitten niet de minste spelers in."
Vermaelen hoopt des te meer op de Spelen, nu het niet goed gaat met de nationale ploeg van België. ,,De resultaten vallen tegen", zegt de Belg eerlijk. ,,Qua namen hebben we wel een goede groep, maar er zitten veel jonge spelers in en het is moeilijk om ons te plaatsen voor een eindtoernooi omdat we door onze ranking steeds zware tegenstanders loten. Ik ben er trots op dat ik voor België mag spelen, maar het is nu niet prettig. We hebben ons publiek ook een beetje tegen, er wordt lacherig gedaan in België over ons. Ik kom steeds met teleurstelling terug bij de club na een interlandperiode. Stel dat we ons maar niet weten te plaatsen voor een eindtoernooi, dan heb ik in ieder geval de Olympische Spelen nog meegemaakt."