Vermaelen wacht geduldig af

Vermaelen wacht geduldig af

Thomas Vermaelen bekijkt dit seizoen meer duels vanaf de bank dan hij gewend is. De 21-jarige Ajacied haalt er zijn eigen, waardevolle lessen uit en blijft geduldig wachten op zijn kans. Tegen Sparta Praag wacht de nieuwste uitdaging.

Vermaelen hoopt er bij te zijn, donderdagavond in de Tsjechische hoofdstad. Op het veld van de Toyota Arena wel te verstaan. Het Praagse stadion is inmiddels bekend terrein voor de Ajacieden. Sparta Praag en Ajax stonden afgelopen seizoen nog tegenover elkaar. Vermaelen kent de voordelen van een ‘vertrouwd’ voetbaldecor. ,,Je kent de tegenstander, het stadion en de sfeer die daar zo’n beetje hangt’’, vertelt Vermaelen in de perskamer van de Amsterdam ArenA. ,,Dat is wel zo prettig. Als voetballer voel je je graag ergens thuis. De supporters zitten in Praag dicht op het veld. Dat is geen probleem, vind ik. Het maakt de wedstrijd toch sfeervoller. Of die supporters de druk niet extra verhogen? Ik denk maar altijd dat de supporters allemaal voor mijn ploeg zijn. Het is in elk geval altijd beter dan stadions met een atletiekbaan er omheen.’’
Spelen is dit seizoen geen vanzelfsprekende optie voor de Belg. Vooral niet omdat de centrumverdedigers Zdenek Grygera en Jaap Stam dit voetbaljaar indruk maken op de voetbalvelden. De Tsjech en de Kampenaar vormen een moeilijk te kloppen duo. Ook Vermaelen is het nog niet gelukt Grygera, toch zijn voornaamste concurrent, uit het elftal te spelen. Waar hij al wel in slaagde bij de Belgische nationale ploeg, lukte hem nog niet in Ajax 1: een basisplaats veroveren. ,,Natuurlijk ben ik het liefst eerste keus’’, zegt Vermaelen. ,,Gelukkig pak ik mijn speelminuten wel mee. Zorgen maak ik me daarom niet. Ik moet ook eerlijk zeggen dat Grygera het gewoon goed doet.’’

Thomas Vermaelen laat Jefferson Farfán zijn hielen zien. Thomas Vermaelen laat Jefferson Farfán zijn hielen zien.

In de achterliggende weken maakte de Belg al zijn opwachting als linksback. Zijn oude plek. Ooit, jaren terug, verruilde de verdediger zijn thuisland voor een plek in de Ajax-jeugdopleiding in Amsterdam. In de B1 van Ajax maakte hij zijn entree als linksback. ,,Een half seizoen later stond ik al in het centrum’’, kijkt Vermaelen terug. Sinds de A-junioren richtte de Belg zich op een plek in het hart van de defensie. ,,Ik denk dat elke voetballer het liefst zo centraal mogelijk wil spelen. Maar begrijp me wel goed: linksback spelen is geen enkel probleem. Als je op twee posities goed uit de voeten kunt, is dat nooit slecht. Je bent toch completer. Wat je op links leert, kan ooit ook in het centrum van pas komen.’’
Ajax toonde zich de afgelopen weken van zijn wisselvalligste kant. De topper tegen PSV, waarin Vermaelen negentig minuten meespeelde, werd nipt verloren. Zondag tegen FC Twente (1-1) was de Belg alleen de tweede helft van de partij. ,,Over de verloren punten moeten we niet dramatisch doen. Al hebben we niet goed gespeeld tegen FC Twente. In die thuiswedstrijd hadden we drie punten binnen moeten halen. Als team zijn we wél goed bezig, vind ik. Mijn gevoel bij de ploeg is in elk geval goed.’’
Vier dagen na het gelijkspel tegen de Twentenaren staan de Ajacieden dus tegenover Sparta Praag. De Amsterdammers kunnen zich donderdag al revancheren voor het matige spel in de laatste thuiswedstrijd. ,,Het snel overschakelen op de volgende wedstrijd heeft zijn voordelen’’, weet Vermaelen. ,,Teleurstellingen, zoals puntverlies, kan je snel van je afspelen. Aan de andere kant: als je een wedstrijd wint, wil je daar natuurlijk het liefst een maand lang van genieten.’’