Vertonghen trots op zijn maatjes

Vertonghen trots op zijn maatjes

Bezoekers die de voorbije seizoenen de verrichtingen volgden van Jong Ajax op sportpark de Toekomst liepen op maandagavond geregeld Jan Vertonghen tegen het lijf. De Ajacied was dan meestal in het gezelschap van zijn (ex) ploeggenoten en vrienden Robbert Schilder en Thomas Vermaelen. Die aanblik zal dit seizoen echter zelden tot nooit gaan plaatsvinden. Schilder maakte deze zomer gebruik van zijn transfervrije status en vertrok naar NAC Breda. Vermaelen zag tegelijkertijd een wens in vervulling gaan en tekende een contract bij Arsenal.

,,Het is wel jammer dat ze weg zijn’’, bekend Vertonghen. ,,Ik spreek ze beiden nog dagelijks. Ik hoor dat Robbert het fantastisch doet bij NAC en Thomas doet het ook fantastisch. Ik ben gewoon blij dat die gasten het zo goed doen.’’

Daar waar de buitenwacht twijfelde of Vermaelen zou slagen in de Premier League, is de 22-jarige Belg niet verbaasd over de snelle aanpassing van zijn vriend. ,,Ik had het eigenlijk wel verwacht. Ik ken veel mensen die er over twijfelden, maar wij weten allemaal hoe fit en scherp Thomas is. Engeland is gewoon zijn competitie.’’ Vooral de verhalen dat Vermaelen voetballend wat minder zou zijn, doet Vertonghen af als onzin. ,,Het is daar achterin zaak de bal in te leveren bij de middenvelders en de verdediging op orde te houden. Dat is ook de kracht van Thomas en daar kan hij in uitblinken. Verder heeft hij heeft ook nog een aardige inspeelpass en dat is een extra kwaliteit in Engeland. Ik vind het in elk geval fantastisch om te zien. Hij heeft er echt alles voor gedaan en als iemand het verdient is hij het.’’

Hoewel hij het niet hardop zegt, ziet Vertonghen een carrière als Vermaelen wel zitten. Toch is hij naar eigen zeggen nog niet zover als zijn anderhalf jaar oudere landgenoot. ,,Vooral wat betreft concentratie en scherpte is Thomas iets verder dan ik. Ook in het lezen van wedstrijden is hij beter. Ik denk dat het bij mij voetballend allemaal wel goed zit’’, aldus de Vlaming die bij Ajax de laatste wedstrijden een uitstekend verdedediginsduo vormt met een andere landgenoot, Toby Alderweireld. ,,We begrijpen elkaar goed’’, zegt de international over die samenwerking. ,,Een rechtspoot en een linkspoot is sowieso wel prettig voor het middenveld. Ik denk dat we goed bij elkaar passen. We zijn allebei fysiek sterk en snel genoeg en we hebben lengte. Dat is belangrijk.’’

Hoewel hij het seizoen startte als linksback lijkt het erop dat de positie van inschuivende centrale verdediger de juiste plaats is voor Vertonghen. ,,Dit is wel een van de plaatsen waarop ik me richt’’, knikt hij instemmend. ,,Er zijn drie, vier posities waarop ik uit de voeten kan. Om echt door te groeien zou ik mij over een langere periode op twee posities moeten vastpinnen. Toch wil ik in de toekomst geen andere posities uitsluiten, want bij het Belgische elftal speel ik als controlerende middenvelder en voel ik me ook lekker.’’

Waar Vertonghen zich minder prettig bij voelt is kunstgras. Ajax wacht zondag het uitduel bij Heracles Almelo, dat als enige club op het hoogste niveau speelt op die ondergrond. ,,Ik ben er geen fan van’’, klinkt de Belg resoluut. ,,Daarom hoop ik niet dat meer clubs kunstgras overwegen. Ik denk ook dat de meeste velden er goed bij liggen. Het is gewoon niet leuk om op te spelen’’, vervolgt hij zijn relaas. ,,Ik vind er niks aan. Het doet pijn aan je voeten, je kunt geen slidings maken en je moet wennen.’’

De statistieken wijzen bovendien uit dat de Almeloërs voordeel hebben van hun veld. ,,Ik had het er laatst met Robbert over en die zei dat PSV en Ajax de enige teams zijn die daar met minstens twee doelpunten verschil hebben gewonnen’’, doet de Belg verslag van een onderhoud met oud-Heraclied Schilder. ,,Niemand wint daar makkelijk. Dat is onvoorstelbaar. Maar ik moet zeggen dat ze ook een leuk publiek hebben.’’

Dat Ajax het doorgaans lastig heeft in Almelo wijt Vertonghen niet alleen aan het veld. ,,Ze hebben vaak best een aardig team. Ik heb ze ook tegen AZ zien spelen. Ze hebben genoeg aardige spelers, maar kwalitatief gezien zijn wij natuurlijk beter. Als je echt wilt meedoen om de titel mag je daar niks laten liggen.’’