'Voor deze duels ben je voetballer'

'Voor deze duels ben je voetballer'

Hij was pas 17 jaar, nu zes jaar geleden. Toen mocht hij onder Co Adriaanse zijn debuut maken in de Kuip tegen Feyenoord. Zondag keert John Heitinga terug naar Rotterdam voor zijn negende Klassieker. ,,Dit zijn de wedstrijden waarvoor je voetballer bent.”

Vorig seizoen behaalde Ajax grote uitslagen tegen Feyenoord. Die verwacht de nieuwe leider in de defensie dit weekeinde niet, want er is in de Kuip wel iets veranderd ten opzichte van afgelopen jaar. Heitinga: ,,Ik schat Feyenoord sterker in dan vorig seizoen. Ze hebben goed ingekocht en er staat wel een team. Wij moeten ons daartegen wapenen en strijd leveren. Ik heb alle vertrouwen in onze groep. Er zit veel voetbal in. Als we ons koppie erbij houden in die heksenketel daar, dan kunnen we hopelijk drie punten pakken.”

In die heksenketel debuteerde Heitinga zes jaar geleden. ,,Ik denk daar nog wel eens aan terug”, beaamt de Ajacied. ,,Dan denk ik vooral dat het al zes jaar geleden is en dat het ongelooflijk snel kan gaan in een voetbalcarrière. Spelen in de Kuip heb ik altijd als leuk ervaren. Het publiek keert zich tegen je en het is een fantastische atmosfeer. Als je ook kijkt hoeveel van onze supporters meegaan, dat is toch prachtig. Dit is het soort wedstrijden waarvoor je voetballer bent.”

Die voetballer heeft ineens een heel andere rol als verdediger. Want was hij de jongeling naast Jaap Stam, na het vertrek van Stam is hij opeens de routinier naast Gregory van der Wiel. ,,Het is heel jammer dat Jaap is gestopt”, vindt Heitinga. ,,Hij was zo’n groot voetballer. Maar het is zijn keuze en die respecteren we. Wij moeten verder en dat gaat met Gregory lukken. Hij is een groot talent. Nu is het belangrijk dat hij goed wordt gecoacht en gestuurd. Ik probeer dat doen maar zelf word ik deze maand pas 24, dus ik ben ook nog hartstikke jong. Toch groei je in zo’n rol. Ik probeer de dingen die ik heb meegemaakt over te brengen op jongens als Gregory, Siem de Jong en nu Jan-Arie van der Heijden, die een heel goed debuut heeft gemaakt afgelopen zondag. Ik zeg die jongens ook dat ze ervan moeten genieten.”

En genieten van het affiche Feyenoord - Ajax doet de jonge routinier zeker. Het wordt zijn negende Klassieker. ,,Ik heb er zin in. Ook omdat het er voor het eerst sinds jaren écht om gaat. We staan allebei bovenaan. Met een gelijkspel ben ik niet tevreden. We gaan voor de absolute winst!”

De Klassiekers van John Heitinga:

26-08-2001 Feyenoord - Ajax 1-2
30-11-2003 Ajax - Feyenoord 2-0
11-04-2004 Feyenoord - Ajax 1-1
14-11-2004 Ajax - Feyenoord 1-1
20-04-2006 Ajax - Feyenoord 3-0
23-04-2006 Feyenoord - Ajax 2-4
22-10-2006 Feyenoord - Ajax 0-4
04-02-2007 Ajax - Feyenoord 4-1