'Voorrecht bij Ajax te hebben gespeeld'

'Voorrecht bij Ajax te hebben gespeeld'

Een paar dagen nadat hij bekendmaakte definitief met voetbal te stoppen, was Joey Didulica te gast bij Ajax – AZ. De contractspeler van AZ raakte vijf jaar geleden voor het eerst ernstig geblesseerd aan de nek en kwam nauwelijks nog aan spelen toe. Met drie kampioenschappen bij Ajax, Austria Wien en AZ op zak neemt de aimabele doelman afscheid van Europa. Hij keert met zijn gezin terug naar Australië.

Ruim twaalf jaar geleden, op 29 september 1999 om precies te zijn, tekende de toen onbekende Australische doelman Joey Didulica zijn eerste profcontract in Europa, bij Ajax. ,,Ongelooflijk vond ik dat”, blikte Didulica voor aanvang van Ajax – AZ terug op de start van zijn carrière. ,,Zo’n jonge jongen uit Australië die bij zo’n prestigieuze club als Ajax kon tekenen.”

Twee jaar lang moest hij hard werken voordat hij eindelijk zijn debuut mocht maken in Ajax 1. ,,Twee jaar hard werken voor een minuut in Ajax 1”, herinnert Didulica zich. Fred Grim raakte in het bekerduel tegen Roda JC op 15 december 2001 in de negentigste minuut geblesseerd en toen mocht de Australiër eindelijk zijn opwachting maken. Acht duels keepte hij dat jaar in de Eredivisie.

Joey Didulica voor de camera van Eredivisie Live. Joey Didulica voor de camera van Eredivisie Live.

Maar dé wedstrijd van Didulica bij Ajax was de Champions League-wedstrijd in en tegen Valencia op 27 november 2002. ,,Ik heb die band onlangs van de NOS gekregen en die gisteren teruggezien. Zo surrealistisch! We waren zo jong en onervaren en speelden tegen de Spaanse topploeg Valencia. We hadden een click met elkaar. Dat was met alle teams waarmee ik kampioen werd. Ook bij AZ onder van Gaal en bij Austria Wien. Ik herinner me nog dat we ons bij Ajax als een klein legertje voelden, dat samen tegen de opponent vocht. Je kan wel tien primadonna’s in het veld hebben lopen maar als er geen click is, dan lukt het toch niet.”

In totaal speelde Didulica vier jaar voor Ajax. Een groot applaus viel hem zaterdagavond ten deel toen hij tijdens zijn interview voor Eredivisie Live door de stadionspeaker werd bedankt voor zijn Ajax-jaren. ,,Als ik aan Ajax terugdenk dan herinner ik me de passie en liefde bij die club. Er hangt hier een aura om de club heen en nu ik hier weer loop komen die oude herinneringen weer boven. Het was een eer en voorrecht om bij Ajax te mogen spelen. Dat gevoel hadden we toen allemaal. We namen het niet voor vanzelfsprekend aan dat we het Ajax-shirt mochten dragen!”

En nu, na jarenlang vechten tegen hoofdpijnen en andere nekklachten, neemt de net 34-jarige doelman afscheid van het profvoetbal. ,,Nu voel ik mij uitstekend. Een prima moment om te stoppen, want ik heb ook een gezin met drie jonge kinderen." Of hij in Melbourne, waar hij vandaan komt, ook direct weer iets in het voetbal zal gaan doen weet hij nog niet. Dat oud-Ajacied John van 't Schip daar nu zit, is hem echter niet onbekend.

Tekst:Ajax.nl/Monique Janse
Foto's: Ajax.nl/Gerard van Hees