Wandeling door Highbury

Als Ajax en Arsenal dinsdagavond beginnen aan hun wedstrijd in de tweede ronde van de UEFA Champions League, doen de ploegen dat in een schitterend voetbalstadion. Highbury, gelegen midden in de Noord-Londense wijk, ademt uit alle poriën voetbalhistorie.

De huizen liggen vlak tegen het stadion aan. Sommige buurtbewoners hebben Arsenal letterlijk in hun achtertuin. Vanavond zullen sommige omwonenden, als zij tenminste de vrieskou willen trotseren, vanuit hun slaapkamerraam de wedstrijd kunnen volgen. Op speeldagen lenen de meeste bewoners hun voortuinen uit aan kooplieden, die dan met een kraam met voetbalsouvenirs voor de deur komen staan.

Ook binnen in het stadion valt voor de liefhebber veel te genieten. Wie door de hoofdingang naar binnen komt, ziet foto´s aan de muur van spelers, trainers en voorzitters van lang geleden, of juist van heel recent. Bordjes in het houten trappenhuis vragen de toeschouwers op de betere plaatsen of zij zich alstublieft niet met spijkerbroek of sportschoenen op de tribunes willen vertonen.

Het speelveld, gezegd wordt het kleinste in de Premier League, ligt er schitterend bij. Op de rode stoeltjes van de tribunes staat met grote letters ARSENAL F.C., met daarnaast een afbeelding van een kanon, het wapen van de ´Gunners´. Voor de tribunes in het vierkante stadion met de open hoeken, staan net als overal in Engeland, geen hekken. Vanaf de hoofdingang van Highbury naar het veld is het misschien 20 passen.

Ook in de centrale hal: een maquette. Houten blokjes en plastic boompjes moeten de Londense wijk voorstellen. Rechtsonder, in het wit, onmiskenbaar het Arsenal Stadium. En iets ten noorden daarvan, nog een wit miniatuurgebouw. Het lijkt wel een stadion, daar aan de imitatie-ringweg.

Dat is het ook. Binnen afzienbare tijd gaat Arsenal zijn historische omgeving verruilen voor een gloednieuw, groter en waarschijnlijk multifunctioneel onderkomen. Ongetwijfeld dringend noodzakelijk, maar eeuwig zonde. Dan zullen de huizen rondom Highbury wel weer gewoon gaan kosten wat ze waard zijn. Nu betalen Arsenal-liefhebbers kleine vermogens om vlak tegen hun club aan te mogen wonen.

Ajax speelt dinsdagavond nog gewoon op Highbury. Tegen Bergkamp, Henry, Vieira en de veelbesproken keeper David Seaman. En wellicht tegen oud-Ajacied Nwankwo Kanu, of Oranje-international en voormalig Feyenoorder Giovanni van Bronckhorst.

De Amsterdammers hebben de historische cijfers aan hun kant: de enige keer dat Ajax uit van een Engelse club won, was tegen Arsenal. In het seizoen 1971-1972 won Ajax met 1-0 op Highbury, op weg naar de eindzege in de Europa Cup voor landskampioenen. Ajax trainer Ronald Koeman ziet een dergelijke prestatie dit seizoen eerder geleverd worden door poulegenoten Arsenal of Valencia. Of zouden de Amsterdamse lefgozertjes bestand zijn tegen het geweld van de miljoenenploegen?

Ajax verblijft in St. Albans, daar waar het Nederlands elftal eerder zijn tenten opsloeg. Op de wedstrijddag was er de traditionele wandeling, de maaltijden en het rusten. De te volgen tactiek was op maandagavond door de coaches aan de hand van videobeelden al besproken, zodat op ´match day´, vlak voordat het team de bus ingaat naar het stadion, alleen kleine details hoeven worden doorgenomen.

Voor twee spelers was het geen rustig voorbereiden. John O´Brien en Rafael van der Vaart waren natuurlijk meegereisd om te trainen, zodat zij mochten gaan rennen toen de rest van de selectie lag te rusten op de kamers.